De Inmigrante Joven a Funcionaria, Concejala de Vernon Hace Historia

Luz Martínez es la primera concejala hispana en el concejo municipal de Vernon.

By Nancy Martínez, Reportera de EGP

Luz Martínez tenía 12 años cuando, sin sus padres y sin conocimiento del inglés, dejó México en ruta a los Estados Unidos.

Como muchas mujeres jóvenes de su generación, su sueño fue algún día trabajar como secretaria. Hoy Martínez es la primera Latina elegida al concejo municipal de la ciudad de Vernon.

Luz Martinez tomo el juramento el pasado Octubre, tras una elección controversial. (Foto archivo de EGP)

Luz Martinez tomo el juramento el pasado Octubre, tras una elección controversial. (Foto archivo de EGP)

Su camino de inmigrante pre-adolescente a concejala no fue fácil, Martínez dijo a EGP durante una entrevista reciente. Ella dijo que fue difícil dejar su madre soltera y su hogar en Juárez, México en 1965 pero hizo el sacrificio—como lo han hecho incontables inmigrantes antes y después de ella—para que ella y su hermano menor, Manuel, tuvieran “una vida mejor”.

“Pude haber tenido una vida en México”, Martínez dijo. “Pero sabía que inmigrando [a los Estados Unidos] era lo mejor para nosotros”.

Martínez y su hermano tuvieron la buena suerte de ser adoptados por una tía que vivía en el Este de Los Ángeles, pero aún fue difícil su transición a la vida en los Estados Unidos, ella dijo a EGP.

“Fue difícil porque no hablaba inglés”, ella explicó. “Pero poco a poco traté de hablar más y más”, ella dijo, recordando como ella y su hermano veían los programas de televisión en inglés para aprender el idioma. Nosotros estábamos determinados a aprender inglés y obtener una educación, Martínez dijo.

Aunque hoy domina el inglés, le da nervios dirigirse a una multitud pero está haciendo un esfuerzo para expresarse durante las reuniones del concejo municipal, como John Van de Kamp, el monitor independiente de las reformas de Vernon, lo recomendó a todo el concejo. Van de Kamp sugirió que los concejales tengan más discusiones en las reuniones para mejorar la transparencia y ayudar a la ciudad rehabilitar su imagen después de acusaciones de corrupción: lo cual fue la razón que Martínez se postuló como candidata en la elección del año pasado.

El camino desde México a Vernon no fue directo y se demoró años para Martínez. Cuando ella tenía 18 años de edad, regresó a México para pasar tiempo con su madre, cruzando la frontera entre Juárez y El Paso, Texas, cada día para trabajar. Años más tarde, regresó a California como madre soltera, recién divorciada y buscando empleo—preferiblemente como secretaria, como había soñado durante mucho tiempo.

Ella adquirió todas las habilidades que necesitaba en la preparatoria de Montebello, donde tomó clases de tipificación y taquigrafía, con la esperanza de algún día seguir los pasos de su tía y encontrar “un trabajo glamoroso” como de las trabajadoras en el programa de televisión “Mad Men”, en el canal AMC, que a veces se graba en Vernon.

“La veía [a mi tía] poniéndose guapa con su pelo bien arreglado”, Martínez dijo. “Algunos niños jugaban ‘casita’, pero yo jugaba ‘oficina’”.

Una taquígrafa talentosa, que puede escribir a 160 palabras por minuto a máquina, Martínez fue contratada para ser la asistente de la secretaria del administrador de la ciudad de Vernon en 1987. Allí aprendió como preparar las agendas y escribir los minutos de las reuniones municipales.

Sin embargo en un par de meses, ella recibió un ascenso de trabajo y se convirtió en la secretaria del jefe de bomberos de Vernon. Ese puesto lo mantuvo durante 23 años hasta que decidió postularse al concejo cuando el ex alcalde Hilario González decidió jubilarse y dejó un puesto vacío en el concejo. En aquel momento, la ciudad estaba acusada de hechos poco escrupulosos por los ejecutivos municipales de alto rango.

Martínez dijo que decidió postularse a pesar de la controversia, porque, como empleada municipal durante muchos años, ella conoce la ciudad y sintió que tenía algo que ofrecerle.

“¡Que buena oportunidad para contribuir a la ciudad!” ella dijo. “Vi todas las acusaciones terribles aquí y por eso tome la decisión de postularme en la elección y prevenir que entre gente de afuera y dañe la ciudad”, ella dijo, recordando como los periodistas andaban por la ciudad y como dominaban los titulares negativos acerca de Vernon en las noticias.

Mark Whitworth, el ex jefe de bomberos y administrador actual de la ciudad, dijo a EGP que él siente que Martínez tiene el interés genuino en ayudar a la ciudad poner en vigor las medidas y reformas que fueron negociadas por el senador Kevin De León a cambio por su oposición a las demandas de desincorporar la ciudad.

“Ella vio una necesidad en la comunidad y quería ayudarle a Vernon a progresar”, él dijo.

Pero ser elegida en una ciudad con solo aproximadamente 100 residentes, no fue fácil. Hubieron alegaciones de fraude electoral y de votos expulsados. La ciudad abordó estas preocupaciones y la elección se inclino a favor de Martínez. Ella hizo historia cuando asumió el cargo en octubre de 2012, como la primera hispana elegida al concejo municipal y sólo la tercera mujer en tomar el juramento desde que la ciudad se estableció en 1905.

Martínez dijo que su elección abre la puerta para que otras mujeres hispanas participen en la política de Vernon.

“Ahora quiero ver a más mujeres en este organismo y que digan ‘yo puedo hacer eso,’ Martínez dijo.

Ella dijo a EGP que estaba resuelta a hacer frente las reformas muy necesarias y, según el portavoz de Vernon Fred MacFarlane, Martínez “tomó la iniciativa” cuando se necesitaba reducir los salarios polémicamente altos de los miembros del concejo.

Martínez eligió renunciar el salario alto pagado a los otros concejales, y optó recibir justo menos de $25,000 al año, como fue recomendado por Van de Kamp. “No se le obligo a hacer esto, pero muestra que ella esta comprometida y quiere mejorar la reputación de Vernon”, dijo Whitworth.

Desde entonces, el concejo municipal ha aprobado reducir los salarios de los concejales pero eso se puedo haber tardado años si Martínez no hubiera tomado la iniciativa, dijo MacFarlane.

Martínez dijo que todavía siente mucho orgullo por su herencia y su cultura Mexicana, y espera algún día poder traer celebraciones como el Día de la Independencia de México en Vernon, una ciudad donde muchos de los residentes y los empleados de la ciudad y de la industria son Latinos.

“Ese día es muy importante para mí… No quiero olvidar de donde vine”, ella dijo, todavía en shock reflexionando en todo lo que ha logrado—de ser una inmigrante joven a desempeñarse como una oficial de Vernon que representa a la ciudad en Sacramento.

“Estoy muy orgullosa de mi trayectoria”, finalizó.

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September 19, 2013  Copyright © 2012 Eastern Group Publications, Inc.

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