Air Quality Agency Recognizes Environmental Leaders

January 12, 2017 by · Leave a Comment 

Two environmental justice leaders who have for years advocated and fought tirelessly for clean air in one of the most polluted regions in Los Angeles County were recognized last week by the South Coast Air Quality Management District.

East Yard Communities for Environmental Justice co-founder Angelo Logan and Monsignor John Moretta of Resurrection Church were honored by the local, regional air pollution agency during a luncheon Jan. 5 in Commerce.

Logan and Moretta are both members of SCAQMD’s environmental justice advisory group and familiar faces in the fight against the now shuttered Exide Battery Recycling plant in Vernon. Both men are long time voices for disenfranchised east and southeast communities that have suffered more than their fair share of the unhealthful consequences from pollution.

“Not only do they care deeply about their community, but they commit to it,” said SCAQMD Executive Officer Wayne Nastri at the luncheon. “Their leadership and inspiration makes us all better and gives us something to duplicate.”

Angelo Logan Founded an Eastside Environmental Justice Movement

Logan co-founded East Yard Communities for Environmental Justice in 2001 in response to the alarming number of people he encountered growing up in the City of Commerce who had asthma. Surrounded by rail yards, freeways and industry, Logan – a mechanic at the time – says knew he had to fight back against industry polluters to ensure he and his neighbors had clean air.

“If we didn’t get involved nobody would,” he told EGP. “We did it for the love of the community.”

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Angelo Logan accepting his award during a luncheon in Commerce, January 5. EGP Photo by Nancy Martinez

Under his leadership, East Yard organized residents to engage in issues that directly affect their health and quality of life.

East Yard’s current executive director, Mark Lopez, told EGP that Logan played a pivotal role in the creation of Commerce’s green zones policy that aims to prevent residents’ toxic exposure from with local businesses. Commerce’s green policy also strives to revitalize local economic opportunities and to revitalize the infrastructure along major boulevards to improve quality of life.

“What Angelo has done is set the tone for the community,” Lopez explained.

Logan said he was accepting the award on behalf of the environmental justice movement, using the moment to “speak truth to power.”

The mechanic turned nonprofit leader encouraged attendees to use any power available to them, whether it is people power or political power to keep up the fight for environmental justice.

He said that changes coming to Washington D.C. – referring to a new Trump administration – will prove to be a fight for environmental justice.

“California is at the forefront of clean air, for the rest of the country and the world … they look to us to advance measures that are going to protect public health,” Logan said. “We must continue to hold each other accountable, ” he said, going on to urge the SCAQMD to be vigilant in overseeing the Tesoro Refinery in Carson.

“Make sure they don’t take advantage of the community,” he warned.

Zully Juarez is in charge of development and communications at East Yard and says Logan has always looked at the impacts locally and used his power to build up his community.

“He put things in perspective and it always comes from a place of heart,” she told EGP.

Despite not having the traditional background of many environmental justice leaders in schooling or community organizing experience, Lopez says Logan’s interactions with residents, state agencies and public officials have made a difference, pointing out that those who work with him know he is honest and compassionate.

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Angelo Logan discussing history of region during East Yard Communities for Environmental Justice’s 2015 LA River Bike Toxic Tour. Photo by East Yard Communities for Environmental Justice.

“He’s what some may call an outsider with insider credibility,” Juarez said, adding he’s earned the respect of those around him.

“His efforts over the years made it possible for the community who live here to be thought of as the experts and the ones [who can] bring solutions to the issues” that plague us, she added.

While no longer at the helm of East Yard, Logan continues to be an advocate for environmental justice. These days his attention and efforts are focused on Long Beach, another city with rail yards, freeways, industry and a port, points out AQMD Governing Board Member Dr. Joseph K. Lyou, who first met Logan about 17 years ago.

Lyou recalled how the East Yard co-founder invited him to take a tour of the Commerce rail yards, and how Logan pointed to a lead battery recycling plant and said it was bad for the community and needed to be shut down.

“That was the first time I heard of Exide,” said Lyou.

­Rev. John Moretta Takes Justice Message From Pulpit to the Street

Monsignor Moretta has been pastor of Resurrection Church in Boyle Heights for 33 years. When he’s not at church, he is organizing residents and fighting injustices in the area.

His efforts make him a “respected, admired leader in Boyle Heights and beyond, ” said Lyou about the activist priest.

With the Mothers of East L.A., a group he co-founded, Moretta fought to stop a controversial plan to build a mega-watt power plant in Vernon and before that a prison in East Los Angeles. He was also involved in the successful campaign to keep a hazardous waste incinerator from being built in Boyle Heights, as well as the years-long struggle to shut down Exide.

