Confused About Your Health Care Options? Arroyo Vista Family Health Center’s Certified Counselors Can Help

November 10, 2017 by · Leave a Comment 

With all the talk and news about efforts to end the Affordable Care Act, aka Obamacare, it’s not surprising that many people are confused about the future of their health insurance.

Arroyo Vista Family Health Center enrollment fair Nov. 4, 2017 in Lincoln Heights. Enrollment counselors helped individuals and families understand their options. (Arroyo Vista Family Health Center)

Arroyo Vista Family Health Center enrollment fair Nov. 4, 2017 in Lincoln Heights. Enrollment counselors helped individuals and families understand their options. (Arroyo Vista Family Health Center)

Last Saturday, the Arroyo Vista Family Health Center took over a street near their clinic in Lincoln Heights for an enrollment fair where a team of Certified Application Counselors and Agents explained that not only are health insurance plans still available, they are accepting new applicants.

The counselors helped individuals and families understand their options and checked their eligibility for the various plans out there, including Medi-Cal for those with lower incomes and My Health L.A., a health program for people who are undocumented.

All the services were free and applicants’ information is always confidential.

“The enrollment fair was a great success,” said Arroyo Vista’s Irene Holguin. “People had questions and our counselors and agents had answers for them,” she said, thanking Councilman Gil Cedillo and the L.A. Care Health Plan for their support.

The 2018 health insurance enrollment period started last week and continues through Jan. 31, 2018. People currently enrolled in a health insurance plan must either re-enroll in the same plan or select a new health insurance plan before the enrollment period ends. If they don’t, they could lose coverage.

People should enroll as soon as possible to ensure there is no delay in their benefits, said Holguin, adding that Arroyo Vista has Certified Application Counselors available to answer questions and provide FREE enrollment assistance by simply calling (323) 254-5221. Arroyo Vista’s community outreach team is also available to provide free community presentations on Covered California, Med-Cal, My Health L.A. and other health plans.

And everyday, at every clinic, dedicated healthcare providers are readily available to answer questions on all services and programs offered at Arroyo Vista’s five health centers. For more information, call (323) 254-5221.

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Acute Confusion As Exchange Enrollment Gets Underway

November 2, 2017 by · Leave a Comment 

If the comments on Covered California’s Facebook page are any indication, you’re all suffering from acute health insurance confusion:

“I wanted to sign up again this year. … I’m hesitant now because of what Trump has done. Should I still consider?”

“Does the removal of subsidies mean we might lose our premium tax credits during the year?”

“So you’re telling me that [Trump’s] executive order didn’t do anything? I am so confused.”

Ask Emily is a series of columns answering consumers’ questions about California’s changing medical landscape.

I don’t blame you. Choosing a health plan will be doubly hard this year given President Donald Trump’s recent move to cut off federal payments for a key consumer subsidy, his administration’s decision to shorten exchange open-enrollment periods in most states to 45 days, Congress’ failed attempts to repeal Obamacare and the departure of some insurers from certain markets.

Let me ease your mind straightaway on three critical points:

  1. In California, open enrollment for individuals and families who buy their 2018 plans through Covered California and in the open market lasts three months, from Nov. 1 to Jan. 31.
  2. You won’t lose the tax credits that help you — and the vast majority of Covered California enrollees — afford your premiums, assuming you still qualify.
  3. The same goes for the cost-sharing subsidies that reduce out-of-pocket costs for some Covered California members, despite Trump’s decision to stop funding them.

But shopping will be challenging. Anthem Blue Cross is pulling out of a large swath of California’s individual market, on and off the exchange, forcing hundreds of thousands of consumers to find new plans. And in addition to regular, annual rate hikes — averaging 12.3 percent statewide — silver-level plans will bear an additional 12.4 percent average surcharge to make up for the loss of federal funding for the cost-sharing subsidies.1-ASK EMILYopen-enrollment-prices1

Remember, those are averages. Your actual premium will depend on several factors, including where you live, your income, what level of coverage you choose and which insurer you pick.

In an unexpected twist, some people may actually benefit from the surcharge because it could bring plans with more robust coverage within financial reach.

Before we get into all that, my most important piece of advice remains the same this year as before:

Don’t do this alone. Help from certified insurance agents and enrollment “navigators” is free. You can find local options by clicking on the “Find Help” tab on Covered California’s website, www.CoveredCA.com.

Silver-Plan Surcharge

Nearly half of Covered California enrollees qualify for cost-sharing subsidies, which lower their copays, deductibles and coinsurance. The subsidies are paid directly to insurers, and are separate from the tax credits that reduce monthly premiums.

These discounts are available only to silver-plan enrollees whose annual income falls between 139 percent and 250 percent of the federal poverty level — about $34,200 to $61,500 for a family of four. That’s why Covered California added the 12.4 percent average surcharge only to silver plans amid Trump’s threats — and ultimate decision — to stop funding the subsidies.

Covered California estimates that 78 percent of subsidized consumers will pay the same as — or less than — this year, despite the surcharge, because their tax credits will rise with their premiums. About half of the remaining 22 percent will see increases of less than $25 per month.

“This is potentially good news for both insurers and consumers,” says Greg Fann, a senior consulting actuary based in Murrieta. “And bad news for taxpayers,” who are footing the bill for the increased tax credits.

Fann offers advice to consumers based on their income.

Covered California enrollees with incomes up to roughly 200 percent of the federal poverty level — or about $49,200 for a family of four — should probably remain in silver plans, he advises, because they qualify for significant cost-sharing reduction subsidies.

Policyholders who make between 200 and 400 percent of the federal poverty level (400 percent is about $98,400 for a family of four) should consider ditching silver plans and applying their higher tax credits to gold or platinum plans, he says. Tax credits are pegged to the cost of silver plans, which means that all subsidized enrollees will benefit from higher tax credits as silver premiums rise, regardless of which plan they ultimately purchase.

Gold and platinum plans are more expensive than silver plans, but they offer higher levels of coverage and lower out-of-pocket costs.

In some cases, “the gold may be cheaper than the silver,” Fann says.

You could also apply your increased tax credits to bronze plans, which have lower premiums and higher out-of-pocket costs. According to Covered California, three-quarters of enrollees can sign up for bronze coverage for less than $10 a month.

“I suspect a lot of people are going to downgrade their plans to high-deductible plans,” says Helena Ruffin, an insurance agent in Playa Vista.

Finally, there are about 65,000 Covered California enrollees with silver plans who don’t receive premium tax credits, says exchange spokeswoman Amy Palmer.

People in this group must pay the entire cost of their premiums.

“These are the ones in the middle class that are … getting hammered,” Ruffin says.

If you’re in this category, avoid the surcharge by buying a bronze, gold or platinum plan. Or, opt for a newly created silver plan sold off the exchange that won’t be subject to the surcharge — if you’re confident your income will remain above the threshold to qualify for premium tax credits.

