Leader In Exide Fight Recognized

April 27, 2017 by · Leave a Comment 

Growing up in a home full of activists, it wouldn’t be long before East Los Angeles native Mark Lopez took the streets himself to advocate for clean air in his community, an effort that years later has now earned him recognition.

Lopez on Monday received the Goldman Environmental Prize, a prestigious worldwide recognition of grassroots environmentalists. He was recognized for his efforts in the fight against the now-shuttered Exide battery recycling plant, which he says is far from over.

Soon after earning a degree in environmental studies from UC Santa Cruz, Lopez returned to his hometown of East L.A., where he learned from his grandparents about a lead battery recycling plant violating air quality standards and exposing his community to arsenic and lead.

Since then, Lopez, executive director of East Yard Communities for Environmental Justice, along with other environmental activists, was instrumental in shutting down the controversial Exide plant in nearby Vernon. Testing has revealed thousands of homes within a 1.7-mile radius might have been contaminated.

Working with East Yard, Lopez began organizing door-to-door campaigns and bike tours to educate residents about the contamination. He organized rallies outside the Exide plant and traveled to Sacramento to demand the state fund the cleanup of the homes and other properties, including schools and parks: Gov. Brown eventually approved $176 million for testing and cleanup.

Lopez has since served as co-chair of the Department of Toxic Substances Control Exide Advisory Committee and played a role in advocating for The Lead-Acid Battery Recycling Act of 2016, a battery tax that is expected to generate $30 million for cleanup efforts.

On Tuesday, EGP spoke with Lopez about the environmental issues eastside residents face daily and the impact he made in the fight against Exide.

Mark Lopez stands in front of the now-shuttered Exide battery recycling plant in Vernon. (Goldman Environmental Prize)

Mark Lopez  in front of the now-shuttered Exide battery recycling plant in Vernon. (Goldman Environmental Prize)

 

EGP: What prompted you to do something about the Exide?

Lopez: The moment that turned it around for me was on a phone call with DTSC and the County, DTSC was claiming residents did not want their homes tested. I thought ‘no way this is true, let’s go out there ourselves’ and we began knocking on doors. We realized residents were not being informed and DTSC did not know how to do outreach in this community. That’s when I decided we needed to get involved because it felt like DTSC was lying and perpetrating a problem.

 

EGP: As co-chair of the Exide advisory board, what are some of the things you brought to the table that otherwise would not have been considered?

Lopez: It’s persistence; it’s calling the department out. It’s going to the state, calling for data, calling to question the information presented, calling out contradictory statements. We went out there and did the work the state wasn’t doing and taught the state how to do outreach. We just kept advancing the work ahead of the state.

 

EGP: What other environmental issues are eastside residents facing?

Lopez: The amount of trucks coming through the community and the rail yards in our backyards. But the issue nobody is talking about is that displacement caused by gentrification is causing our families to move to places like Riverside, places with the same polluting rail yards and industries.

Mark Lopez, executive director of East Yard Communities for Environental Justice received the Goldman Environmental Prize Monday. (Goldman Environmental Prize)

Mark Lopez, executive director of East Yard Communities for Environental Justice received the Goldman Environmental Prize Monday. (Goldman Environmental Prize)

EGP: Do you think there is a misconception that Latinos do not care about the environment or are not a part of the fight for environmental justice?

Lopez: Before the award ceremony we were invited to a short reception with Bay area youth. One young Latina asked if I thought that caring about the environment was a privilege.

I feel environmentalism is seen as something whites do but what we’re doing is not environmentalism, what we’re doing is the struggle right in front of us. We’re not talking about abstract things, we’re fighting against lead in our soul, the air we breath, the rail yards in our backyards. Working class folks have had to do more with less, they’ve been doing those things that are now seen as conservation.

 

EGP: What has Exide taught you? What does it say about community activism?

Lopez: One big lesson is sometimes we have to be ahead of the state, so far ahead that they have no choice left but to follow. If we know more than the state agencies we are able to dictate the plan moving forward.