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Rev. Juan Moretta accepting his award during a luncheon in Commerce, January 5. EGP Photo by Nancy Martinez

These actions make Moretta the “father of environmental justice,” Lyou said.

Lyou pointed out that Moretta has helped agencies like the SCAQMD hear from residents directly, often times hosting public hearings at Resurrection Church.

Under Moretta’s direction, the Boyle Heights church has for the last 19 years been home to the Resurrection Neighborhood Watch group. Like other neighborhood watch groups, the members work together to keep the community safe by stopping violent and property crimes. But the Resurrection group also has another purpose, one they take very seriously: protecting the community’s mostly Latinos residents from being victimized by environmental injustices.

Residents and parishioners that make up the group have been regulars at Exide-related hearings where they have repeatedly voiced their anger and concern over the handling of the toxic site, and any issue that could impact the community’s health or safety.

Exide Vernon_From2006Department of Toxic Substances Control

The now shuttered Exide Battery Recycling plant in Vernon responsible for the contamination of neighboring cities. Photo: EGP Archive

Moretta admits that not all the fights they’ve waged have resulted in a win for the community, noting the community lost the battle for a less intrusive Metro rail project on the eastside. Unlike in Hollywood, the community was stuck with an above ground light rail system that divided their community, he recalled.

“The fact is, there is still injustice for the ‘poor guy,’” Moretta told EGP. “The ‘poor guy’ is not familiar with the system that takes advantage of the disadvantaged,” he lamented.

Moretta credited and thanked local residents for the role they played in bringing justice to an often-ignored community.

“I would not be able to be here without the people in this room,” Moretta said while accepting his award.

Moretta deserves recognition for fighting tirelessly to protect the community, said Boyle Heights resident Terri Cano, who like Moretta had testified before state legislators to condemn the handling and enforcement by state regulators of the Exide contamination debacle.

“Most priests will work out of their church but Father John [Moretta] has gone all the way to Sacramento for his parishioners,” she pointed out in admiration.

Terry Marquez has known Moretta for decades, starting as a member of the Mothers of East L.A. She says he has always been someone the community can trust.

“I don’t question him, I know he genuinely cares about this community.”

Moretta says he will be keeping an eye on Exide as well as the metal-plating companies that call Boyle Heights home. In the past, these companies have been accused of improperly disposing of hazardous materials and contaminating their surroundings with metal dust.

For this latest effort, Moretta says he hopes to inspire and recruit a new generation of activists and leaders from the eastside community.

“The next generation has to continue la lucha,” he said.

Limpieza de Contaminación de Exide es el ‘Primer Paso’

February 25, 2016 by · Leave a Comment 

Durante años las comunidades que rodean a la actualmente cerrada planta Exide Technologies en Vernon han estado luchando para ser escuchadas; primero para forzar la clausura de la planta, después para asegurar una rápida limpieza a fondo de los barrios contaminados por las emisiones tóxicas—algo que muchos creen se estancó debido a la falta de financiación y un sentido de urgencia por parte de oficiales estatales.

Sin embargo, el miércoles el gobernador de California, Jerry Brown dio un paso histórico al abordar la contaminación de Exide proponiendo el gasto de $176,6 millones para acelerar y ampliar pruebas y la limpieza de viviendas, escuelas, guarderías y parques en un radio de 1,7 millas alrededor de la planta de reciclaje de baterías.

Read this article in English: Activists Call Funds for Exide Cleanup Just the ‘First Step’

El plan de gasto multimillonario se detalla en una carta al Senado del Estado de California y a los presidentes del Presupuesto de la Asamblea y del Comité de Asignaciones. Los fondos estarán bajo la forma de un préstamo del Fondo General, y California “vigorosamente perseguirá a Exide y otras partes responsables potenciales para recuperar los costos de esta limpieza”, según la carta del gobernador.

“Esta planta de reciclaje de baterías Exide ha sido un problema desde hace mucho tiempo”, dijo el gobernador Brown en su primera declaración pública sobre Exide. “Con este plan de financiación, estamos abriendo un nuevo capítulo que ayudará a proteger a la comunidad y hacer responsable a Exide”.

Bárbara Lee, directora del Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) del estado le dijo a reporteros el miércoles que la nueva financiación permitirá a DTSC a contratar a personal adicional para examinar las propiedades restantes en la zona de contaminación y remover el suelo contaminado de 2.500 propiedades marcadas como prioridad.

