Union Workers Target Cupchoy, Cardenas for Recall

March 9, 2017 by · Leave a Comment 

For years, the Montebello Unified School District was where you wanted to be if you worked in the K-12 education.

Employee morale had remained fairly high during the budget cuts of the Great Recession and the school district was relatively scandal free, a sharp contrast to some of the cities where MUSD schools are located.

But a lot has changed in recent months and some MUSD employees are now calling for heads to roll, starting with the recall of Board President Lani Cupchoy and Board Member Benjamin Cardenas.

The two board members were given formal notice of the intent to recall March 2 yet another heated school board meeting, where once again district employees, parents and students demanded the recent decision to lay off nearly 500 employees to deal with a staggering $30 million budget shortfall be rescinded.

It’s the first time a recall has been launched against a board member, or in this case, two members.

“This is Montebello, once the momentum gets going you guys are not going to be able to slow us down,” former school board member Frank Morales told the board. “Good luck in November, new sheriffs are coming in.”

Earlier in the day, a large group of Montebello High School students walked out of class in a show of support for the workers losing their jobs, in the process setting off a firestorm of media coverage.

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Montebello Unified employees protested alongside students opposing the board’s decision to layoff employees due to a budget cuts. (EGP Photo by Nancy Martinez)

They walked to district headquarters where walkout organizer Jorge Salazar told the board they would regret their decision to layoff workers.

The district has always done a good job of staying out of the headlines. But now, facing a multi-million dollar budget deficit, massive district wide layoffs, accusations of wrong doing by the district’s chief business officer and a recall, MUSD is in crisis mode.

“The media is not here to showcase the positive things going on in the district,” warned Lorraine Richards, president of the teachers’ union, MTA. “It’s negative and will affect our enrollment.”

Ratcheting up the pressure, the California School Employees Association (CSEA) last week made good on its promise to take the turmoil to the public.

At a meeting of the Pico Rivera City Council — where Cardenas is the assistant city manager — maintenance worker John Nieto told the council district employees don’t trust and the council should investigate how he landed the ‘high paying job” in their city.

He suggested Cardenas’ hiring was done as a ‘political favor” to someone.

“It’s a clear message to the council, he works there and we’re having problems with him in our district,” said Lloyd Garrison, president of CSEA Chapter 500.

Fueling the flames is the school board’s decision last November to fire then Superintendent Susana Contreras-Smith and Chief Business Officer Cleve Pell, a longtime superintendent. The decision angered CSEA members, but was supported by the teachers’ union that had already issued its own vote of no confidence in Contreras-Smith.

“Your greed has hurt too many students,” Pell told Cardenas during last week’s meeting. Pell now says he intends to run for the board if the recall goes through.

The board chose Ruben Rojas to replace Pell, despite his having received a vote of no confidence from union workers.

Rojas has since been accused of falsifying his resume, hiring personal acquaintances, not adhering to labor agreements and is now being blamed for the district’s current financial woes.

“Our staff is being treated unfairly all because of Rojas’ misuse of money,” claims Montebello High School student Santiago Lopez, saying it’s Rojas who should be fired.

Rojas slipped out of the meeting during an unscheduled recess called by Cupchoy, in the process avoiding the barrage of accusations and calls for his firing.

“I think [Rojas] has something on the board,” speculated a teacher who asked not to be named out of fear of retaliation, telling EGP “It has to be something big, like Ron Calderon big,” referring to the corruption conviction of the former Montebello senator.

Montebello students walkout protest MPD Courtesy

Hundreds of MUSD students and employees protested layoffs March 2 outside district headquarters. (EGP photo by Nancy Martinez)

State lawmakers announced last week they are requesting an independent state audit of MUSD finances in light of the Los Angeles County Office of Education’s warning that the district is in danger of not meeting its financial obligations and faces a more than $30 million budget deficit over the next two years.

To the surprise of many, Chacon, the only board member to vote against the cuts, announced he would not seek reelection this fall for the position he has held for 24 years.

He questioned whether Montebello Unified’s financial situation is as dire as Rojas has painted it to be, saying he would continue to advocate on behalf of the district and its students.

“This board is facing difficult times,” acknowledged Cupchoy, asking that everyone be patient and understanding. “The budget issues are not unique to our district, it is an inherited problem.”