Nothing is possible as an individual; everything is possible with a community. This is an intergenerational, intercommunity struggle. We didn’t beat Exide in Washington D.C., we beat Exide in the streets of East L.A. I hope other communities are inspired by what we’re doing.

 

EGP: What are some of the battles the next generation of activists will have to take on?

Lopez: Young folks don’t remember President George W. Bush. During that time there was a lot of consciousness and culture of resistance, but going into the President Barrack Obama era, that went away. What we need to do is sustain that resistance.

I’m the 3rd generation fighting for the closure of Exide. Thankfully my young daughters will not be the 4th generation. What they will be is the 2nd generation fighting for the Exide cleanup. This cleanup is not going to be done before they become adults, that’s the reality. It’s an ever-present struggle in our community.

 

Líderes Ambientales Son Reconocidos por Agencia de Calidad del Aire

January 12, 2017 by · Leave a Comment 

Dos líderes de la justicia ambiental quien han defendido y luchado incansablemente por el aire limpio durante años en una de las regiones más contaminadas del Condado de Los Ángeles fueron reconocidos la semana pasada por el Distrito de Administración de Calidad del Aire de la Costa Sur (SCAQMD por sus siglas en inglés).

El cofundador de “East Yard Communities for Environmental Justice”, Angelo Logan, y el Monseñor John Moretta, de la Iglesia de Resurrección, fueron honrados por la agencia estatal durante un almuerzo el 5 de enero en Commerce.

Ambos son miembros del grupo consultivo de justicia ambiental del SCAQMD y son conocidos por su participación en la lucha contra la planta de reciclaje de baterías Exide en Vernon que ahora está cerrada. Ellos también han hablado a favor de las comunidades marginadas por años, quienes han sufrido más las consecuencias dañinas a su salud por la contaminación de Exide.

Miembros de la comunidad durante reunión discutiendo la planta Exide. Foto de EGP

Miembros de la comunidad durante una reunión pública discutiendo la planta Exide. Foto de EGP

“No sólo se preocupan profundamente por sus comunidades, sino que se han comprometido totalmente”, dijo Wayne Nastri, oficial ejecutivo del SCAQMD, durante el almuerzo. “Su liderazgo e inspiración nos hace a todos mejores y nos da algo que imitar”.

Angelo Logan fundó un Movimiento de Justicia Ambiental en el Este

Logan co-fundó East Yard Communities for Environmental Justice en 2001 como respuesta al alarmante número de personas que conoció en la Ciudad de Commerce con asma. Rodeado de ferrocarriles, autopistas y por la industria, Logan – un mecánico en ese entonces – decidió luchar contra los contaminadores de la industria para asegurarse de que él y sus vecinos tuvieran un aire puro.

“Si no nos hubiéramos involucrado, nadie lo habría hecho”, él dijo a EGP. “Lo hicimos por el amor a la comunidad”.

Bajo su liderazgo, East Yard organizó a los residentes y juntos se involucraron en asuntos relacionados directamente con la salud y la calidad de vida.

El director ejecutivo actual de East Yard, Mark López, le dijo a EGP que Logan fue fundamental en la creación de la póliza de zonas verdes de Commerce. La póliza tiene como objetivo el prevenir la exposición tóxica de los residentes con los negocios locales. Al igual, la póliza lucha para revitalizar las oportunidades económicas locales y la infraestructura a lo largo de los bulevares principales.

“Angelo [Logan] ha establecido el tono en la comunidad”, explicó López.

Logan dijo que aceptaba el premio a nombre del movimiento por la justicia ambiental, aprovechando el momento para “anteponer la verdad al poder”.

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Angelo Logan habla acerca de historia de East Yard Comunnities for Environmental Justice durante una Gira de bicicletas.