“There may be better options off the exchange,” Palmer says. But if your income fluctuates, “it may be better to stay on the exchange so that you can receive tax credits if you become eligible,” she adds.

Health Plan Departures

Anthem will pull out of 16 of California’s 19 pricing regions, affecting about 300,000 policyholders who purchase from the individual market, both on and off the exchange.

Its departure will leave about 60,000 Covered California consumers with one option — Blue Shield of California. If you do not select a new plan by mid-November, Covered California will automatically enroll you in one. If you’re not satisfied with its decision, you can change it before the end of open enrollment, assuming you have a choice.

For those of you losing your insurer, you’ll want to know whether your existing providers are in any other Covered California plan networks.

Unfortunately, “the doctors networks are smaller and smaller all the time,” says Tom Freker, an insurance broker in Fountain Valley.

Covered California this year has debuted a revamped online directory that will allow you to search five doctors, hospitals or pediatric dentists at once.

It’s part of the agency’s “Shop and Compare” tool that allows you to enter your personal details to retrieve your plan choices and costs.

Because the directory is new, I urge you to cross-check with your plan and/or your provider.

Also, if you’re in the middle of treatment for a complex medical condition and lose your insurer, you may have options. A new state law will allow some seriously ill patients to continue seeing their current providers for a limited time.

Your new insurer may also be able to work with your existing provider to finish your treatment. Covered California advises you to call your new health plan to explain your situation.

 

 

Período de Inscripción Caótico Pone en Peligro Cobertura de Latinos

November 2, 2017 by · Leave a Comment 

Los latinos, que hace apenas un año eran los consumidores más buscados para inscribirse y obtener cobertura a través del mercado de seguros de la Ley de Cuidado de Salud Asequible (ACA), puede que este año sean los grandes ausentes.

Navegadores y activistas comunitarios temen que el enfoque de la administración Trump —dejar que el Obamacare se vaya muriendo, quitar fondos y reducir el tiempo del período abierto de inscripción— puede revertir los logros alcanzados en el número de latinos con cobertura de salud.

Los latinos fueron el blanco de los esfuerzos de la administración Obama, porque la comunidad tiene una alta tasa de no asegurados, y también porque una larga proporción de la comunidad es joven y bastante saludable, un detalle muy apreciado por las aseguradoras para balancear el gasto que generan los pacientes mayores y más enfermos, de hecho los que se inscriben con más facilidad.

Cerca de un millón de personas que se identificaron como latinas o hispanas se inscribieron para tener planes de salud a través del mercado de seguros este año, componiendo una décima parte de los consumidores. La tasa de personas sin seguro entre los latinos bajó de 43% en 2010 a menos del 25% en 2016. Pero todavía millones son elegibles y permanecen sin seguro.

Un período de inscripción más corto y recortes en los fondos federales para publicidad y para los grupos de navegadores —expertos en el mercado de seguros que ayudan a registrarse—, potencialmente pueden reducir de manera drástica la inscripción de latinos.

California es uno de alrededor de una docena de estados que gerencian su propio mercado de seguros, y el estado utiliza su propio dinero para publicitar Covered California. El mercado ofrecerá a los consumidores un período más largo de inscripción que la ventana de seis semanas del gobierno federal: durará hasta 31 de enero, igual que el año pasado.

Los latinos en el estado han ganado cobertura desde la implementación de la ley federal de salud. El número de personas sin seguro cayó de 23% en 2013 a 12% en 2015, según la California Health Care Foundation. (La fundación publica California Healthline, un sitio de noticias editorialmente independiente producido por Kaiser Health News).

Aun así, los esfuerzos de inscripción en el estado presentarán un desafío si los consumidores no entienden qué está pasando con la ley, mientras en Washington persisten los esfuerzos por reemplazarla, dijo Edgar Aguilar, director de programas en Community Health Initiative, un red de organizaciones de base en California que asiste a las personas con la inscripción para obtener seguro. Aguilar está a cargo de la operación en el condado de Kern, en el Valle Central, en donde hay una gran población de latinos que trabajan en granjas y cultivos.

“Tuvimos éxito inscribiendo a latinos en el pasado, el porcentaje de latinos sin seguro en el condado es de menos del 8%; pero la confusión sobre lo que está pasando con el Obamacare y el miedo a tener problemas migratorios, hace que las personas lo piensen dos veces antes de renovar un plan de salud o inscribir a sus hijos en el Medicaid o en CHIP”, explicó.

En los 39 estados que usan el sitio web federal la inscripción empieza el 1 de noviembre y termina el 15 de diciembre, cerca de un mes y medio menos más corta que el período anterior. Algunos estados que gerencian sus propios mercados de seguros han extendido la inscripción hasta el 31 de enero.

Claudia Maldonado, directora de programas de Keogh Health Connection, una organización que conecta a personas vulnerables con servicios de salud en Phoenix, Arizona, dijo que la incertidumbre domina estos días. “Estamos listos, porque sabemos que va a ser un período abierto de inscripción difícil”.

Oficiales federales dijeron que el sitio web para inscribirse en español, cuidadodesalud.gov, va a estar operando de nuevo esta vez, pero sufrirá los mismos cierres por mantenimiento programados para su hermano anglo, healthcare.gov.

Los Centros para Servicios del Medicare y Medicaid (CMS, por sus siglas en inglés), que gerencia los mercados de seguros federales online, anunció el mes pasado que los sitios estarían “cerrados por mantenimiento” la mitad del día los domingos, durante el período abierto de inscripción. Los estados que manejan sus propios mercados, como California y Nueva York, no se verán afectados por estos cierres programados.

En la oscuridad

Es desafortunado que la interrupción del servicio de cuidadodesalud.gov sea los domingos, dijo Daniel Bouton, director de servicios de salud en el Community Council of Greater Dallas, en Texas, una organización sin fines de lucro que ayuda a los latinos a inscribirse para tener atención de salud. “El día que los hispanos van a la iglesia, en donde están todos juntos y en donde los ayudamos a inscribirse en períodos anteriores”, agregó.

“Las personas quieren tener resuelto el tema de su cobertura de salud”, expresó Anne Packham, directora del proyecto de mercados de seguros en Covering Central Florida, una organización con sede en Orlando, Florida. “Y todos los anuncios sobre el Obamacare los frustra”.

Inscribir a un consumidor en el mercado no es un proceso de 10 minutos. Una familia puede comprar un plan de salud en el sitio web, o averiguar si algunos de los miembros son elegibles para el Medicaid o para CHIP, el programa federal de salud infantil con base en los estados para familias de bajos ingresos, pero que ganan demasiado como para calificar para el Medicaid. La sesión con un navegador, que han ayudado a millones de latinos a inscribirse en todo el país, puede llevar una hora y media o más.

Muchos hispanos prefieren inscribirse para cobertura en persona, con un navegador entrenado, dijeron muchas personas con experiencia en ayuda a consumidores.