Her plea fell on deaf ears, with many people saying they won’t be happy until the board members resign or are recalled, Rojas is fired and a federal corruption investigation is launched.

“This community is outraged,” said Kimberly Cobos, presenting Cupchoy with the recall notice targeting her seat. “Enough is enough,” she said, expressing an interest in running for Cupchoy’s seat.

“Together we are going to take back out district.”

Distrito Unificado de Montebello Aprueba Gran Recorte de Trabajos

February 23, 2017 by · Leave a Comment 

Unas 500 personas empleadas por el Distrito Escolar Unificado de Montebello serán despedidas como parte del plan para controlar el déficit presupuestario de varios millones de dólares del distrito.

La junta directiva del distrito, Montebello Unified, pospuso la votación a principios de mes a causa de la intensa presión recibida por los trabajadores y del público. Una recomendación de recortar 319 empleos fue retrasada para según buscar otras soluciones a la crisis financiera. La decisión para eliminar aún más puestos dejó a muchos cuestionando el por qué en menos de dos semanas el número de puestos programados aumento por casi 150.

“Parece que muy pronto todos seremos despedidos”, dijo Lisa Domínguez decepcionadamente tras el voto del directorio en la reunión del 16 de febrero.

El trabajo de Domínguez de auxiliar de oficina de alto rango no está en peligro. Sin embargo, como parte de la Asociación de Empleados del Estado de California por años, ella conoce a muchos de los empleados clasificados que podrían encontrarse sin trabajo en el otoño.

Montebello Unified está bajo una presión intensa para cerrar un déficit presupuestario de unos estimados $17 millones o se arriesgará a que la Oficina de Educación del Condado de Los Ángeles (LACOE) envíe a alguien para supervisar las finanzas del distrito.

Por casi tres horas, los oradores le pidieron a los miembros de la junta escolar a evitar los despidos, pero al final la junta votó 4-1 a favor. Empleos clasificados y no clasificados en peligro incluyen a los plomeros, técnicos de asistencia, conserjes y administradores en asignaciones especiales.

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El voto cumplió con el plazo del 15 de marzo para notificarle a los empleados afectados como es requerido en los acuerdos de unidad de negociación. Foto de EGP Por Nancy Martínez.

Tom Callison, un carpintero del distrito, dijo que no estaba sorprendido por la decisión del consejo, pero estaba desilusionado con la forma en que el consejo manejó la situación.

“Pensé que al menos se iban a disculpar por lo que tenían que hacer”, se quejó Callison.

La acción de la junta cumplió con la fecha límite del 17 de febrero impuesta por LACOE para presentar un plan de estabilización fiscal y la aprobación de las resoluciones correspondientes.

“Debido a las acciones que se están tomando esta noche ya no sentimos que sea necesario poner un asesor fiscal” en el distrito, dijo el Director Financiero del LACOE Dr. Scott Price.

Price dijo que su equipo de expertos fiscales seguiría brindando asesoría al distrito, pero que no tendría los mismos poderes que un asesor fiscal para rescindir las decisiones del distrito.

Por el otro lado, los empleados de MUSD no estaban tan impresionados.

El presidente del Capítulo 505 de la CSEA, Floyd Garrison, le dijo a los miembros del sindicato que no dejen de tener la esperanza de que todos los empleos se salven.

Los empleados no planean esperar hasta las elecciones de noviembre para luchar, dijo Garrison a EGP.

“No queremos darles ocho meses”, dijo. “Nuestro objetivo es sacar al menos un [miembro del consejo] como ejemplo, pero aun no sabemos quién será”.

Marisol Rivera, secretaria de la escuela y representante regional de la CSEA, dijo que los empleados planean en llevar su indignación a sus vecindarios.

“Tenemos que hacer esas llamadas telefónicas y tocar puertas para hacerles saber lo que está sucediendo en su territorio”, dijo.

Mientras tanto, los empleados dicen que recibirían con agrado al condado y al estado para que examinen las finanzas del distrito. Ellos esperan que se descubran las supuestas discrepancias financieras y que puedan destituir a Ruben Rojas, el Director Financiero quien ellos reclaman falsificó información en su currículo y solicitud de empleo.

Héctor Chacón, Miembro de la Junta y el único voto en contra de los recortes se va a la reelección este noviembre.

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“Revoco” se escuchó poco después que el martillo golpeó, oficialmente confirmando los despidos en el Distrito Escolar de Montebello. Foto de EGP Por Nancy Martínez.

