El Público Arremete Contra DTSC en una Reunión del Comité del Estado

June 16, 2016 by · Leave a Comment 

Cuando el Comité de la Asamblea sobre Seguridad Medioambiental y Materiales Tóxicos realizó por primera vez una audiencia sobre la descontaminación de la instalación Exide Technologies ahora cerrada, los residentes del Este se volcaron hacía el Capitolio donde exigieron a los legisladores del estado avancen y exijan los fondos necesarios para hacer frente a la limpieza.

Cinco meses después, con $ 176,6 millones apartados por el gobernador Brown para el esfuerzo de limpieza, fue el turno del comité para pagar a los residentes, lo cual hicieron la semana pasada, llevando a cabo su reunión no muy lejos de la planta de Vernon.

Read this article in English: Public Blasts DTSC at State Committee Hearing 

Como es habitual, los funcionarios del estado, condado y ciudad de Los Ángeles actualizaron al comité sobre sus respectivos trabajos de limpieza y alcance a la comunidad. Pero los residentes que viven en el Este de Los Ángeles, Boyle Heights, Commerce, Maywood, Vernon y Huntington Park—áreas que se cree están contaminados con plomo y arsénico—dijeron al comité que esos informes no estaban dando a los legisladores una imagen completa de lo que realmente está pasando.

Vera Del Pozo, presidenta de la Junta de Vecinos de Boyle Heights, dijo que estaba cansada de escuchar a los funcionarios y el DTSC ir a hablar acerca de las cosas que la comunidad ha escuchado en repetidas ocasiones.

“Ya dejen de decirnos lo que han hecho y solo limpien esto ahora”, dijo, lo que provocó los aplausos del público.

Uno tras otro, los residentes renovaron sus llamados para un proceso de remediación más rápido, más eficiente, comenzando con un plan de limpieza que dijeron ya debería haber sido completado.

“Están pasando muchos problemas graves que necesitan ser abordados”, dijo Gladys Limón, abogada de Comunidades para un Mejor Ambiente en la reunión del comité de la asamblea en la preparatoria Roosevelt.

Bajo la Ley de Calidad Ambiental de California (CEQA), el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) debe preparar un Informe de Impacto Ambiental (EIR) para la aprobación del plan de limpieza. La agencia encargada de supervisar la investigación y remediación del área de investigación preliminar de 1.7 millas, está solicitando la opinión del público antes de elaborar el plan de limpieza.

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Un residente de Commerce demanda un que haya revisión sobre la limpieza de Exide durante la reunión pública del 9 de juno.

El período de comentarios públicos comienza hoy 16 de junio y continuará durante 30 días, terminando el 18 de julio. Una vez que el proyecto de informe de impacto esté completado el público tendrá 45 días para revisar el documento y formular observaciones que se utilizarán para preparar el informe final. Se prevén dos reuniones de alcance para recopilar comentarios públicos para el 25 de junio en el Parque Pérez en Huntington Park y el 30 de junio en el ayuntamiento de Commerce.

La directora de DTSC Barbara Lee explicó que bajo la línea de tiempo actual de la CEQA, la limpieza que podría llegar a ser la más grande en la historia del estado, no comenzaría hasta junio de 2017.

Jane Williams, directora ejecutiva de Comunidades de California contra Tóxicos, instó a los legisladores para obligar a DTSC para ampliar el área de investigación a 4,5 millas, una demanda repetida por las docenas de residentes que viven fuera de la zona.

“Estamos dejando a gente atrás”, destacó Williams.

El Dr. Brian Johnston, presidente de medicina de emergencia en el White Memorial, pidió a la agencia que haga muestras de suelo más allá de las 1,7 millas. Él citó un estudio de 2010 realizado por el Distrito de Administración de la Calidad del Aire que declaró que la nube de toxinas de Exide podría llegar tan lejos como Altadena y Palos Verdes.

Lee explicó que los resultados de muestras de suelo recogidas hasta 4.5 millas de distancia de la planta de Vernon llevaron a la conclusión que las emisiones de plomo podrían haber viajado a 1,7 millas de la instalación. Ella le recordó al comité de préstamo de varios millones del estado sólo puede ser utilizado para abordar la reparación en esa zona.