En un correo electrónico, los CMS dijeron que los cierres de los sitios web no afectarán el flujo de inscripción y que el centro de llamadas federal para responder preguntas de consumidores y navegadores “continuará asistiendo a las personas”.

“Es importante destacar que la duración potencial de los cortes es el máximo tiempo permitido para mantenimiento; pero podrían ser más cortos”, agregaron en el correo.

Un sitio alternativo

El sitio web en español tuvo un comienzo accidentado cuando se lanzó el Obamacare en 2013: abrió dos meses después que la versión en inglés. Sin embargo, los navegadores dicen que cuidadodesalud.gov a menudo ha servido como el “último recurso” para todos los consumidores, latinos o no, cuando tenían problemas con el sitio en inglés.

“En períodos de inscripción anteriores, muchas veces cuando healthcare.gov estaba caído, el sitio en español no lo estaba”, dijo Bouton.

“Los navegadores son bilingües y generalmente usan el sitio en inglés, pero cuando éste no está funcionando bien, terminan el proceso de inscripción en cuidadodesalud.gov, que generalmente funcionó mejor [que healthcare.gov] en años anteriores”, dijo Julia Holloway, directora de desarrollo de programas y servicios de navegadores para Affiliated Service Providers of Indiana, en Indianapolis. Oficiales federales le anunciaron que su programa tendría 82% menos dinero para navegadores durante este período de inscripción.

El menor flujo de consumidores en cuidadodesalud.gov ha hecho que la versión en español sea tecnológicamente más estable que la versión en inglés.

Como ejemplo, desde noviembre de 2015 hasta el 2 de enero de 2016, cerca de 20 millones de personas usaron healthcare.gov, comparado con 953,708 que navegaron cuidadodesalud.gov.

Miedo a las deportaciones

Edgar Aguilar, gerente de programas en Community Health Initiative, una red de organizaciones de base en California que asiste con el proceso de inscripción para tener cobertura, dijo que, aunque California no enfrente algunos de los obstáculos que tendrán los estados que usan el mercado de seguros federal, la inscripción este año va a ser un desafío.

Aguilar está a cargo de la operación en el condado de Kern, en el Valle Central, que cuenta con una alta población de latinos que trabajan en granjas y cultivos.

“Tuvimos éxito inscribiendo a latinos en el pasado, el porcentaje de latinos sin seguro en el condado es de menos del 8%; pero la confusión sobre lo que está pasando con el Obamacare y el miedo a tener problemas migratorios, hace que las personas lo piensen dos veces antes de renovar un plan de salud o inscribir a sus hijos en el Medicaid o en CHIP”, explicó.

Navegadores encuestados para esta historia dijeron que han sentido más tensión este año, en los días previos a que comience el período de abierto de inscripción.

En agosto, miembros hispanos del Congreso enviaron una carta al Departamento de Salud y Servicios Sociales (HHS, por sus siglas en inglés) pidiendo un reaseguro para que los latinos siguieran inscribiéndose. Una vocera del caucus dijo que un representante del HHS prometió organizar una reunión sobre el tema, pero ésta nunca se concretó.

Un obstáculo para la inscripción es el miedo a las deportaciones. Los inmigrantes indocumentados no tienen derecho a comprar un seguro de salud a través de los mercados de ACA, pero hay miles de familias con estatus migratorio mixto, y los defensores temen que puedan dudar en comprar un seguro o solicitar subsidios para ayudar a pagar la cobertura.

“Desde que asumió el nuevo gobierno, cuando aumentaron las redadas y se puso en peligro el estatus de los ‘Dreamers‘ (jóvenes que fueron traídos al país cuando eran niños), las personas comenzaron a cancelar sus citas con los navegadores, y dejaron de inscribir a sus niños en el Medicaid o en CHIP”, dijo Bouton.

Sin embargo, los navegadores dijeron que no se dan por vencidos. “Seguimos haciendo llamadas. Tenemos la misma meta de inscribir a más personas”, dijo Maldonado. Su organización está operando con 30% menos de presupuesto para navegadores. En su estado, Cover Arizona, una red de entidades sin fines de lucro, continúa organizando eventos, repartiendo folletos y llamando a las personas para alentarlos a que se inscriban.

“Tuvimos que cortar el presupuesto para publicidad, pero otra organización que tiene presupuesto nos ayuda repartiendo nuestros materiales”, dijo Bouton. Más que nunca, dicen los navegadores, el foco está puesto en el trabajo en equipo.

“Somos apasionados en lo que hacemos, y vamos a tratar de inscribir a la mayor cantidad de gente posible”, concluyó Holloway.

Esta historia de California Healthline fue producida por Kaiser Health News, un programa editorialmente independiente de la Kaiser Family Foundation.

 

El impacto de la decisión de Trump sobre los subsidios no afecta a California, por ahora

October 19, 2017 by · Leave a Comment 

Incapaz de lograr que el Congreso “derogue y reemplace” la Ley de Cuidado de Salud Asequible (ACA), el presidente Donald Trump recientemente tomó el asunto en sus manos.

La tarde del jueves 12 de octubre, la Casa Blanca anunció que dejaría de pagar subsidios clave, conocidos como “reducciones de costos compartidos”, que compensan a las aseguradoras por proporcionar descuentos en deducibles, copagos y otros costos de bolsillo a los consumidores de bajos ingresos.

Estas reducciones de costos están disponibles en los mercados de seguros del Obamacare para los asegurados que cuentan con ingresos menores al 250% del nivel federal de pobreza, o alrededor de $30,000 en ingresos al año para un individuo. Los subsidios, que son diferentes de los créditos impositivos que ayudan a millones de personas a pagar sus primas, son objeto de una demanda en curso.

La decisión de Trump de poner fin a los subsidios de costos compartidos tiene la intención de entrar en vigencia de inmediato, pero podría enfrentar un bloqueo legal después que California, junto con otros 17 estados y el Distrito de Columbia, presentaron una demanda el viernes 13 para detenerla.

El gobierno de Trump argumentó que pagar los subsidios era ilegal porque el Congreso no destinó dinero para este fin.covered-ca

Pero el Congreso aún podría actuar para mantener los pagos. Se han renovado las negociaciones bipartidistas entre los senadores Lamar Alexander, republicano de Tennessee y Patty Murray, demócrata de Washington, para crear una legislación que continúe con los subsidios de costos compartidos y, al mismo tiempo, otorgue a los estados más flexibilidad para desarrollar y vender planes de salud menos generosos que los que actualmente se ofrecen en los mercados. El anuncio de Trump podría estimular esas discusiones.

En un comunicado, Murray calificó las acciones de Trump como “imprudentes”, pero dijo que continúa “siendo optimista sobre nuestras negociaciones y creo que podemos llegar a un acuerdo rápidamente, e insto a los líderes republicanos en el Congreso a hacer lo correcto para las familias apoyando esta vez nuestro trabajo”.

