Activistas Comunitarios Exigen la Clausura Permanente de la Planta de Exide en Vernon

By Gloria Angelina Castillo, Reportera de EGP

Un “llamado a la acción” fue emitido esta semana por un grupo de vecinos, ecologistas y funcionarios electos locales enfocados en asegurar el cierre permanente de una planta en Vernon de reciclaje de baterías de autos acusada de liberar arsénico y otros químicos tóxicos al aire y el suelo, lo que tiene la potencial de arriesgar la salud de cientos de miles de personas que viven y trabajan en la zona.

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“¡Ya basta con Exide!” dijo monseñor John Moretta de la Iglesia Resurrección el lunes en la reunión bien asistida en la iglesia ubicada en Boyle Heights.

“¡Vamos a sacar la basura tóxica!” grito Doelores Mejia, quien estaba disfrazada de traje de materiales peligrosos. (Foto de EGP por Gloria Angelina Castillo)

“¡Vamos a sacar la basura tóxica!” grito Doelores Mejia, quien estaba disfrazada de traje de materiales peligrosos. (Foto de EGP por Gloria Angelina Castillo)

La reunión fue convocada en respuesta a una nota por el diario Los Angeles Times, que cita las conclusiones de un informe por South Coast Air Quality Management District (SCAQMD o AQMD por sus siglas en inglés), que más de 250.000 personas enfrentan un “peligro crónico” a su salud debido a la exposición a las emisiones de arsénico de la planta de Exide Technologies. La nota indica que los más afectados son las personas que viven y trabajan en Vernon y las comunidades circundantes, como Boyle Heights, Maywood y Huntington Park. Más preocupante, es la posibilidad que los niños en estas comunidades podrían sufrir efectos neurológicos debido a la exposición.

Los reguladores y funcionarios Exide han dicho que la compañía está cooperando con la orden de reducir su contaminación. Representantes de Exide se negaron a hacer comentarios, pero en el pasado ha dicho que han reducido considerablemente las emisiones desde que se realizaron los ensayos publicados en el informe.

Estas afirmaciones, sin embargo, no convencen a los residentes y los funcionarios del área que cualquier esfuerzo menos que un cierre total de la planta es aceptable.

El grupo de Vigilancia Vecinal de la Iglesia Resurrección (Resurrection Church Neighborhood Watch), donde tomo lugar la reunión, tiene una larga historia de luchar contra los problemas de justicia ambientales que podrían dañar a la comunidad. El grupo es una fuerza a tener en cuenta y ayudaron a derrotar una propuesta para construir una prisión en Boyle Heights, y los planes de ex funcionarios de Vernon para construir un incinerador en la ciudad industrial.

Funcionarios electos de Huntington Park, Maywood, Bell, Compton, y representantes de las oficinas de la Supervisora Gloria Molina y del Concejal de Los Ángeles José Huizar, así como miembros del grupo de justicia ambiental Communities for a Better Environment asistieron a la reunión.

Funcionarios de AQMD han subrayado que los datos del informe citados por el diario LA Times es un indicador del daño potencial y no es evidencia del daño que ya se ha producido. Pero muchas de las personas que hablaron el lunes creen que el cierre de Exide es un imperativo “moral”. Esperar hasta que los riesgos de salud se conviertan en problemas de salud documentados es inaceptable, dijeron los oradores.

“Todo mundo debe sentir una obligación moral, porque es una cuestión de vida o muerte”, dijo uno de los oradores.

Según Sandy Nax, portavoz del Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC), una audiencia a principios de este mes fue aplazada debido a que Exide se ha comprometido a abordar las cuestiones identificadas en la orden de suspensión de DTSC.

“Esto incluye hacer frente a las fugas en las tuberías, y hacer frente los riesgos a la comunidad por las emisiones al aire. También les pedimos que tomen muestras de polvo en el vecindario para ayudar a abordar las posibles exposiciones que han ocurrido en el pasado”, Nax dijo a EGP en un correo electrónico.