El mecánico convertido en líder sin fines de lucro alentó a los asistentes a utilizar cualquier poder que tengan a su disponibilidad, ya sea el poder de las personas o el poder político, para mantener la lucha por la justicia ambiental.

También agregó que los cambios que llegarán a Washington DC – refiriéndose al nuevo gobierno de Trump – resultará en una lucha por la justicia ambiental.

“California está al frente de los esfuerzos para la purificación del aire para el resto del país y del mundo … Nos ven como un modelo en medidas que protegen la salud pública”, dijo Logan. “Debemos continuar haciéndonos mutualmente responsables los unos a otros”, dijo, y le pidió al SCAQMD que permanezca atento del Tesoro Refinery en Carson.

“Asegúrense de que no se aprovechen de la comunidad”, advirtió.

Zully Juárez está a cargo del desarrollo y de comunicaciones de East Yard y dijo que Logan siempre ha prestado atención a los impactos locales y ha utilizado su poder para construir su comunidad.

“Él puso las cosas en perspectiva y siempre habla desde el corazón”, dijo a EGP.

A pesar de no tener el entrenamiento tradicional do muchos líders del medio ambiente o experiencia en organización comunitaria, López dice que el trabajo entre Logan y los residentes, las agencias estatales y funcionarios públicos ha marcado la diferencia, señalando que quienes trabajan con él saben que él es honesto y compasivo.

“El podría ser considerado como un forastero con credibilidad por algunos”, dijo Juárez, agregando que Logan se ganó el respeto de los que le rodean.

“Sus esfuerzos a lo largo de los años hicieron posible que la comunidad que vivía aquí sea considerada experta y capaces de aportar soluciones a los problemas que nos aquejan”, ella agregó.

Aunque ya no encabeza a East Yard, Logan sigue defendiendo la justicia ambiental. Actualmente, su atención y sus esfuerzos se centran en Long Beach. La tal también es una ciudad con ferrocarriles, autopistas, industria y con un puerto, señala el Dr. Joseph K. Lyou, miembro de la Junta Directiva de AQMD, quien conoció a Logan hace 17 años.

Lyou recordó cómo el cofundador de East Yard le invitó a hacer un recorrido por los ferrocarriles de Commerce, y cómo Logan identificó a una planta de reciclaje de baterías de plomo señalando que era dañina hacia la comunidad y necesitaba ser cerrada.

“Esa fue la primera vez que escuche algo referente a Exide”, dijo Lyou.

Rev. Juan Moretta toma el mensaje de la justicia del púlpito a la calle

El Monseñor Moretta ha sido el pastor de la Iglesia de Resurrección en Boyle Heights durante 33 años. Cuando no está en la iglesia, está organizando a los residentes y combatiendo las injusticias en la zona.

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Sus esfuerzos lo han hecho a el Monseñor John Moretta un “líder respetado y admirado en Boyle Heights”. Foto de EGP por Nancy Martínez.

Juntamente con el grupo Madres del Este de L.A., un grupo activista que él co-fundó, Moretta ha luchado para impedir un plan polémico de construcción de una planta central eléctrica de mega-vatio en Vernon y antes de eso a una prisión en el Este de Los Ángeles. Él también participó en la exitosa campaña que evitó la construcción de un incinerador de residuos peligrosos en Boyle Heights y en la larga lucha contra el cierre de Exide.

Estas acciones convierten a Moretta en el “padre de la justicia ambiental”, dijo Lyou.

Lyou señaló que Moretta ha ayudado a agencias como SCAQMD a escuchar directamente a los residentes, muchas veces recibiendo audiencias públicas en la Iglesia de la Resurrección.

Bajo la dirección de Moretta, la iglesia de Boyle Heights ha sido durante los últimos 19 años el hogar del grupo Resurrection Neighborhood Watch. Al igual que otros grupos de vigilancia de los vecindarios, con miembros unidos para mantener la seguridad de la comunidad deteniendo crímenes violentos y de propiedad. El grupo de Resurrección también protege seriamente a los residentes de la comunidad, en su mayoría latinos, de ser víctimas de injusticias ambientales.