Reducir los pagos a las aseguradoras por los descuentos de bolsillo que brindan a los afiliados de bajos ingresos que tienen planes a través de los mercados no significa que esas personas ya no recibirán ayuda. La ley y los contratos de las aseguradoras con el gobierno federal exigen que se otorguen esos descuentos. Eso significa que las aseguradoras tendrán que averiguar cómo recuperar el dinero que se les prometió.

En muchos estados, incluido California, las aseguradoras ya habían aumentado las primas de 2018 con un monto adicional para compensar pérdidas ante las amenazas anteriores de Trump de terminar con estos subsidios.

Covered California, el mercado de seguros del Obamacare del estado, implementó un plan a principios de octubre para reducir el impacto de lo que sospechaba, con razón, que haría Trump.

P: ¿Cuál es el impacto del anuncio de Trump en los consumidores de California?

Los californianos que compran su propia cobertura de salud, ya sea de Covered California o en el mercado abierto, no verán ningún cambio en sus planes, beneficios o primas durante el resto de este año.

Para 2018, Covered California, el mercado de seguros de salud del estado, ya se preparó para la decisión de Trump. A principios de octubre, anunció que para compensar la posible pérdida de los subsidios, agregaría un recargo promedio de 12.4% a los planes de nivel plata el próximo año, además de los aumentos de tasas anuales regulares. Esto se debe a que solo las personas inscritas en los planes plata, la segunda opción menos costosa en el intercambio, pueden calificar para los subsidios de costos compartidos.

Casi el 90% de los inscriptos en este mercado reciben créditos impositivos federales para ayudarlos con sus primas, y la mayoría de ellos no pagarán más como resultado del recargo ya que esos créditos aumentarán con sus primas. Covered California estima que alrededor de tres cuartas partes de los consumidores subsidiados pagarán igual o incluso menos que este año, a pesar del recargo.

Los californianos que ganan demasiado dinero para calificar para la asistencia federal para pagar las primas, y no reciben descuentos en los gastos de su propio bolsillo para atención médica, serían los más afectados por el recargo. Para abordar esto, Covered California creó un nuevo plan plata que se venderá fuera del mercado, y que no estará sujeto al recargo.

El período de inscripción abierta en el estado para individuos y familias que compran sus propios planes comienza el 1 de noviembre y termina el 31 de enero. Las personas que quieran comenzar a investigar las primas pueden usar la herramienta “Compre y Compare” en www.CoveredCA.com.

P: ¿Cómo se verán afectadas las aseguradoras que participan en Covered California?

Para el resto de 2017, los planes de salud que venden pólizas a través de Covered California tendrán un impacto financiero inmediato por el fin de los pagos de costo compartido.

Las aseguradoras en California perderán $188 millones debido a los subsidios que no se pagarán los últimos tres meses de este año, según Covered California. A nivel nacional, las pérdidas de la industria serán de aproximadamente $1.6 mil millones para el resto del año. Los planes de salud están obligados a seguir brindando a los consumidores esos descuentos en copagos y deducibles, independientemente de si el gobierno federal los reembolsa.

El recargo de California agregado a los planes plata para 2018 ayudará a las aseguradoras a evitar ese déficit el próximo año, ya que los planes de salud pueden usar esos ingresos adicionales para compensar la pérdida de dinero por los pagos de gasto compartido en la administración Trump.

Por ahora, 11 planes de salud están comprometidos con la venta de pólizas en el mercado de seguros estatal en 2018, dijo Peter Lee, director ejecutivo de Covered California. Sin embargo, dijo, le preocupa que las aseguradoras puedan abandonar el mercado individual en 2019 si persiste la inestabilidad política.

P: ¿Cómo responde California al anuncio de Trump?

El fiscal general del estado, Xavier Becerra, junto con otros 17 estados y el Distrito de Columbia, presentaron una demanda de inmediato el 13 de octubre desafiando la decisión de Trump de terminar con los pagos.

“Esto es sabotaje simple y sencillo”, dijo Becerra. “Quitar estos subsidios legalmente requeridos a las familias trabajadoras… y obligarlos a elegir entre pagar el alquiler o sus cuentas médicas es completamente imprudente”.

Lee, de Covered California, dijo que es demasiado pronto para que la legislatura estatal comience a redactar proyectos de ley en respuesta a la decisión de Trump, porque el destino de los pagos de costos compartidos corresponde, en última instancia, al Congreso.

“En este momento, no vamos a pedirles a los legisladores que hagan algo”, dijo.

Pero Covered California no está a la espera de correr la voz de que aún está abierto para hacer negocios y la ayuda financiera está disponible para muchos consumidores. Mientras que el gobierno federal recortó los fondos para la promoción del Obamacare, Covered California gastará unos $111 millones en esfuerzos de marketing este año para tratar de mantener estable su mercado de seguros, dijo Lee.

“Nuestros 11 planes de salud saben que gastaremos $111 millones para promover que las personas sanas y enfermas se registren para obtener cobertura”, dijo.

Los defensores de los pacientes expresaron su preocupación de que los titulares sobre las acciones de Trump y las respuestas del estado puedan confundir aún más a los consumidores y obstaculicen los esfuerzos de inscripción.

“Tememos que los consumidores se asusten con aumentos de doble dígito en las primas en productos plata y no se den cuenta de que están subvencionados”, dijo Anthony Wright, director ejecutivo de Health Access California.

La decisión de Trump de detener los pagos de los costos compartidos es una “decisión deliberadamente destructiva… es el equivalente al presidente Trump haciendo pivotar un bate de béisbol en una tienda de porcelanas”, dijo Wright.

Julie Appleby, Mary Agnes Carey y Diane Webber de Kaiser Health News colaboraron con esta historia.

Esta historia fue producida por Kaiser Health News, un programa editorialmente independiente de la Kaiser Family Foundation.

Condados Contra la Revocación de Obamacare

July 27, 2017 by · Leave a Comment 

Mientras el Senado se preparaba para abrir un debate sobre la derogación de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, mejor conocido como Obamacare, miembros de la Junta de Supervisores del Condado de Los Ángeles acusaron el martes a los legisladores de jugar con la vida de las personas y no solicitar aportaciones de los proveedores de la atención sanitaria.

El supervisor Mark Ridley-Thomas dijo que el cuidado de la salud fue un punto crítico de una reunión el pasado fin de semana de la Asociación Nacional de Condados (NACO).

“El debate sobre la salud debe ser sobre la mejoría de los resultados y no solo un ejercicio presupuestario”, dijo Ridley-Thomas, citando un amplio consenso entre los funcionarios del condado en todo el país, sin tener en cuenta la política partidista.