“Sólo debería haber un despido”, dijo Chacón, refiriéndose a Rojas.

Para muchos empleados, su última esperanza es que el Superintendente Anthony J. Martínez, a quien han estado llamando implorándole que “haga lo correcto”, suspenda a Rojas mientras se investigan las acusaciones contra él.

Chacón dijo que no confía en el presupuesto presentado por Rojas, especialmente desde que el déficit sobrepasó los $15 millones en la última reunión del consejo escolar a los $17 millones actuales.

Price dijo que tales incrementos no son inusuales, explicando que los números anteriores se basaban en lo que el distrito esperaba recibir antes de que el gobernador liberara su presupuesto anual.

Simon Rea, Representante de Relaciones Laborales de CSEA, acusó a Rojas por sus declaraciones contradictorias sobre la severidad de la situación financiera del distrito.

“No tiene sentido”, dijo.

De acuerdo a un artículo anterior de Eastern Group Publications [editorial de este periódico], Rea leyó una declaración de Rojas destacando la “fuerte administración fiscal del distrito”. Como resultado un bono escolar fue aprobado por los votantes de $100 millones para uso de Montebello Unified recibiendo una calificación AAA de la Agencia de Calificaciones de Fitch.

El consejero Ben Cárdenas destacó que la junta sinceramente trató de evitar los despidos y conseguir un poco más de tiempo.

Con la ayuda de los expertos fiscales del condado, él dijo que podría ser capaz de rescindir muchos de los despidos que resultarán a finales del año fiscal.

Al aprobar los despidos, hay menos urgencia en salvarlos, contestó Chacón.

Raphael Ramírez, uno de los cuatro plomeros en el distrito y el número 29 en la lista de despidos, le advirtió a la junta que la reducción de los empleos impactará grandemente a los estudiantes.

“Nadie se pone a pensar en cómo sale el agua la llave, hasta que deja de suceder”, él dijo.

MUSD Workers Get One Month Reprieve

January 26, 2017 by · Leave a Comment 

Custodians, bus drivers, secretaries and cafeteria workers in the Montebello Unified School District (MUSD) successfully persuaded school board members to temporarily delay action on proposed job cuts and to try to find another away around the district’s looming budget crisis.

“We are the ones at schools before the class lights come on and the ones there way after the lights go off,” Marisol Rivera, a school secretary and regional representative with the California School Employees Association (CSEA) Chapter 505, told EGP during a raucous protest rally before the Jan.19 school board meeting.

Lea este artículo en español: Trabajadores de MUSD Reciben un Mes de Aplazamiento

MUSD is facing a $15 million budget deficit next year and district staff proposed laying-off 319 certificated administrators and classified – or non-teaching – employees to save money.

The proposal comes following notification by the Los Angels County Office of Education (LACOE) that its analysis of MUSD’s finances concluded the school district is in danger of not meeting its financial obligations for the next two school years. They gave the district until Feb. 17 to submit a detailed fiscal stabilization plan or risk the county sending in an overseer.

MUSD must identify $15 million in cuts for the 2017-18 school year and an additional $16.4 million for 2018-19, without touching a penny from its reserve account that has fallen just below the state-mandated 3 percent minimum saving requirement.

News of the potential cuts did not sit well with the approximately 100 employees, parents and some alumni at the protest rally before last week’s board meeting where the layoffs were on the agenda.

“I’m here to put a face to a name on that list,” 54-year-old attendance and pupil data coordinator, Rene Infusino, told board members.

Marisol Rivera rallies hundreds of Montebello Unified School District employees during a rally Jan. 19. (EGP Photo by Nancy Martinez)

Marisol Rivera rallies hundreds of Montebello Unified School District employees during a rally Jan. 19. (EGP Photo by Nancy Martinez)

Infusino’s husband Marcello, 57, has worked for the district for nearly 40 years and is currently the print shop operations coordinator. Ironically, he printed the very agenda that called for eliminating his position.

“You’re wiping out an entire family,” he said, pleading with board members to save his job.

He and his wife both losing their jobs would be a huge hardship, Marcello told EGP, explaining he has a mortgage and student loans to pay and two children in college.

During the 2010-2011 school year, MUSD had $44 million in reserves. The fund has since dwindled to less than $10 million.

“Where did all the money go?” demanded Jerry Perez, a district bus driver.