Los residentes y los feligreses que componen el grupo han sido fieles a las audiencias relacionadas con Exide. Ellos han expresado repetidamente sus preocupación por el manejo del sitio tóxico y cualquier asunto que pueda afectar la salud o la seguridad de la comunidad.

Moretta admite que no todas las luchas en las que han participado han resultado victoriosas a su favor. Él señaló que la comunidad perdió la batalla por un proyecto de metro menos intrusivo en el este. A diferencia de Hollywood, la comunidad estaba atascada con un sistema de tren ligero por encima del suelo que dividía a su comunidad, él recordó.

“Todavía hay injusticias hacia los pobres”, dijo Moretta a EGP. “El ‘chico pobre’ no está familiarizado con el sistema que por ende se aprovecha de los desfavorecidos”, él lamentó.

Moretta agradeció a los miembros de la comunidad que han desempeñado un papel importante en llevar la justicia a una comunidad que a menudo es ignorada.

“No estaría aquí sin la gente en esta habitación”, dijo Moretta mientras aceptaba su premio.

Moretta se merece el reconocimiento por su incansable lucha para proteger a la comunidad, dijo Terri Cano, residente de Boyle Heights, quien como Moretta testificó ante los legisladores estatales para condenar el manejo y la aplicación por parte de los reguladores estatales de la contaminación de Exide.

“La mayoría de los sacerdotes trabajan fuera de su iglesia, pero el padre John [Moretta] ha llegado hasta Sacramento en representación de sus feligreses”, señaló con admiración.

Terry Márquez conoce a Moretta desde hace décadas, primeramente siendo parte de las Madres del Este de L.A. Ella dice que él siempre ha sido alguien confiable en la comunidad.

“No lo cuestiono, sé que él realmente se preocupa por esta comunidad”.

Moretta dice que vigilará a Exide, así como a las compañías de metales localizadas en Boyle Heights. En el pasado, estas empresas han sido acusadas de eliminar de manera inapropiada los materiales peligrosos y de contaminar su entorno con polvo metálico.

Para este último esfuerzo, Moretta dice que espera inspirar y reclutar a una nueva generación de activistas y líderes de la comunidad del este.

“La próxima generación tiene que continuar la lucha”, él agregó.

East Yard to Honor Leadership and Activism

June 16, 2016 by · Leave a Comment 

East Yard Communities for Environmental Justice will host its third annual fundraising event honoring leadership and activism June 23 at Tamayo’s Restaurant & Art Gallery in Commerce.

This year, the “Fighting For Life 2016 Celebration,” the largest in the nonprofit’s history, will honor Martha Matsouka, executive director of the Urban and Environmental Policy Institute at Occidental College and Martha Dina Argüello, executive director of Physicians for Social Responsibility-Los Angeles for their work in environmental and social justice.

A special recognition will go to Eastern Group Publications/EGP News Staff Writer Nancy Martinez for her extensive coverage of the Exide Technologies contamination scandal. EGP publishes this newspaper.

Argüello and Matsouka, or “las Marthas” as they are known by activists, have been essential contributors to justice issues involving race, gender, health, economics, toxics, goods movement, land use, government and industry accountability, according to East Yards.

l-r Martha Matsouka, executive director of the Urban and Environmental Policy Institute at Occidental College and Martha Dina Arguello, executive director of Physicians for Social Responsibility- Los Angles will be recognized next week by East Yard Communities for Environmental Justice. (Courtesy of East Yard Communities for Environmental Justice)

l-r Martha Matsouka, executive director of the Urban and Environmental Policy Institute at Occidental College and Martha Dina Arguello, executive director of Physicians for Social Responsibility- Los Angles will be recognized next week by East Yard Communities for Environmental Justice. (Courtesy of East Yard Communities for Environmental Justice)

“They have long histories in the movement and are critical to the continuing success of EYCEJ, and many other spaces,” East Yard spokesperson Zully Juarez told EGP, citing a “platica” (conversation) on activism, organizing and personal experiences las Marthas had in May with East Yard members from Bell Gardens High School as an example of their work.