Si se anula a Obamacare, el Congreso creará “un cambio masivo de costos…para que los condados puedan soportar” y dado su tamaño, “el condado de Los Ángeles sería el condado más afectado,” dijo Ridley-Thomas, agregando que el condado podría perder tanto como $1 millón en financiamiento.

La supervisora Kathryn Barger, quien también asistió a la reunión de NACO y es la única republicana en la junta no partidista del condado, estuvo de acuerdo.

“Se está haciendo en Washington sin solicitar aportaciones de los proveedores,” dijo Barger. “Es la vida de la gente que está siendo jugada como un peón político”.

La votación del Senado para abrir el debate sobre la revocación fue de 51-50, con el vicepresidente Mike Pence como el desempate. El senador John McCain votó “si” a su regreso a Washington, D.C., menos de dos semanas después de someterse a una cirugía para extirpar un tumor cerebral.

Los republicanos han buscado durante mucho tiempo la derogación de la ley de salud, diciendo que ha impulsado el costo de las primas de salud y los deducibles hasta un nivel que muchos estadounidenses no pueden pagar y creó desequilibrios del mercado de seguros que no pueden sostenerse.

El presidente Donald Trump presionó al Congreso para que cumpliera su promesa de revocar la ACA en un discurso el lunes, calificando a Obamacare como “desastroso” y una “pesadilla”.

Los funcionarios del condado están particularmente preocupados por los recortes a Medicaid como resultado de una derogación, diciendo que los recortes afectarían de manera desproporcionada a las personas mayores y discapacitadas y quitarían una herramienta critica en la lucha contra la epidemia de opioides en todo el país.

Casi dos tercios de los gastos de Medicaid en 2011 beneficiaron a los discapacitados y los estadounidenses de edad avanzada, a pesar de que constituyeron menos de una cuarta parte de los inscritos del programa, de acuerdo con NACO. Estos datos son anteriores a la puesta en ACA, que amplio el acceso a Medicad.

La supervisora Hilda Solís emitió una declaración tras la votación instando a los republicanos y demócratas a trabajar juntos para encontrar una solución.

“Hay un enorme costo humano para revocar o sabotear y el Primer Distrito será particularmente golpeado si este esfuerzo que niega la salud sea exitoso”, dijo Solís. “Un estimado encontró que aproximadamente 300,000 residentes del Primer Distrito perderán su cobertura de salud, incluyendo alrededor de 50,000 niños y 16,000 ancianos. Otros 60,000 perderán su seguro patrocinado por el empleador, mientras casi 20,000 perderán su seguro a través de Covered California”.

Aunque el voto del Senado despejó el camino para el debate, sigue siendo incierto que proyecto de ley puede finalmente ser aprobado para derogar o reemplazar a Obamacare, dados los objetivos de las facciones dentro la legislatura dirigida por los republicanos.

Abucheos en California por el proyecto de salud del Senado

June 29, 2017 by · Leave a Comment 

Políticos, proveedores de atención médica y defensores de los consumidores en California tuvieron ásperas críticas para el flamante proyecto de ley de salud del Senado revelado el jueves 22 de junio, argumentando que podría hacer que la cobertura sea inaccesible para los residentes más pobres, a la vez que recortaría impuestos para los ricos.

“Este proyecto no es un proyecto de atención de salud, dijo Ed Hernandez, demócrata y presidente del comité de salud del Senado estatal. “Este es un proyecto de ley de impuestos que beneficiaría a los individuos más ricos a expensas de aquellos que más necesitan atención de salud: los trabajadores pobres y los adultos mayores”.

El gobernador demócrata Jerry Brown dijo en un mensaje en Twitter que el proyecto de ley tenía el mismo “olor fétido” del proyecto de ley aprobado por la Cámara Baja el mes pasado. “Millones perderán cobertura de atención médica, mientras que los millonarios ganarán”. “El pueblo estadounidense merece algo mejor”.

El proyecto de ley de 142 páginas, revelado el jueves por la mañana, reemplazaría a la Ley de Cuidado de Salud Asequible (ACA) y rechazaría los impuestos establecidos para pagar por muchos de los beneficios de la ley. La legislación propuesta también reduciría de manera significativa los fondos para el Medicaid, el programa para las personas de bajos ingresos, y eliminaría gradualmente la expansión masiva del programa, que se inició con ACA.

También limitaría la elegibilidad para obtener subsidios en forma de créditos impositivos para comprar seguro de salud en los mercados federal y estatales, y permitiría a las aseguradoras cobrar a los adultos mayores hasta cinco veces más que a los consumidores más jóvenes, comparado con tres veces más bajo ACA.

El proyecto de ley del Senado es sustancialmente similar al aprobado por la Cámara el mes pasado, pero difiere en algunos aspectos clave. La medida del Senado propone un calendario más lento para la eliminación gradual de la expansión del Medicaid, y elimina por completo el requisito de que las personas estén aseguradas en vez de simplemente cobrarle más a los consumidores que estuvieron un tiempo sin cobertura, como lo hace el proyecto de ley de la Cámara. También reduciría el gasto federal en el Medicaid a largo plazo, de manera más profunda que el proyecto de ley de la Cámara.

Los dos proyectos también manejan subsidios a las primas de manera diferente: la versión de la Cámara los basaría solamente en la edad, mientras que la propuesta del Senado inlcuiría factores como edad, ingreso y lugar de residencia.

Cerca de un tercio de los residentes de California -13,5 millones de personas- están bajo el Medicaid, conocido como Medi-Cal en el estado. Cerca de 3,8 millones de ellos han ganado cobertura desde que ACA, también conocida como Obamacare, entrara en vigencia en 2014. Otros 1,3 millones tienen cobertura de salud a través de Covered California, el mercado de seguros estatal.

Bajo el proyecto de ley del Senado, las compañías de seguros tendrían que aceptar a todas las personas independientemente de sus condiciones preexistentes. Sin embargo, la medida permitiría a los estados eliminar los “beneficios esenciales de salud” que se requieren bajo el Obamacare, tales como visitas al hospital y beneficios de salud mental. Algunos expertos en salud creen que las aseguradoras podrían usar eso como una excusa para excluir a las personas con historial de enfermedad, simplemente vendiendo pólizas que no incluyan la cobertura que necesitan.

Eso preocupa a personas como Cory Dobbs, cajero en un supermercado Grocery Outlet, quien tiene VIH y cáncer.

“Para algunos de nosotros es la vida o la muerte”, dijo Dobbs, de 42 años, un paciente de Medi-Cal que va a la clínica Cares Community Health en Sacramento. “Algunos de nosotros hasta posiblemente nos vayamos a morir por este proyecto de ley. Es solo la verdad.”

Los críticos de la Ley del Cuidado de Salud Asequible argumentan que el gobierno federal necesita controlar los costos y que los estados deben asumir más responsabilidad para proveer atención de salud. Por ejemplo, los estados podrían derivar el presupuesto destinado a otras áreas si quieren continuar con la expansión del Medicaid, dijo Lanhee Chen, experto en políticas de salud en Hoover Institution.