“Why don’t the higher ups get cuts?” he said, punctuating the view of many at the meeting.

Perez, still wearing his uniform, told EGP he blames the board and Chief Business Officer Ruben Rojas for the district’s financial mess.

The worker’s union, CSEA, has passed a “vote of no confidence” in Rojas and accused him of hiring personal acquaintances, lowering district morale and pushing through questionable and expensive labor contracts and falsifying documents on his job application.

“How is it that he’s still employed while our people are getting cut,” said Rivera in disbelief.

Rivera says cutting classified workers will hurt students.

“We are the maintenance workers that make sure the AC works, the bus drivers that get them to school, the clerical [workers] that deal with parents and the health assistants that handle sick children,” she said.

CSEA Labor Relations Representative Simon Rea disputes district claims of having less money due to falling enrollment, saying revenue has actually increased in recent years.

Hundreds of Montebello Unified School District employees protest proposed cuts Jan. 19. (EGP photo by Nancy Martinez)

Hundreds of Montebello Unified School District employees protest proposed cuts Jan. 19. (EGP photo by Nancy Martinez)

He suggested MUSD take a closer look at its professional consulting services and other higher paid positions instead of classified staff, who he says are underpaid and overworked, comparing them to the oil that keeps the parts of a car from breaking down.

LACOE Chief Financial Officer Scott Price reminded the board that MUSD has been living beyond its means for years, refusing to make cuts despite warnings from the county about its structural deficit.

“If you keep going in the same direction you are going to reach zero percent [of reserves] by the end of next year,” Price warned.

Board Member Ben Cardenas asked Price if it seemed plausible the district could find a fiscal solution not requiring layoffs.

“I do not see how you can do that without making cuts in personnel,” responded Price.

Longtime Board Member Hector Chacon called the proposed layoffs the “lazy way out.”

“Cuts have always been the last resort, not the first resort,” Chacon said before asking his colleagues to continue the item until the Feb.16 meeting to give the board time to exhaust all other options.

He suggested the district consider borrowing money to avoid layoffs, take a closer look at contracts proposed by Rojas, freeze promotions, ask unions to consider a 2 percent pay cut and even proposed MUSD sell off its district headquarters and move their offices to the Laguna Nueva School site. Others suggested furlough days.

While many in the audience were pleased to hear Chacon say he would not support cuts, they were also frustrated that Chacon, who’s been on the board for decades and is up for reelection, failed to act on past opportunities to prevent the fiscal fallout facing the district today.

“They should have done that years ago,” someone in the audience said.

(EGP photo by Nancy Martinez)

(EGP photo by Nancy Martinez)

“He is all talk,” said another.

If the school board ultimately approves layoffs, the district must deliver pink slips to impacted employees by March 15 to comply with the terms of agreements with its bargaining units.

“Is it possible we come up with multiple scenarios? Yes, it is possible will we find these in the prescribed time, that’s open to interpretation,” said Cardenas.

If the district fails to adopt a plan to stabilize its finances, the county is likely to send in a fiscal advisor to ensure steps are taken to shore up MUSD’s budget.

The prospect of county oversight – particularly over spending – appealed to many in the audience who had complained about Rojas.

In response to those complaints, Chacon asked staff to include on the board’s next meeting agenda discussion of whether Rojas should be placed on paid administrative leave while claims against him are investigated.

The district began hosting informational meetings on their fiscal stabilization plan Wednesday and will hold three more meetings over the next two weeks.

An earlier version of this story was published at www.EGPNews.com

Trabajadores de MUSD Reciben un Mes de Aplazamiento

January 26, 2017 by · Leave a Comment 

Los trabajadores de mantenimiento y de la cafetería, los conductores de autobuses juntamente con las secretarias del Distrito Escolar Unificado de Montebello (MUSD) lograron persuadir a los miembros de la junta escolar a temporalmente retrasar los recortes de empleo propuestos y de tratar de encontrar otras alternativas a la crisis presupuestaria.

Marisol Rivera, una secretaria de la escuela y representante regional del Capítulo 505 de la Asociación de Empleados Escolares de California (CSEA), le dijo a EGP durante una conferencia de prensa: “Somos los que estamos en las escuelas antes de que las luces se enciendan y los que permanecemos cuando se apagan” durante una protesta estruendosa antes de la reunión del consejo escolar del 19 de enero.