Muchos residentes, sin embargo, se quejaron de que el informe de la agencia fue una repetición de un “anuncio informativo” que han escuchado muchas veces antes, e incluso argumentaron que DTSC carece de la experiencia necesaria para llevar a cabo la limpieza.

“[El problema] es más grande que lo que están tratando de pintar” dijo frustrado Joe González.

La asambleísta Cristina García, que estaba representando a los miembros del comité que no pudieron asistir, dijo que muchas de las quejas de la comunidad son válidas.

“Tenemos que ampliar la zona”, dijo a EGP. “Definitivamente necesitamos hacer eso”.

García le dijo a EGP que planea usar el testimonio público para hacer mejores preguntas a la agencia.

“Recibimos actualizaciones regulares de DTSC pero es a través de sus ojos y su perspectiva”, dijo.

La supervisora del Condado de Los Ángeles Hilda Solís recordó a los legisladores que se necesitarían más fondos, no sólo para la descontaminación de la zona, pero también para educar a la comunidad sobre los peligros de la exposición al plomo, que se sabe causan enfermedades neurológicas, discapacidad, cáncer y otros problemas de salud graves de aprendizaje.

“Esto no puede volver a pasar”, dijo Solís de la contaminación. “Es necesario que haya una investigación”.

Lee se defendió y defendió a la agencia recordando a la comisión y al público que en abril de 2013 Exide recibió la orden para suspender las operaciones y en marzo de 2015, meses después de que ella se hizo cargo como directora, la planta se vio obligada a cerrar de forma permanente.

Desde entonces, 1.800 casas han sido examinadas, se han firmado 3.400 acuerdos de acceso y más de 200 casas han sido descontaminadas, dijo, añadiendo que DTSC actualmente examina 135 propiedades a la semana, pero espera que aumente a 200 por semana el próximo mes.

“Tenemos mucho que hacer, pero hemos avanzado”, dijo Lee.

En la minoría, un residente agradeció a la agencia para la limpieza de su casa en el Este de Los Ángeles. Pero la mayoría de los residentes sentían que sus demandas y frustración estaban justificadas.

Mark López, director ejecutivo de East Yard Communities  para la Justicia Ambiental, dijo a EGP que el grupo tuvo problemas al trabajar con la agencia para reunir los acuerdos de acceso, un esfuerzo que no planean continuar.

“Hemos tenido que empujar a cada paso del camino para llegar al punto en que nos encontramos ahora”, dijo. “Es hora de que el DTSC de la cara y acepte el reto de hacerlo mejor”.

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Twitter @nancyreporting

nmartinez@egpnews.com

Lead Blood Testing Extended for Residents Near Exide

February 5, 2015 by · 3 Comments 

Since hearing that elevated levels of lead were found in soil at Salazar Park in unincorporated East Los Angeles, Reina Rodriguez says she rarely takes her 4-year old son there to play. And while she only lives a few blocks away, the young mother says she never knew that she and her family were eligible for free blood tests for lead, paid for by Exide Technologies in Vernon and administered by Los Angeles County health officials.

The blood-screening program, offered to east and southeast Los Angeles area residents who live near Exide’s battery recycling plant in Vernon, was to end Jan. 31, but County officials said Wednesday they will extend the program until the end of February.

Exide was found by state air pollution and toxic chemical regulators to have exposed as many as 110,000 people in the region to unhealthful, potentially cancerous and neurologically damaging levels of lead and arsenic.

According to county health officials, since testing started in April 2014, only 500 of the estimated 30,000 people eligible have had their blood tested, despite 2,000 requests for the testing form.

A young child runs around at Salazar Park, one of the locations near Exide tested for lead and arsenic. (EGP photo by Nancy Martinez)

A young child runs around at Salazar Park, one of the locations near Exide tested for lead and arsenic. (EGP photo by Nancy Martinez)

To date, none of the results have required medical intervention, according to public health officials, who are still analyzing the last tests administered. Those results will be mailed directly to residents.

The administration and value of the testing has been questioned by a number of people concerned about the community’s exposure to toxic chemical emissions from the Exide plant.

Some people have accused the County of not doing enough outreach to the public and of not making the testing more accessible.