“Tiendo a tener una respuesta negativa a la idea de que la alternativa del Obamacare dará lugar a que la gente pierda cobertura”, dijo Chen sobre el empuje republicano para derogar la ley. “Esto no es sólo una cuestión de lo que hace el gobierno federal con el financiamiento del Medicaid, sino lo que el estado puede hacer si los cambios de financiamiento se convierten en ley”.

Sin embargo, Sarah de Guia, directora ejecutiva del grupo de defensa California Pan-Ethnic Health Network, dijo que el estado Dorado ha establecido un estándar alto en términos de cobertura bajo ACA, y que los esfuerzos de los republicanos amenazan esa cobertura.

“California es obviamente líder”, dijo. “Pero con los cortes potenciales… es inevitable que el estado tenga que tomar algunas decisiones realmente difíciles”.

En el programa Medi-Cal, eso podría significar ofrecer menos beneficios, disminuir la elegibilidad o reducir los reembolsos para los proveedores, que ya están entre los más bajos de la nación. Eso ha causado ansiedad entre el personal de clínicas comunitarias, hospitales de seguridad social y hogares de ancianos.

“Las clínicas comunitarias continuarán y tratarán de mantenerse abiertas, pero es como sacar la alfombra que tenemos debajo”, dijo Deena Lahn, vicepresidente de política y defensa del San Francisco Community Clinic Consortium. “Ahora, Medicaid es la base financiera de nuestro trabajo”.

El doctor Jay Lee, médico jefe de la Venice Family Clinic con sede en Los Angeles, estuvo el jueves en una marcha de “guardapolvos blancos”, en Washington, DC, en oposición a los esfuerzos de los republicanos por “derogar y reemplazar” el Obamacare.

El proyecto de ley del Senado “básicamente agita al Medicaid” y hace que sea más difícil para los médicos hacer su trabajo, dijo Lee. “Yo también podría escribir mis papeles [de recetas] en tinta invisible si los pacientes no pueden pagar por los medicamentos”.

En el mercado de seguros individual, decenas de miles de personas que reciben subsidios federales ya no calificarían para ayuda debido a una disposición en el proyecto de ley del Senado que reduce los umbrales de ingreso para ser elegible.

Funcionarios de Covered California, el mercado estatal, dijeron que el proyecto de ley podría tener un amplio impacto en los beneficiarios. “A primera vista, no sólo proporcionaría una cobertura de salud mucho más escasa que la que se ofrece hoy, sino que millones de personas no tendrían cobertura alguna”, dijo Peter V. Lee, director ejecutivo de Covered California, en una declaración escrita.

Algunos consumidores apoyan un rechazo de ACA. Sarah Foster, de 83 años, se opone a las propuestas de salud del Senado y de la Cámara de Representantes, pero por una razón diferente: no piensa que vayan tan lejos como para revocar totalmente el Obamacare.

Foster, residente de Sacramento que está en Medicare y Medi-Cal, dijo que nunca tuvo problemas para encontrar un médico antes de ACA. La mujer dijo que, después que la ley se aprobó, pareció que muchos médicos entraron en atención especializada debido a la “burocracia” asociada con la ley.

Ahora, dijo, no tiene médico de atención primaria. “Así que estoy corriendo por ahí tratando de encontrar una persona [de medicina] interna”.

Los hospitales de redes de seguridad, que también se han beneficiado de ACA, temen el impacto de una revisión republicana. Los hospitales públicos de California podrían perder apoyo por más de $2 mil millones al año si se deroga la expansión del Medicaid, según la California Association of Public Hospitals and Health Systems.

El proyecto de ley es un “esfuerzo inútil para ahorrar dinero”, dijo Erica Murray, presidenta y CEO del grupo, en un comunicado. “Simplemente negarse a gastar dinero en atención médica no reduce el costo de la atención, ni la necesidad”.

El doctor Matthew Hickey, de 30 años, residente médico de la Universidad de California en San Francisco, que trabaja en el Hospital General de San Francisco, el hospital de la red de seguridad de la ciudad, dijo que le preocupa que la ley “reduzca drásticamente tanto la cobertura como la calidad de la cobertura”.

Agregó: “En particular los recortes al Medicaid son bastante preocupantes. Muchos de los pacientes que atiendo y que recibieron cobertura a través de la expansión del Medicaid no podrán verme”.

Uncertainty Over Federal Money Could Spur Covered California Rate Hikes

June 15, 2017 by · Leave a Comment 

If the federal government does not clarify by mid-August whether it will continue an important health insurance subsidy for consumers next year, California’s state-run exchange will instruct its insurers to sell plans with significantly higher premiums to cover the loss of the money.

“Bottom line, we have come to the conclusion that if there’s no federal commitment to fund [the subsidies] by mid-August, we will presume they will not be funded and use higher rates for 2018,” Amy Palmer, director of communications for Covered California, said in an email.

At issue are the so-called cost-sharing subsidies that reduce what some consumers pay out of their own pockets for medical expenses such as physician visits, prescription drugs and hospital stays. These reduced rates are only available to Covered California enrollees who choose silver-level plans, the second-least expensive among the exchange’s four tiers. The subsidies are to help people whose annual income is between 139 percent and 250 percent of the federal poverty level, or about $34,200 to $61,500 for a family of four.

As of last summer, about half of the exchange’s enrollees — currently about 1.4 million people — benefited from cost-sharing reductions, Palmer said

The subsidies are under challenge in a pending lawsuit by House Republicans, and President Donald Trump has threatened to stop making the payments, which go directly to health insurers to cover the cost of lowering consumers’ out-of-pocket expenses. The subsidies are separate from the federal health law’s tax credits, which reduce monthly premiums for qualified consumers.

A recent analysis commissioned by Covered California estimated that premiums for silver plans would jump by 16.6 percent if federal funding for cost-sharing subsidies were lost. That is over and above any annual rate increases on the table.

Earlier this month, Covered California instructed participating insurers to submit alternative premium hike proposals for 2018 in the event they lose the federal payments. The agency told them to apply the hikes only to silver-tier plans, since the cost-sharing subsidies are available only to people who buy those plans.

The insurers’ proposed rates are due to Covered California by June 30, and the agency will publicly announce the final rates in mid-July, after negotiations with the health plans.

After that, the exchange can’t wait too long before determining which rates consumers will face in 2018, Palmer said. State regulators will still have to review the rates, and Covered California as well as the health plans will need to time to prepare for open enrollment in the fall.

As a result, the exchange determined this week that it will move forward with the higher rates in August if the uncertainty remains about the federal payments.

“As we hear about health plans exiting some markets, and as we work hard to create necessary market stability, waiting for clear federal guidance on [the subsidy] funding is no longer an option,” Covered California Executive Director Peter Lee wrote in an email to colleagues and health policy leaders last week.