Read this article in English: MUSD Workers Get One Month Reprieve

MUSD se enfrentará a un déficit presupuestario de $15 millones el próximo año y el personal del distrito propuso el despido de 319 administradores certificados y empleados para ahorrar dinero.

La propuesta viene después de la notificación por parte de la Oficina de Educación del Condado de Los Ángeles (LACOE). Un análisis de las finanzas de MUSD concluyó que el distrito escolar está en peligro de no cumplir con sus obligaciones financieras para los próximos dos años escolares. El distrito tiene hasta el 17 de febrero para presentar un plan detallado de estabilización fiscal o arriesgará el envío de un supervisor del condado.

Marisol Rivera pide apoyo a cientos de empleados de la Asociación de Escuelas de California (Foto de EGP por Nancy Martinez)

Marisol Rivera pide apoyo a cientos de empleados de la Asociación de Escuelas de California (Foto de EGP por Nancy Martinez)

MUSD debe identificar $15 millones en recortes para el año escolar 2017-18 y $16.4 millones adicionales para el 2018-19, sin tocar un centavo de su cuenta de reserva que ha caído justo por debajo del requisito mínimo de tres por ciento requerido por el estado.

Las noticias de los recortes potenciales no quedaron bien con los aproximadamente 100 empleados, padres y algunos alumnos en la protesta antes de la reunión de la semana pasada donde los despidos estaban en la agenda.

“Estoy aquí para ponerle un rostro a un nombre en esa lista”, le dijo Rene Infusino, coordinadora de asistencia y de datos de alumnos de 54 años, a los miembros del consejo.

El esposo de Infusino, Marcello, de 57 años, ha trabajado para el distrito por casi 40 años y actualmente es el coordinador de operaciones de la imprenta. Irónicamente, él imprimió la misma agenda que llamaba a eliminar su posición.

“Están acabando con toda una familia”, dijo, suplicándole a los miembros de la junta que salvaran su trabajo.

El perder ambos empleos sería una gran dificultad, le dijo Marcello a EGP, explicando que tiene una hipoteca y préstamos estudiantiles pendientes de sus dos hijos en la universidad.

Durante el año escolar 2010-2011, MUSD tenía $44 millones en reservas. El fondo ha disminuido desde entonces a menos de $10 millones.

“¿Dónde está todo el dinero?”, preguntó Jerry Pérez, un conductor de autobús del distrito.

“¿Por qué es que aquellos con altos cargos no reciben recortes?”, dijo, exponiendo el punto de vista de muchos en la reunión.

Pérez, quien aún llevaba su uniforme, le dijo a EGP que culpaba a la junta directiva y al jefe de negocios Rubén Rojas por el lío financiero del distrito.

El sindicato de trabajadores, CSEA, ha aprobado un “voto de censura” hacia Rojas y lo acusó de contratar a conocidos personales, bajar la moral del distrito y de forzar contratos costosos y cuestionables de trabajo y de falsificar documentos en su solicitud de empleo.

“¿Cómo es que todavía trabaja mientras nuestra gente está siendo despedida?”, dijo Rivera con incredulidad.

Hundreds of Montebello Unified School District employees protest proposed cuts Jan. 19. (EGP photo by Nancy Martinez)

Cientos de empleados del Distrito Unificado Escolar de Montebello protestan recortes propuestos el 19 de enero. (Foto de EGP por Nancy Martinez)

Rivera dice que recortar el número de trabajadores clasificados dañará a los estudiantes.

“Somos los trabajadores de mantenimiento que nos aseguramos de que el aire acondicionado funcione, los conductores de autobús que los llevan a la escuela, los trabajadores de oficina que tratan con los padres y los asistentes de salud que atienden a los niños enfermos”, dijo.

El representante de Relaciones Laborales del CSEA Simon Rea disputa las reclamaciones del distrito de tener menos dinero debido a la disminución de matrículas, agregando que los ingresos han aumentado en los últimos años.

Él sugirió que MUSD examine más de cerca sus servicios de consultoría profesional y otras posiciones mejor con altos pagos en lugar del personal clasificado, que según él está mal pagado y sobrecargado. El comparó al personal clasificado al aceite que impide que las partes de un automóvil se descompongan.

El director financiero de LACOE, Scott Price, le recordó a la junta que MUSD ha estado viviendo más allá de sus posibilidades durante años, rechazando hacer recortes a pesar de las advertencias del condado sobre su déficit estructural.