Boyle Heights resident Doelorez Mejia is one of those following the Exide issue closely, and she told EGP she does not trust the screening program. “We all know lead is in our communities, it’s in our soil,” adding that results from the blood test would only distract from the community’s efforts to prove Exide has caused health problems in residents.

Exide agreed to pay for the confidential screenings administered by the County as part of their effort to remediate the fallout from the state regulators’ findings and backlash from community activists and elected officials, many who want the plant shut down permanently.

Nestor Valencia, mayor of nearby Bell, calls the blood screenings a “political stunt” and a “sham” that “would only benefit them [Exide] to say, ‘see nobody has lead in their bodies.’”

Many residents EGP spoke with said they do not believe blood testing is the appropriate way to determine chronic exposure to toxic chemicals such as lead.

According to Joseph R. Landolph Jr., Associate Professor of Molecular Microbiology, Immunology, and Pathology at USC’s Keck School of Medicine, lead only stays in the blood for 30 days before it breaks down.

Although blood testing is the standard form of determining exposure the lead, it actually stays in a person’s bones for up to 20 years, Landolph said. In adults, 90 percent of lead is found in bones, he told EGP.  Because it stays in the bones, pregnant women and those undergoing menopause are prone to reabsorbing the lead, he explained.

“All the [test] would say is that lead is in your blood,” Landolph said.

Once lead is found, the county would have to determine exposure by looking at the individuals surrounding and “assume everything is a contribution in proportion to how much they put out,” he added.

That is why Teresa Marquez of Boyle Heights did not get tested. She told EGP the test was “not worth the trouble,” especially since any alleged exposure from Exide may be gone since the plant was closed in March 2014 to make facility improvements.

“It’s too little too late,” she said. “Why don’t they test finger nails that show contamination of arsenic for a period of years?”

Marquez believes the County and Exide do not want to spend the higher cost of arsenic testing, which would ultimately do a better job of show what damage has been done.

However, Landolph, who is a member of the USC/Norris Comprehensive Cancer Center and an expert in arsenic, told EGP arsenic only lives in the blood for 10 hours.

He did say, however, that concentrations from chronic exposure could be found in fingernails and hair. One indication, he said, could be white bands on fingernails.

Exide had not responded to EGP’s request for comment as of press time.

County officials told EGP there are no plans to conduct arsenic testing. They add that such testing would only be appropriate for acute arsenic poisoning not chronic, long-term exposure.

They focused on lead because only elevated levels of lead, not arsenic, were found in the area.

For most residents, the value of the tests is not what kept them from seeking the screenings. Instead, they simply did not know about the free blood testing program.

Lifelong East Los Angeles resident Alice Gallardo, 80, said the testing information was not readily available to the community.

“Nobody came to us,” she said.

She added that the process would have been easier if the county went to local senior centers and parks to inform the public.

“If you didn’t already know about Exide you wouldn’t know about the testing,” agreed Mejia. “How is the average person supposed to know?”

Public health officials are defending their outreach.

In an email, a spokesman for the department of public health’s environmental health division told EGP the County mailed out flyers with instructions on how to get tested to the 30,000 area residents in the impacted area in April 2014 and again a couple months ago.

They also held town halls in Commerce and Maywood in April 2014, and gave progress updates at a couple community meetings held at Resurrection Church.

County officials told EGP public health nurses conducted door-to-door campaigns in the neighborhoods surrounding Exide and conducted outreach with area schools.

Marena Vallejo of Boyle Heights said she found the information about the tests and where to take it “confusing.”

Lucia Sandoval was at Salazar Park earlier this week with her grandson. The park is located a mile from the Exide plant in Vernon.

Speaking in Spanish, she told EGP, “If I didn’t know about it and didn’t get tested” how would he get tested, she said referring to her grandson.

State regulators ordered Exide to pay for the removal of contaminated soil at Salazar Park and to establish a $ 9 million fund for the clean up of other contaminated sites.

Marquez insists the testing program could have been better handled. If the county really wanted to inform the public, they would have held a health fair and offered testing on a weekend to make it easier for the blue-collar community, she said.

In the absence of any significant outreach, extending the testing deadline may not do much to raise the number of people tested, however.

“They [county] didn’t do enough because they didn’t want to do enough for our community,” said Mayor Valencia. “I think because they knew it was a waste of time.”

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