Martinez is being recognized “for highlighting Exide on Eastern Group Publications (EGPNews.com) and uplifting our communities’ voices and stories,” Juarez told EGP.

Martinez’s extensive four-year coverage of the Exide contamination fallout has led to her being a featured guest on KCRW’s Which Way, L.A.? hosted by Warren Olney, Press Play with Madeleine Brand and KPFK 90.7 FM’s Deadline L.A. with Barbara Osborn and Howard Blume.

Eastern Group Publications/EGP News Staff Writer Nancy Martinez will be recognized at East Yard’s “Fighting For Life 2016 Celebration.”

Eastern Group Publications/EGP News Staff Writer Nancy Martinez will be recognized at East Yard’s “Fighting For Life 2016 Celebration.”

“As we engage in long-fought campaigns from the ports of Long Beach to the impacts of Exide in Southeast LA and East LA and other nationwide campaigns, it is just as important for us to take time to acknowledge and celebrate our victories,” Juarez told EGP.

Proceeds from the event will help fund East Yard’s involvement in grassroots organizing and efforts to build leadership skills to enable underrepresented communities be heard. This activism influences policy makers and government agencies to institute health-protective environmental justice policies in the best interest of local, regional, and statewide residents, according to Juarez.

The environmental justice group, founded in 2001, is committed to developing a base of well-informed and well-equipped self-advocates, said Juarez, explaining that leadership development of our core group of volunteers, who lead advocacy efforts, is center to the nonprofit group’s mission.

Entertainment at the fundraising event will include performances by Jade Phoenix, a Queer, Trans Femme, Woman of Color, First Generation Filipinx-American, Parent, LA based Performance Poet and Activist/Educator. Robert Cabrales, director of Tenant Organizing at Inner City Law Center, will serve as master of ceremonies.

For sponsorship and ticket information, or to make a donation, visit http://eycej.org/calendar/fightingforlife/.

 

Update: 2:13pm, June 17, 2016. EYCEJ was founded in 2001. Print versions say 2011.

Activists Protest Governor’s Silence on Exide at Hotel Opening

November 19, 2015 by · Leave a Comment 

An appearance by Gov. Jerry Brown Wednesday at the opening of a new Bell Gardens hotel drew loud protests from activists angry that he has yet to speak out on the Exide Technologies pollution scandal.

Carrying a 10-foot tall paper maché effigy of the governor, dozens of protesters rallied outside the Bicycle Casino where Brown was headlining the grand opening celebration for the casino’s new hotel: his second appearance on behalf of the project.

“Governor Brown comes to Bell Gardens to acknowledge the expansion of the Bicycle Casino but has not acknowledged the contamination of Exide Technologies,” said Mark Lopez, director of East Yard Communities for Environmental Justice.

Dozens of protesters rallied outside the Bicycle Casino to confront Gov. Jerry Brown who has yet to speak out on the ExideTechnologies pollution scandal. (East Yard Communities for Environmental Justice)

Dozens of protesters rallied outside the Bicycle Casino to confront Gov. Jerry Brown who has yet to speak out on the ExideTechnologies pollution scandal. (East Yard Communities for Environmental Justice)

Lopez was referring to the now shuttered Vernon plant’s illegal emissions of arsenic and lead and other toxic chemicals that have put more than 100,000 east and southeast area residents at a higher risk of cancer and other illnesses.

State toxic control regulators allowed Exide to operate for decades on an interim permit, despite dozens of handling of hazardous waste and emissions violations.

“We are calling on Gov. Brown to meet with community leaders and to commit the necessary funds to clean up the contamination the state allowed Exide to create,” Lopez said.

The governor did not acknowledge the protesters, according to organizers.

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