“Si siguen en la misma dirección, van a alcanzar el cero por ciento [de reservas] a finales del próximo año”, advirtió Price.

El consejero Ben Cardenas le preguntó a Price si es posible que el distrito encuentre una solución fiscal que no requiera despidos.

“No veo cómo puede hacerse eso sin recortar el personal”, respondió Price.

Héctor Chacón, miembro veterano de la Junta, calificó a los despidos propuestos una “escapatoria perezosa”.

“Los recortes siempre han sido el último recurso, no el primero”, dijo Chacon antes de pedirle a sus colegas que continuaran el tema hasta la reunión del 16 de febrero para darle tiempo a la junta de considerar todas las demás opciones.

Él sugirió que el distrito considere un préstamo para evitar los despidos, echarle un vistazo a los contratos propuestos de Rojas, congelar las promociones, pedirle a los sindicatos que consideren un recorte salarial del dos por ciento e incluso que MUSD venda su sede del distrito y traslade sus oficinas a la Escuela Laguna Nueva. Otros sugirieron días de descanso sin paga.

Mientras que muchos de los asistentes se alegraron de que Chacón dijera que no apoyaría los recortes, también se sintieron frustrados de que Chacón, quien está a punto de ser reelegido, no actuó previamente para evitar las consecuencias fiscales actuales del distrito.

“Deberían haberlo hecho hace años”, dijo alguien de la audiencia.

“Es solo palabras”, dijo otro.

Si la junta escolar llegará a finalmente aprobar los despidos, el distrito deberá entregarle las “hojas rosas” a los empleados afectados antes del 15 de marzo para cumplir con los términos de la negociación.

“¿Es posible que presentemos múltiples posibilidades? Sí, es posible que las encontremos en el tiempo prescrito, eso está abierto a la interpretación”, dijo Cárdenas.

Si el distrito falla en adoptar un plan para estabilizar sus finanzas, es probable que el condado envíe un asesor fiscal para asegurar que las medidas sean tomadas para apuntalar el presupuesto de MUSD.

La perspectiva de una supervisión del condado – particularmente sobre el gasto – apeló a muchos en la audiencia que se habían quejado de Rojas.

En respuesta a esas quejas, Chacón le pidió al personal que incluya en la próxima reunión del consejo un debate sobre si Rojas debería ser puesto en un descanso administrativo pagado mientras se investigan las reclamaciones contra él.

El distrito comenzó a organizar reuniones informativas sobre su plan de estabilización fiscal el miércoles y tendrá otras tres reuniones durante las próximas dos semanas.

Una versión anterior de esta historia fue publicada aquí.

MUSD Postpones Decision on Layoffs

January 20, 2017 by · 3 Comments 

Over 300 Montebello Unified School District jobs on the chopping block were saved at least for now as district officials try to come up with a plan to make up a $16 million budget deficit.

“Jobs were temporarily saved tonight but we’re not holding our breath,” Marisol Rivera, a school secretary and regional representative for the California School Employees Association (CSEA) Chapter 505, told EGP following the vote during Thursday’s MUSD school board meeting.

Sporting union shirts and gripping signs that read, “Recall the MUSD Board” and “NO CUTS!,” hundreds of CSEA members, from custodians and bus drivers to attendance technicians and cafeteria workers, protested outside district headquarters before the meeting to demand board members vote down a cost-cutting plan that would have laid off 316 district employees.

Marisol Rivera rallies hundreds of Montebello Unified School District employees during a rally Jan. 19. (EGP Photo by Nancy Martinez)

Marisol Rivera rallies hundreds of Montebello Unified School District employees during a rally Jan. 19. (EGP Photo by Nancy Martinez)

The proposed layoffs follow a notice from the Los Angels County Office of Education (LACOE) informing the district that it might not meet its financial obligations for the next two school years according to their analysis of the district’s finances.

The district must now identify $15 million in cuts for the 2017-18 school year and an additional $16.4 million for 2018-19, without touching a penny from its reserve account that has fallen just shy of meeting the state-mandated 3 percent minimum saving requirement.

“Without full implementation of the proposed cost reductions, the district’s ability to maintain the minimum reserve requirements and its fiscal solvency may be severely impacted beginning with 2017-18,” LACOE’s Chief Financial Officer Scott Price advised the district in his letter.

