Bell Gardens Pospone Considerar la Venta de su Sistema de Agua

By Nancy Martínez, Reportera de EGP

Después de una larga discusión sobre los pros y los contras de contratar a una empresa externa para estudiar la posible venta del sistema y los derechos de agua de la ciudad—durante la cual el personal municipal tuvo que repetir la información ya proporcionada—el concejo municipal de Bell Gardens recientemente votó a favor de no tomar una decisión hasta la próxima reunión del ayuntamiento.

El sistema de agua, que beneficia a 30 por ciento de la ciudad, fue obtenido por la ciudad con la financiación de bonos municipales a principios de 1990. Bonos adicionales fueron asegurados más tarde para financiar mejoras al sistema. La deuda pendiente del sistema de agua es alrededor de $6,1 millones.

El sistema envejecido de agua se ha convertido en una carga financiera en vez de ser un activo, de acuerdo con el Administrador de la Ciudad Philip Wagner. Wagner dijo a los miembros del concejo en la reunión del 24 de junio, que él piensa que “Es el momento de considerar seriamente salir del negocio del agua.”

“Ya no creo que la ciudad debe estar involucrada en esta operación”, Wagner dijo al concejo.

El servicio de la deuda de los bonos le está costando a la ciudad $593.000 al año, y se ha convertido en “una carga” al Fondo General, que ya enfrenta un déficit de $1,1 millones, dijo Wagner.

La ciudad no ha aumentado sus tarifas de agua durante los últimos 19 años, y los costes y el mantenimiento de la infraestructura exigidos por el estado han llevado al administrador de la ciudad a recomendar al Consejo que considere un “enorme” aumento en las tarifas de agua a sus clientes o vender el sistema a una empresa propiedad de inversionistas de servicios públicos como el que actualmente da servicio al restante 70 por ciento de los clientes de servicios de agua de la ciudad.

El personal de Bell Gardens recomendó al concejo que apruebe un contrato con una empresa de consultoría para ayudar a la ciudad determinar la viabilidad de la venta de su sistema de suministro de agua y sus derechos de agua. El acuerdo también mantuviera el equipo durante tres años para ayudar en la venta del sistema y de los derechos, por separado o como un paquete, si la ciudad elige hacer eso.

El concejo escuchó una breve presentación por parte de un posible equipo de consultores, después del cual el Alcalde Pro Tem Sergio Infanzón preguntó si esto significaba que la ciudad había decidido vender el sistema de agua y los derechos, o si la ciudad tenía alguna otra opción.

“¿Qué objetivo puede ser el proceso cuando hay un incentivo financiero para vender?” Infanzón preguntó.

El Concejal Daniel Crespo expresó su preocupación acerca de la posibilidad de que una empresa externa asume el control del sistema de agua y potencialmente aumente las tarifas a un nivel que algunos de los residentes “no pueden pagar.”

Sin embargo, según Wagner, eventualmente tendrán que considerar subir las tarifas porque el costo para producir el agua “es mucho más caro que lo que estamos cobrándole al consumidor.”

Sin un aumento de la tarifa, la ciudad tendría que usar fondos del presupuesto general para actualizar el sistema o enfrentar un aumento de su riesgo total.

El equipo consultor señaló que nunca ha visto otro sistema de agua que durante 19 años no haya realizado un aumento de tarifas.

La Concejal Priscilla Flores hizo eco de las preocupaciones de Crespo, y preguntó si hay una manera de limitar la cantidad que las tasas podrían aumentar.

El 30 por ciento de los residentes de la ciudad, que obtienen su agua por medio de la utilidad gestionada por la ciudad, no ha tenido un aumento de tarifas desde 1994. Y estos 30 por ciento actualmente son subsidiados por el otro 70 por ciento de los consumidores de agua, de acuerdo con Wagner.

La ciudad también gasta alrededor de $20.000 al mes en mantenimiento por encima de los $500.000 que paga anualmente por la deuda en bonos, dijo Wagner.

“Esa es una gran parte de nuestro déficit”, Wagner explicó. “Así que de cualquier manera vamos a tener que volver y hacer frente las tarifas de agua, porque nos está haciendo sangrar.”

De acuerdo con documentos de la ciudad, la venta del sistema y los derechos podría generar los suficientes fondos para pagar la deuda pendiente, recuperar la inversión de la ciudad y posiblemente pagar una parte de los subsidios pagados previamente por el Fondo General.

Si la venta se aprueba, el análisis del sistema de agua se completaría dentro de seis semanas.

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July 4, 2013  Copyright © 2012 Eastern Group Publications, Inc.

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