Lee noted that if Covered California adopts the higher premiums to cover the cost of the subsidies, many consumers would nonetheless be protected from them. That’s because as premiums rise to make up for the loss of the cost-sharing subsidies, federal tax credits would grow to offset those higher premiums.

“These increased costs will be borne by the federal government … and will be significantly more than the federal government would pay if it continued making direct payments” for the subsidies, Lee wrote in a separate letter to Seema Verma, head of the Centers for Medicare & Medicaid Services.

 

Foul-Up Means Thousands On State Exchange Surprised By Higher Premiums

January 26, 2017 by · Leave a Comment 

California Healthline – Thousands of Covered California enrollees face higher-than-expected bills from their insurers because the exchange sent incorrect tax credit information to the health plans.

The exchange confirmed it gave insurers wrong subsidy information for about 25,000 policy holders, resulting in inaccurate bills. Insurers are now sending out new bills correcting the errors, and in most cases that means higher premiums than consumers had initially anticipated.

“It feels like this is a bait-and-switch,” said Beth Freeman, 53, of San Bruno. “Now what am I going to do? I don’t know if I can afford it.”

Freeman said she owes about $330 per month more on her premium than she had expected.

Covered California said it doesn’t know what caused the problem. “We are focused on reaching [enrollees] and making sure they know what to expect,” said spokeswoman Lizelda Lopez. “We will do an analysis afterwards to understand all the details.”

Lopez said Covered California originally sent consumers their correct tax credit amounts in notices during the renewal period, but it gave the incorrect amounts to their insurers.

However, Kevin Knauss, an insurance agent in Sacramento, said a Covered California representative told him in a phone conversation that consumers had found incorrect tax credit amounts when they signed onto their online Covered California accounts.

Tax credits are the income-based subsidies that about 90 percent of Covered California enrollees receive to lower their monthly premiums.

In another mistake related to tax credits, Covered California discovered in December that about 24,000 policy holders hadn’t provided consent for the agency to verify their income, even though the agency thought they had. Without that consent, thousands of consumers lost their 2017 tax credits, at least temporarily.

“I don’t know what’s going on,” Knauss said. “2015 and 2016 went fairly smoothly. Now we’re starting to see these weird glitches.”

Lopez said most consumers affected by the latest mistake will owe more out of pocket than they originally thought, and that health plans are entitled to bill them for the difference.

“Some may,” she said. “Some may not.”

The recent tax credit error has left consumers like Freeman feeling shocked and frustrated.

She had struggled through administrative headaches with her Covered California plan last year, so when it came time to renew it — or choose a new one — for 2017, “I was very cautious and nervous. I shopped around and got information from the folks at Covered California and Blue Shield,” she said.

She said Covered California gave her inconsistent information about the amount of tax credits she would receive. So she called the exchange twice to confirm the number, and was told both times it would be $800 a month. That was more than she expected, and it allowed her to afford a more expensive plan with better coverage, she said.

After receiving an updated bill last week that showed her actual tax credits were hundreds of dollars less than expected, Freeman called Covered California again and was told the problem had been caused by a “computer data error,” she said. The agent told her there was nothing Covered California could do and that she should try to negotiate directly with Blue Shield, she said.

“I subscribed to Blue Shield based on the information given to me and confirmed by Covered California,” she said. “It’s unethical that Covered California is unwilling to accommodate me so I can stay in my contracted plan.”

Enrollees in this situation can call Covered California’s special hotline at 844-623-2070 for more information.

If their updated premiums are unaffordable, there’s still time for enrollees to switch health plans before open enrollment ends on Jan. 31, Knauss said.

But Freeman already has seen new doctors with her new plan. “Why must the consumer carry the burden of these errors?” she asked.

“Covered California continues to mismanage and, worse, misinform the public when they make errors. And there’s no accountability, no follow up.”

 

California Retira Petición Para Acceso de Indocumentados A Planes de Salud

January 26, 2017 by · Leave a Comment 

Los legisladores en Sacramento han frenado un esfuerzo, el primero en la nación, para que California amplíe el acceso a la cobertura de salud para los inmigrantes indocumentados.

A instancias de la Legislatura estatal, Covered California, el mercado de seguros del estado, retiró su solicitud de vender planes de salud sin subsidio a personas indocumentadas.

Bajo la Ley de Cuidado de Salud Asequible (ACA), las personas que no pueden demostrar que están en el país legalmente tienen prohibido comprar cobertura en el mercado de seguros.

Los inmigrantes en esta situación habían depositado sus esperanzas en la solicitud del estado de una exención a esa regla, presentada el otoño pasado al gobierno federal. Si se hubiera aprobado, se les habría permitido a los californianos indocumentados comprar planes bajo Covered California y unirse a los aproximadamente 1,3 millones de personas actualmente inscritas.

El senador estatal Ricardo Lara (demócrata de Bell Gardens) y otros demócratas encabezaron el esfuerzo para ampliar el acceso. La legislación fue aprobada el año pasado y el gobernador Jerry Brown firmó la medida en junio, autorizando que Covered California presentará una solicitud a los funcionarios federales para renunciar a la prohibición de tales ventas.

Pero las posibilidades de aprobación federal se atenuaron considerablemente con la elección de Donald Trump, quien se ha comprometido a deportar a los inmigrantes que estén en el país sin documentos oficiales, y a derogar la ley de salud.

Peter Lee, director ejecutivo de Covered California, se negó a comentar sobre el retiro de la solicitud del estado. Él se refirió a una carta del mercado de seguros enviada el miércoles 18 de enero a la administración de Barack Obama, que decía que la propuesta fue archivada a petición de Lara.

Lara dijo en una declaración escrita que estaba retirando el plan porque temía que el gobierno de Trump pudiera usar la información con el propósito de deportar a inmigrantes indocumentados.

El plan para venderle cobertura a inmigrantes indocumentados sería “la primera víctima de California de la presidencia de Trump”, escribió Lara. “Tomo en serio las palabras de Trump de que cualquier persona está sujeta a deportación en cualquier momento, y California no será parte de una campaña inhumana contra los inmigrantes que están trabajando duro y siguiendo las reglas”.

La decisión de dejar al lado el plan llega justo cuando el futuro de la salud de millones de californianos pende de un hilo, ya que los líderes republicanos en Washington, D.C. intentan derogar las principales disposiciones de la ley de salud.

Anthony Wright, director ejecutivo del grupo de defensa del consumidor Health Access California, dijo que el movimiento del estado refleja una reorganización de prioridades. Lo que es urgente ahora, dijo, es preservar las ganancias actuales en la cobertura de salud de los californianos. Y para traer inmigrantes indocumentados a Covered California, los funcionarios deben asegurarse primero de que el intercambio sobreviva, explicó Wright.