Hundreds of Montebello Unified School District employees protest proposed cuts Jan. 19. (EGP photo by Nancy Martinez)

Hundreds of Montebello Unified School District employees protest proposed cuts Jan. 19. (EGP photo by Nancy Martinez)

Citing a lack of funds, district staff proposed laying off 316 certificated administrators and classified – or non-teaching positions –saving the district millions of dollars.

Marcel Infusino, 57, and his wife Rene, 54, are two of the employees who could lose their job if those cuts are made.

Infusino has worked for the district for nearly 40 years and currently works as the district’s print shop operations coordinator, where for the last 12 years he has been in charge of printing school board meeting agendas and other district-wide tasks. Ironically, he says he had to print the agenda that called for his positions to be eliminated.

“You’re wiping out an entire family,” he pleaded with the board Thursday.

He still has a mortgage and student loans to pay and two children in college, Infusino told EGP, explaining the hardship that would result from he and his wife both losing their jobs

“We’re just not ready to retire,” his wife lamented.

Longtime Board Member Hector Chacon was visibly upset with the proposal to layoff workers, calling it the “lazy way out.”

“Cuts have always been the last resort, not the first resort,” Chacon said before asking his colleagues to continue the item until the board exhausts all other options.

Many in the audience, including district alumni who turned out to the meeting, were pleased to see Chacon would not support cuts, but some also expressed frustration that the longest sitting member of the board member had failed to act on past opportunities to take action to prevent the fiscal fallout facing the district today.

Now, working under a time crunch, the board only has until Feb. 17 to submit a detailed fiscal stabilization plan to LACOE, just one day after its next board meeting. If they ultimately approve layoffs, the district agreements must deliver pink slips to impacted employees by March 15 in order to comply with the terms of its agreements with bargaining units.

Price reminded MUSD board members and staff Thursday that the county has been warning the district for years that they were operating on a structural deficit.

“If you keep going in the same direction you are going to reach zero percent [of reserves] by the end of next year,” Price warned.

“You have to live within your means.”

If the district fails to adopt a plan to stabilize its finances, the county is likely to send in a fiscal advisor who would be tasked with ensuring the district takes the steps needed to shore up its budget. The prospect of county oversight – particularly over spending – appealed to many in the audience who had complained about the performance of MUSD’s Chief Business Officer, Ruben Rojas.

MUSD Chief Business Officer Ruben Rojas provides a budget update to the board of education during the Jan. 19 meeting. (EGP photo by Nancy Martinez)

MUSD Chief Business Officer Ruben Rojas provides a budget update to the board of education during the Jan. 19 meeting. (EGP photo by Nancy Martinez)

CSEA earlier this year passed a “vote of no confidence” in Rojas, accusing him of hiring personal acquaintances, lowering district morale and not adhering to project labor agreements among other issues. Union members and others recently accused Rojas of falsifying documents on his job application, growing increasingly angry that there’s been no action by board members on their charges, allowing Rojas to keep his job while union members are on the verge of losing their livelihood.

Chacon responded to their complaints by asking staff to include on the board’s next meeting agenda discussion of whether Rojas should be placed on paid administrative leave while claims against him are investigated.

The district will host informational meetings on their fiscal stabilization plan for the next two weeks beginning on Wednesday.

MUSD Será Objeto de Auditoría Forense

December 15, 2016 by · Leave a Comment 

Tras varias alegaciones de fraude y de mal uso de fondos del distrito de parte de los empleados del Distrito Unificado Escolar de Montebello (MUSD), Ben Cardenas miembro de la junta, ha pedido que se establezca una auditoría forense para examinar las finanzas del MUSD.

“Habían suficiente razónes para examinar el asunto más a fondo”, le dijo a EGP, explicando que espera que una auditoría elimine cualquier duda sobre las prácticas financieras del distrito escolar.

“La naturaleza de las acusaciones es importante”, dijo él.

La proposición inicial de Cárdenas para una auditoría se produjo la semana pasada, cuando todavía era presidente de la junta del MUSD. Mientras que la junta escolar no actuará oficialmente hasta la reunión del jueves 15 de diciembre, de acuerdo con la nueva presidenta de la junta, Lani Cupchoy, el personal del distrito ya está buscando a empresas a quien contratar para la auditoría.

