Público y Oficiales Electos Testifican en la Audiencia de Abatimiento de Exide

By Nancy Martinez, Reportera de EGP

Por medio de cartas que se mandaron el lunes, citando las lluvias de invierno pendientes, el Departamento de Control de Sustancias Toxicas (DTSC) ha ordenado a la compañía Exide Technologies en Vernon a que limpie para el fin de año el piso contaminado, polvo y sarro descubierto recientemente en una muestra de un estudio.

La orden de emergencia de DTSC aparece poco después de que cientos de residentes molestos del sur del condado de Los Ángeles fueron protestar en una audiencia para decirle a una mesa directiva independiente del Distrito de Manejo de Calidad de Aire del Sur de California (SCAQMD) que están cansados de la compañía de reciclaje de baterías Exide Techologies y quieren que se cierre permanentemente.

Los presentes estuvieron acompañados por varios oficiales electos representando áreas impactadas desde Boyle Heights hasta Huntington Park. Exide, sin embargo, también llevó a su propio grupo de partidarios, muchos de ellos trabajadores de la planta y representantes locales del sindicato.

Cientos de manifestantes se dieron cita en CSULA para protestar en contra y a favor de Exide Technologies. Foto de EGP por Nancy Martinez.

Cientos de manifestantes se dieron cita en CSULA para protestar en contra y a favor de Exide Technologies. Foto de EGP por Nancy Martinez.

El proceso judicial formal se llevó a cabo el sábado en la universidad de Los Ángeles (CSULA) y hace observación en la ronda más reciente para hacer responsable a la compañía localizada en la ciudad de Vernon, acusada de fallar en mantener niveles aceptables de plomo tóxico y emisiones de arsénico, asimismo alegando que se eleva el riesgo de cáncer a las más de 100.000 personas que viven en la región.

La audiencia se llevó a cabo en respuesta a la petición de SCAQMD para que se cierren temporalmente las operaciones de Exide hasta que éste actualice su control de aire y sistemas de contaminación para reducir la descarga de toxinas en el aire.

Exide y SCAQMD presentaron sus casos ante la mesa directiva antes de que comenzara el testimonio público. Nancy S. Feldman, abogada del distrito de calidad de aire, dijo en la audiencia a los directivos que el sistema de control de contaminación del aire no esta controlando adecuadamente las emisiones de su horno explosivo.

De acuerdo a la petición del distrito, Exide es acusado de violar concientemente sus condiciones de permiso y la Regla del Distrito 1407, la cual requiere que se usen buenas practicas operativas para mantener el movimiento del aire y una eficiencia en colección de emisiones.

“Nosotros estableceremos que el equipo de control de contaminación del aire de Exide no tiene el suficiente tiro para controlar las emisiones de arsénico en su sistema de control de contaminación de aire como se había previsto”, dijo Feldman en sus comentarios iniciales y agregó que el problema se ha agraviado por las fugas del horno.

Pero el abogado de Exide, Steve O’Neill argumentó que las emisiones actuales de Exide no exceden los limites requeridos por SCAQMD.

Él dijo que la compañía ha hecho mejoras substanciales desde que fueron tomadas las muestras de emisiones en marzo. Basarse en información de esos exámenes sería “basarse en evidencia obsoleta”, dijo O’Neill.

En marzo, oficiales que registran la calidad de aire encontraron emisiones de plomo y arsénico en la compañía de reciclaje bastante altos como para notificarles a sus 200.000 residentes de Boyle Heights, Maywood, Vernon Commerce, Este de Los Ángeles y Huntington Park que su riesgo de cáncer había incrementado.

O’Neil también  dijo que el argumento para obtener presión negativa es “incomprensible”. “El distrito está haciendo un argumento principalmente técnico”, dijo agregando que ellos han fallado en identificar que “criterio de diseño no se ha cumplido por parte de Exide”.

Pero Feldman dijo que el riesgo de reducción de exposición al arsénico no compite  adecuadamente con todas las demás reglas y regulaciones del distrito.

Durante el testimonio público, orador tras orador dijeron que era la seguridad y salud, no tecnicismo, lo que importaba. Ellos citaron casos personales de cáncer, asma y otros problemas de salud que creen fueron causados por la compañía de reciclaje de baterías de plomo.

“Sabemos… que no hay ningún nivel seguro de plomo en la sangre de los niños”, dijo la congresista Lucille Roybal-Allard, quien representa a varias de las ciudades impactadas y sus vecindarios. “Sin la acción de la mesa directiva el ambiente y la calidad de vida de cientos de miles de residentes locales y sus hijos continuará en riesgo de que sean envenenados secretamente”.

Sin embargo, O’Neill dijo que SCAQMD deberá demostrar su caso con hechos no con testimonios “emocionales”.

“Esta [audiencia] no es un referendo de la popularidad de Exide”, argumentó. “El problema central es simple: ¿Exide está operando su horno y equipo de control como es designado, construido y permitido por SCAQMD?”

Feldman, esperando hacer el caso más comprensible utilizó la analogía de una aspiradora de casa para adelantar su argumento.