“Continuamos investigando el sitio y evaluaremos sus operaciones como parte del proceso de solicitud de permiso”, dijo Nax cuando se le preguntó qué pasaría si la empresa cumple con los requisitos, pero los residentes aún quieren el cierre de la planta.

Sam Atwood, portavoz de AQMD, dijo a EGP que Exide ha cumplido con una fecha de limite de AQMD para presentar un borrador Plan de Reducción de Riesgos. El plan indica cuales mejoras al equipo la compañía ya ha hecho, y cómo esos cambios han reducido los riesgos a un nivel por debajo de los riesgos máximos permitidos. Medidas adicionales para reducir la contaminación del aire también se describen en el plan, él dijo, señalando que el AQMD está en medio de una revisión de 60 días del plan, durante cual determinarán si debe ser aprobada.

AQMD también ha comenzado a tomar sus propias muestras de las emisiones de Exide para ver si realmente se han reducido, añadió Atwood. Las pruebas incluyen sondear varias chimeneas y traer muestras a su oficina ubicada en Diamond Bar para su análisis, él explicó.

Atwood dijo que Exide está cooperando con los reguladores por lo que es poco probable que AQMD recurriría al “último esfuerzo” para solicitar una orden judicial para cierre del establecimiento.

Él destacó, sin embargo, que los gobiernos municipales—a diferencia de AQMD—tienen la autoridad para regular el uso del suelo y pueden decidir si quieren empresas como Exide para operar en su municipio.

El portavoz de Vernon Fred MacFarlane, sin embargo, dijo a EGP el martes que mientras que la ciudad puede regular algunas toxinas emitidas por las empresas en la ciudad, algunas toxinas—tales como emisiones a la atmósfera—caen bajo la jurisdicción de AQMD y están fuera del control de la ciudad.

La concejala de Vernon Luz Martínez dijo el martes que cree que Exide está trabajando para hacer las cosas bien con el fin de mantener la planta en operación.

Pero estas afirmaciones no consuelan a las comunidades circundantes. ¿Dónde más en Los Ángeles se permite que continué un riesgo que puede perjudicar la salud de 250.000 residentes?, quiere saber Moretta.

Los participantes en la reunión del lunes dijeron que desarrollarán un plan de acción integral para cerrar la planta de Exide. Este incluirá protestas semanales, campañas de enviar cartas y hacer llamadas telefónicas dirigidas a los funcionarios electos, y destronar al juez del Tribunal Superior de Los Ángeles Luis Lavin quien anuló el cierre de Exide por el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas.

Los activistas también dijeron que lucharán en el frente legal, y pedirán que la Agencia de Protección Ambiental federal (EPA) demande a AQMD.

Sin embargo, Exide no es el único contaminante en Vernon. Rafael Yarez, un residente local y activista ambiental, dijo que los residentes están expuestos a otros productos químicos como el amoniaco y el benceno que se está emitiendo por las industrias que operan en Vernon.

“Tenemos que conseguir que la EPA se involucre y tome acción contra esto, no sólo es Exide, sino también las plantas de transformación. Hay tantos problemas y Exide es sólo uno de ellos”, él dijo.

Las agencias de regulación y los funcionarios electos deben hacer más para proteger la salud de los niños, que son los más vulnerables, dijeron los oradores.

A finales de agosto, el Concejo Vecinal de Boyle Heights aprobó por unanimidad una resolución que exige a AQMD y el concejal Huizar a tomar medidas para cerrar definitivamente la planta.

Después de la reunión varias personas dijeron a EGP que creen que la salud de seres queridos ya se ha dañado debido a las emisiones procedentes de Exide.

“Ya nos estamos muriendo. Esa compañía tiene sangre en sus manos”, dijo María Morales, de 56 años de edad, cuyo marido trabajo muchos años en Vernon y ahora tiene varios problemas graves de salud.

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September 12, 2013  Copyright © 2012 Eastern Group Publications, Inc.

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