Los analisis examinarán los procedimientos contables del MUSD, sus polizas, prioridades, los protocolos de gastos y las líneas de autorización. Finalmente tratarán de descubrir y exponer cualquier robo de dinero en efectivo o de inventario, pagos fraudulentos, corrupción, conflictos de interéses, soborno, extorsión y declaraciones equivocadas.

Cupchoy le dijo a EGP que la auditoría ayudará a tranquilizar al público asegurando que el distrito escolar está siendo administrado apropiadamente. La confirmación llegaría a buen tiempo ya que los votantes aprobaron un bono escolar de $300 millones en junio.

“Estamos abriendo nuestras puertas”, ella dijo a EGP. “Se lo debemos al público”.

Cárdenas también quiere que el distrito establezca una línea de sugerencias donde los empleados y otros puedan reportar de forma anónima el fraude sin temor a las repercusiones.

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Presidenta del Consejo del MUSD, Lani Cupchoy anuncia que el distrito será auditado, después de su nombramiento el 8 de diciembre. (Foto de EGP Por Nancy Martínez)

“Al parecer muchos [empleados] tenían miedo de hablar”, Cardenas le dijo a EGP.

Las noticias de dicha auditoría llegán tras el despido controversial de la Superintendente Susana Contreras-Smith y del Principal Oficial de Finanzas y Operaciones, Cleve Pell, un administrador del MUSD por años quien sirvió en varios cargos superiores, como el de co-superintendente.

El despido motivó la creación de musdcorruption.com, un sitio web que critica al distrito y afirma que los dos ex administradores fueron despedidos porque intentaron tomar una posición contra la corrupción. El sitio, cuyo creador es desconocido, también alega que el abogado del MUSD fue reemplazado para ocultar el encubrimiento.

A principios de este año, el Grupo 505 parte de la Asociación de Empleados Escolares de California de Montebello (CSEA) aprobó un “voto de desconfianza” dirigido hacia el jefe de negocios del MUSD, Rubén Rojas. Él recibió un breve permiso administrativo de ausencia con sueldo a principios de este año, lo que sólo se describió como una cuestión de personal.

El voto del CSEA en contra acusa a Rojas de contratar a personas conocidas para su personal, de reducir la moral de todo el distrito y de no adherirse a los acuerdos laborales del proyecto entre otros asuntos.

Residentes y empleados también han expresado su desaprobación de algunas ofertas de contrato aprobadas por Rojas.

Sin embargo, el miércoles MUSD anunció que ha recibido una calificación AAA de la agencia Fitch Ratings por el bono escolar aprobado por los votantes de $100 millones que será emitido por el distrito.

Es la “calificación crediticia más alta que cualquier emisión de bonos puede recibir, incluyendo las del Gobierno Federal de los Estados Unidos y les ahorrará a los contribuyentes locales millones de dólares”, declaró el anuncio.

Rojas dijo que la calificación “es un testimonio de la fuerte gestión fiscal” del distrito. “Seguiremos tomando decisiones fiscales inteligentes que ayudarán a que nuestras escuelas prosperen”, dijo Rojas.

Cárdenas no reveló los detalles de las acusaciones, alegando que no quiere perjudicar el proceso de la auditoría ni entrar en el ámbito de la especulación. Independientemente del resultado, dijo que cree que la auditoría ayudará a la junta y al público a lograr una mejor comprensión del presupuesto del distrito, proporcionando una comprensión más profunda de lo que se necesita hacer para asegurar que el distrito opere eficientemente.

“Esta es la mejor inversión que podemos hacer,” aseguró.

Después de escuchar los rumores de las supuestas infracciones, Linda Nicklas, cofundadora del grupo de vigilancia de Montebello MATCH90640, le dijo a EGP que espera con interés la auditoría.

“Necesitamos una auditoría que sea independiente, sin ningún vínculo con el consejo”, dijo.

Cupchoy le dijo a EGP que ella no cree que la auditoría es difamatoria para el distrito.

“Lo veo como una red de seguridad”, agregó.

Cupchoy también dijo que lo primordial para el distrito es asegurarse de que todo el dinero se este usado para servir a sus 29,000 estudiantes. Una auditoría fiscal proporcionará orientación y asegurará que haya equidad en todo el distrito, dijo ella.

“La auditoría no se trata de las finanzas”, le dijo a EGP. “Es una inversión en nuestro distrito”.

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