Dijo que una aspiradora está supuesta a succionar la mugre y los desechos, filtrarlos y mandarlos al bote. Pero si las capacidades de succión de la aspiradora no son lo suficientemente fuertes, no todo será recogido y los desechos podrían quedar esparcidos en el aire “antes de que estos lleguen a los filtros”.

“Pero que tal si la basura, mugre y desechos de la aspiradora  también contienen toxinas, veneno, cosas que son carcinogénicas”, dijo. “Mientras en este caso muchos se enfocan en los problemas técnicos, no debemos perder la vista del hecho que una orden de abatimiento es para proteger la salud pública”.

O’Neill dice que el distrito trata de imponer requerimientos hacia Exide que actualmente no existen en las reglas del distrito en el permiso de Exide.

Pero Feldman dice que la orden de abatimiento no se trata sobre imponer un requerimiento no existente, pero “dar significado y sustancia a las reglas que ya están en el libro”.

“No importa cuanto trate el distrito de poner este argumento en palabras, el hecho que aun permanece es que el distrito esta tratando de imponer un estándar que no existe en ninguna regla ni condición de permiso”, dijo O’Neill.

Él dijo que la audiencia de la mesa directiva de SCAQMD sólo puede publicar una orden de reducción si hay una constante violación y cerrar la operación si es necesario para detener las violaciones.

“Las reglas especifican en tiempo presente que la regla debe estar “siendo” violada en orden de justificar el abatimiento”.

Santiago Rosas, un trabajador de Exide por 32 años le dijo a los miembros de la mesa directiva de la audiencia que vean los hechos actuales, no sólo la información de gente que no sabe nada de las operaciones de la compañía.”

“Exide no ha escatimado en gastos al utilizar equipo de primera calidad y al tope de la línea”, dijo en español.

Los abogados de Exide dijeron que la orden de clausura esta siendo alimentada por políticos, no por hechos. Ellos acusan a un político del cual no mencionaron su nombre que confrontó al oficial ejecutivo de SCAQMD, Dr. Barry Wallerstein para encontrar una “forma creativa” de cerrar Exide en una reunión pública en la iglesia Resurrección el pasado octubre 8, 10 días antes de que la petición de abatimiento se archivara.

“Estamos aquí por presión política y pública”, dijo O’Neill. “Ha habido una enorme presión pública y política en agencias estatales ambientales para cerrar Exide desde que salieron los resultados de riesgos de salud estimados”.

Ese punto hizo eco en varios oradores, con  la mayoría viendo el movimiento de buscar la clausura como un resultado positivo en los esfuerzos de presionar a oficiales de la calidad de aire para que se muevan hacia esa dirección.

“¡Claro que lo estamos!” respondió Martha Molina-Aviles, directora de campo de la supervisora Gloria Molina. “Estos [residentes] han venido a nosotros a pedirnos que aboguemos por ellos porque no los han escuchado anteriormente”.

El activista de Boyle Heights, Monseñor John Moretta de la iglesia Resurrección testificó que Exide no ha hecho lo suficiente para ganarse la confianza de la comunidad. Dijo que la compañia obtuvo niveles más altos de lo normal en arsénico mientras estaba siendo monitorieado para encontrar emisiones de plomo altos.

Moretta dijo que él estaba ahí no por “presión política” pero por “presión moral”.

“¿Pueden imaginarse como nos sentimos? primero el plomo, ahora el arsénico”, dijo Moretta. “Exide no ha sido una compañía que mantenga su palabra; se les ha dado varias oportunidades para enmendar sus acciones”.

Varios oradores dijeron que la planta debería cerrarse permanentemente, en lugar de cerrar temporalmente como lo estableció la petición de SCAQMD. Dijeron que la salud pública debe ser prioridad.

“Pongan garras ante estas ordenes que permiten a estas compañías exponer emisiones y tener en peligro a la comunidad”, dijo el residente de Boyle Heights, Arturo Herrera.

Algunos, sin embargo, miran la petición de la agencia como inalcanzable. Ellos dicen que la aprobación no va a resolver la salud y los problemas en el ambiente para la comunidad.

“Cerrar Exide no va a liberarnos del cáncer, autismo o asma”, dijo Esmeralda Rosas, residente de Huntington Park.

David Campbell, secretario-tesorero de Trabajadores Unidos de Acero del Local 675, dijo en un comunicado que pedía que la planta se mantenga abierta para proteger los 100 trabajos de sindicato bien pagados.

El sábado, O’Neill enfatizó que Exide nunca ha sido citada por violar la Regla 1407 hasta el 4 de diciembre, días antes de la audiencia. Él argumentó que el distrito se mueve para enmendar sus reglas que requieren presión negativa contradictoria a los alegatos de que Exide está violando el requerimiento de presión negativa.

DTSC en abril trató de cerrar la compañía debido a sus emisiones peligrosas pero Exide apeló y un juez anuló la orden.

La audiencia del sábado fue la primera de muchas audiencias que se llevarán como parte de este proceso de petición. La siguiente audiencia se llevará a cabo el 7 de enero del 2014 en la oficina central de la mesa directiva en Diamond Bar. Se espera que los testimonios continúen en los días siguientes y otra audiencia para la comunidad será anunciada antes de dar por concluidos los argumentos.

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December 19, 2013  Copyright © 2012 Eastern Group Publications, Inc.

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