“No queríamos que esta solicitud de exención, que seguramente será rechazada, impidiera la defensa de estos programas básicos que brindan cobertura a tantos”, dijo.

Era inesperado que la venta de planes de salud de Covered California a inmigrantes sin estatus legal aumentara significativamente la inscripción en el mercado. Esa población, a diferencia del aproximadamente 90 por ciento de los afiliados actuales, no habría calificado para subsidios federales para reducir sus pagos.

Esto le habría dificultado a muchos el pagar las pólizas. Por otra parte, los inmigrantes que están en el estado ilegalmente ya pueden comprar un seguro de salud en el mercado privado, y las opciones de cobertura y las costos son similares a la de los planes vendidos en el mercado de intercambio.

El pasado agosto, Covered California estimó que sólo 17.000 californianos habrían ganado cobertura de salud como resultado de la expansión del mercado a la población indocumentada.

Muchos expertos y defensores de los consumidores acordaron que el esfuerzo fue en gran parte un gesto simbólico, pero importante, para muchas personas.

Los partidarios dijeron que el permitirle a los inmigrantes indocumentados comprar cobertura en el mercado habría abordado un problema para muchas familias, aquellas que tienen miembros con y sin documentos. La propuesta habría permitido a esas familias de “estatus mixto” comprar sus seguros juntos a través de Covered California, simplificando el proceso. Muchos argumentaron que era discriminatorio prohibirle a los inmigrantes sin papeles comprar un seguro a través del mercado estatal.

Lara y otros patrocinadores del esfuerzo lo vieron como un paso importante hacia la expansión de la cobertura de salud a todos los californianos, independientemente de su estatus migratorio.

Magdalena Velázquez, de San José, quien trabaja como voluntaria en el grupo de apoyo de Servicios, Derechos de Inmigrantes y Red de Educación (SIREN), ha estado siguiendo el tema de cerca. Aunque no tiene un estatus legal en los Estados Unidos, tiene cobertura de salud a través del empleador de su esposo. Pero muchos de sus familiares y amigos no tienen seguro médico.

“Tristemente, una vez más estamos viendo que la lucha por nuestros derechos de salud tiene que ser pausada”, dijo Velázquez.

Cuando California presentó su solicitud al gobierno federal el año pasado, los partidarios esperaban que la administración Obama la revisara rápidamente, aumentando sus posibilidades de aprobación, dijo Wright. Pero hasta el martes, el proceso de solicitud sólo había pasado por una revisión preliminar.

Algunos expertos en atención de salud creen que la aprobación no se habría garantizado incluso si la administración Obama hubiera completado su revisión antes de que Trump asumiera el cargo. En primer lugar, excluir a los inmigrantes sin papeles fue un compromiso que ayudó a que ACA avanzara en el Congreso, señalaron, y los funcionarios de Obama hubieran sido reacios a renunciar a ella.

State Senate’s Health Chairman Vows To Defend California Coverage Gains

November 22, 2016 by · Leave a Comment 

A key state health care figure vowed Thursday to defend the coverage gains California has seen under the Affordable Care Act in the face of widely expected efforts by President-elect Donald Trump to overturn much of the health reform law.

“I want to assure you, your staff and Californians that we stand ready to fight to keep what is working in this state,” Sen. Ed Hernandez (D-West Covina), chairman of the Senate Health Committee, told the board members of Covered California, the state’s health insurance exchange, in their first public meeting since Trump was elected on Nov. 8.

“What we have is too important to lose,” said Hernandez, an optometrist. He cited examples of people who had come into his optometry office for the first time because of their newly gained health coverage.

Any rollback in coverage, Hernandez said, would hurt millions of Americans.

California’s rate of uninsurance has been cut roughly in half since 2014, when federally subsidized health plans sold through the exchange first took effect and eligibility for Medicaid, the health care program for low-income individuals, was expanded. Both are key features of the Affordable Care Act, also known as Obamacare.

Health advocates who addressed the board Thursday sent the same message as Hernandez, expressing support for the ongoing efforts of the exchange to sign Californians up for coverage in the fourth annual open enrollment period, which started Nov. 1 and ends Jan. 31.

Covered California officials said that Trump’s plan to “repeal and replace” the Affordable Care Act has created confusion among enrollees but that people are still signing up.

In the first two weeks of open enrollment, 44,885 new people have enrolled in health insurance through Covered California, according to numbers provided by the board. That’s down from about 50,000 in the same period last year.

But Peter V. Lee, the exchange’s executive director, noted that Covered California did not run ads at the beginning of this enrollment period because it didn’t want to compete with the election campaign. He said the new numbers are in line with Covered California’s projection of approximately 400,000 new exchange enrollees next year.

This week, the Centers for Medicare and Medicaid Services announced that more than 1 million people had selected plans on Healthcare.gov, the federal exchange website, during the first 12 days of open enrollment. Of those, 250,000 were new to the exchange. The number of people who selected plans was up 53,000 from the same period last year, according to CMS.

Covered California is the largest state-run marketplace. It has 1.4 million members, nearly 90 percent of whom receive federal tax subsidies to help pay their premiums.

Consumer advocates who spoke at the board meeting expressed optimism that California would maintain its status as a leader in health care reform, though many are also changing the conversation to focus on what parts of the Affordable Care Act might be kept.

It is unclear how far Trump will go in dismantling the health law. He conceded last week that he would like to keep some aspects of it — in particular, allowing young adults to stay on their parents’ health plans and banning insurance companies from refusing to cover people with preexisting medical conditions.

Health experts who addressed the Covered California board made it clear that everything is up in the air: The only thing they’d be willing to bet on is that the Republican replacement for the health reform law won’t be called Obamacare

Ian Morrison, a health care consultant and futurist, told board members that the Republicans’ sweep of the White House and Congress will probably mean a less regulated insurance market, the end of mandates to buy insurance, smaller federal subsidies for the uninsured and greater state control over Medicaid — which also means less federal funding for the program.

Both Trump and House Speaker Paul Ryan (R-Wis.) have endorsed the idea of transforming Medicaid into a block grant program, in which states would get fixed allotments from the federal government and would be responsible for any health spending above those amounts.

“When you hear the term block grant, that is code for less money,” Morrison said. “No one talks about block grants and more money.”

The overarching question, Morrison said, is this: Will health coverage for 20 million people be significantly eroded?

He also said he found it hard to understand how guaranteed coverage for people with preexisting conditions could be kept if buying insurance was no longer a requirement for all. The authors of the health reform law believed that a lot of young, healthy people needed to be in the insurance pool in order to ensure that the sick ones didn’t drive up the cost of premiums.

John Bertko, Covered California’s chief actuary, said people should be looking to 2018, since any changes in 2017 are highly unlikely.

“I suspect with the big rate increases, 2017 is going to be a good year for plans that are in exchanges,” Bertko said. He said that was “a bit ironic” given the cloud now hanging over Obamacare.

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