Agencia Estatal Ordena la Clausura de la Planta Exide en Vernon

By Reporte de EGP & City News Service

Una agencia estatal el miércoles, 23 de abril, ordenó que una planta que recicla baterías en la ciudad de Vernon pare sus operaciones, diciendo que los residuos peligrosos y las emisiones se están filtrando en el suelo y el aire, y plantea un riesgo para la salud pública.

(Foto de EGP por Nancy Martinez)

El Departamento Estatal de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC por sus siglas en inglés) alega que el “soporte de metal” de la tubería subterránea tiene una fuga y está liberando residuos de Exide Technologies, ubicada en 2700 S. Indiana St., y la operación de la planta no es segura.

Exide fue ordenada a suspender las operaciones debido a las “liberaciones significativas al medioambiente” en curso y el riesgo “inaceptable” a la salud de la comunidad y de los trabajadores debido a las emisiones trasmitidas por el aire, dijo la directora de la agencia, Deborah Raphael, durante una conferencia telefónica con los medios el miércoles por la mañana.

En marzo, la agencia de control de contaminación de aire South Coast Air Quality Management District (South Coast AQMD por sus siglas en inglés) citó a la instalación por liberar arsénico al aire. Se le ordenó a Exide a reducir inmediatamente sus niveles peligrosos de emisiones de arsénico y notificar a los 110.000 residentes del sureste del Condado de Los Ángeles de su

exposición a sustancias químicas y contaminantes que pueden producir cáncer.

“Hicimos la determinación de que esta planta representa un peligro inminente y sustancial a la salud pública, la seguridad de los trabajadores y del medioambiente”, dijo Raphael.

La planta recicla 22 millones de baterías de automóviles al año y ha estado operando en Vernon desde 1920. Exide, una compañía que cotiza en bolsa con operaciones en 80 países, adquirió la planta hace unos 10 años.

Un representante de la instalación declinó a hacer comentarios, y un portavoz de Exide no estuvo inmediatamente disponible.

El mandato por DTSC fue elogiado por los funcionarios locales electos, cuyos electores se han quejado durante años por los problemas de salud y del medioambiente relacionados con la planta de Exide.

El presidente de la Asamblea John Pérez llamó a la orden una “gran victoria para los residentes y los trabajadores” en la zona sureste. Su distrito incluye Vernon y otras ciudades del sureste.

El concejal de Los Ángeles José Huizar también alabó la suspensión, pero agregó que no estaba satisfecho con la agencia de control por el manejo del proceso de permisos de Exide en los últimos años.

“Yo pongo en duda por qué la empresa se le permitió operar con un permiso provisional”, dijo Huizar, quien representa el barrio de Boyle Heights ubicado a los limites de Vernon.

La planta de reciclaje de baterías durante los últimos 32 años estaba operando bajo un permiso temporal de DTSC y es la única planta que queda en el estado que no ha recibido todos los permisos, dijo el portavoz de la agencia Jim Marxen a City News Service.

Marxen no pudo explicar por qué la agencia desde un principio no completa el proceso de autorización de la planta, pero dijo que la instalación ha funcionado desde la década de 1920 y cuenta con un conjunto de temas “complicadas” que no fueron enfrentados para obtener los permisos bajo la ley federal de materiales peligrosos en 1981.

En 2002 se hizo un esfuerzo para poner la planta al día para que pueda calificar por un permiso completo, pero el proceso se estancó en 2006, él dijo, y agregó que hubo extensas audiencias públicas llevadas a cabo en ese momento.

Se hizo un esfuerzo renovado para lograr que la empresa llegue a cumplimiento en el año 2011 cuando el gobernador Jerry Brown nombró a Debbie Raphael como la nueva directora de DTSC, él dijo.

“Ella entró y empezó a preguntar, ¿Por qué no se mueve el proceso de permisos? ¿Cuál es el problema con eso?’” Marxen dijo.

El último orden para cerrar la planta de baterías se produjo cuando volvía a iniciarse el proceso de autorización de permisos, pero “llegó a un punto en que los problemas llegaron a un nivel de riesgo inaceptable” para que pueda seguir operando la compañía, dijo Marxen.

Pérez también envió una carta a la agencia de control de tóxicos a principios de este mes, instando una “solución rápida” para las emisiones de arsénico y lo calificó como “un capítulo más en esta historia terrible de la contaminación continúa y de la mala conducta”.

Pérez hizo un llamamiento para arreglar “toda la contaminación pasada y presente” con Exide pagando el costo de la limpieza y tomar “acción inmediata” para finalizar el proceso de permisos de la instalación “para que podamos empezar de nuevo… con los más rigurosos estándares y protecciones para los barrios y los trabajadores en el lugar.”

Un comité del Ayuntamiento de Los Ángeles encabezado por Huizar está considerando tomar acciones legales en contra de Exide por las acusaciones de contaminación de arsénico. AQMD calculó que el arsénico en el aire podría afectar a cerca de 110.000 personas.

Los funcionarios de la ciudad – casi totalmente industrial – de Vernon dijeron que estaban de acuerdo con la decisión de DTSC para cerrar la planta.

Los funcionarios de control de salud y de medioambiente de Vernon dijeron que monitorearían el trabajo de los inspectores estatales de DTSC para asegurar que los trabajadores de Exide Technologies y el medioambiente que rodea la planta esté completamente seguro antes de que la instalación sea autorizada a reanudar su operación”, dijo el administrador de la ciudad Mark Whitworth en un comunicado el miércoles.

Whitworth dijo que la ciudad le pidió a AQMD en marzo a emitir un aviso de salud, y agregó que lo hicieron “porque nuestra prioridad es la salud y la seguridad” de más o menos 100 residentes de Vernon y las 55.000 personas que trabajan en las empresas de la ciudad.

MacFarlane dijo a EGP que la pérdida temporal de los salarios de los trabajadores de la instalación es “problemática”, sin embargo, la prioridad de la ciudad es la salud y la seguridad del público.

Reportera de EGP Nancy Martínez  y reportera de CNS Elizabeth Hsing-Huei Chou contribuyeron a esta nota.


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April 25, 2013  Copyright © 2012 Eastern Group Publications, Inc.

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