Actualmente, DTSC sólo tiene dos equipos asignados para la descontaminación a gran escala, pero Lee dijo el miércoles que ese numero podría aumentar hasta por 40 grupos limpiando una propiedad por semana cada uno.

Funcionarios electos y activistas se reunieron afuera de la iglesia de la Resurrección para celebrar la acción tomada por el gobernador sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Funcionarios electos y activistas se reunieron afuera de la iglesia de la Resurrección para celebrar la acción tomada por el gobernador sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

El gobernador, junto a agencias estatales encargadas de velar por la limpieza de la contaminación generalizada, han sido criticados fuertemente por los residentes, activistas ambientales y funcionarios electos estatales y locales decepcionados con la reacción del Estado a una “epidemia” que ha contaminado hasta 10.000 hogares y expuesto hasta 2 millones de personas en el este y sureste de Los Ángeles a niveles tóxicos de plomo, arsénico y otros químicos.

Mientras algunos aplauden la propuesta del gobernador, la decisión es agridulce.

“Nuestras comunidades han estado luchado durante décadas contra Exide, y con el anuncio de hoy del gobernador Brown, está claro que ha escuchado nuestras llamadas para una limpieza rápida y completa”, dijo Mark López, director ejecutivo de East Yards Comunidades para la Justicia Ambiental.

López dijo que la financiación no es suficiente para completar la limpieza, sino que es el “siguiente paso hacia un largo camino a la justicia en este tema”, después de años de no proteger a la comunidad de Exide y enviar un mensaje claro de que la limpieza será ahora una prioridad para el estado.

El líder del Senado Kevin de León aplaudió al gobernador por el reconocimiento de la “necesidad urgente” de acción de emergencia. Conversaciones en curso con la oficina del gobernador llevaron a lo que ocurrió este día, dijo el senador. “La legislación Urgencia” para apropiar los fondos que se introducirán dentro de la próxima semana más o menos, De León le dijo a los reporteros.

Eso es una buena noticia para los residentes de Boyle Heights quienes el lunes le dijeron a EGP que se habían cansado de asistir a reuniones, y sintieron que era el momento de obtener el peso del gobierno federal detrás de ellos después de no ver ninguna acción real por años de parte de sus funcionarios elegidos.

“Necesitamos que el gobierno federal saque a DTSC fuera de la ecuación y manejen [el problema] ellos mismos”, dijo Terry Cano el lunes.

“Creo que ellos creen que si cierran los ojos y lo ignoran, nosotros nos cansaremos”, dijo Joe González, quien dice que tiene cáncer y tan sólo dos meses de vida.

La comunidad culpa a las agencias reguladoras estatales por permitir a Exide que operara durante 33 años bajo un permiso temporal, a la vez que violaba pese a las reiteradas violaciones de las emisiones contaminantes del aire y el manejo de los residuos o años peligrosos, arrojando niveles tóxicos de plomo, arsénico y otras sustancias químicas que pueden producir cáncer y enfermedades neurológicas en las comunidades de la clase trabajadora en su mayoría de Boyle Heights, Maywood, Commerce, Bell, Huntington Park y el Este de Los Ángeles.

El viernes pasado, diciendo que ya estaba impacientado con DTSC, el concejal de Los Ángeles José Huizar entrometió una resolución firmada por cinco de sus colegas instando al Estado a actuar con rapidez para asignar fondos. Huizar, quien representa y el mismo es un residente de Boyle Heights, también pidió que el abogado de la ciudad Mike Feuer explorara cualquiera de las opciones legales que tiene la ciudad.

Lee respondió a las críticas del gobernador el martes por la noche en una reunión del Comité de la Comunidad Asesor Independiente de Exide.

“Se ha pasado horas hablando de Exide, trabajando en lo que quiere proponer”, dijo, antes de aludir a un anuncio inminente.

Ayer, dijo a periodistas que la propuesta de Brown es un “gran peldaño” para el Estado y una indicación del grado de compromiso que el gobernador tiene con la limpieza.

De León dijo el miércoles que el estado trabajará en estrecha colaboración con el Procurador de EE.UU. para asegurar que Exide haga honor a su acuerdo para pagar la limpieza, o se enfrentan a cargos criminales federales.

La congresista Lucille Roybal-Allard imploró a legislaturas estatales que aprueben de inmediato los fondos para acelerar la limpieza.

“La salud y el bienestar de nuestras comunidades depende de una acción rápida y sostenida por el estado”, dijo. “Hasta la fecha, los esfuerzos del estado han sido peligrosamente lentos y con fondos insuficientes”.

La Ciudad de Commerce emitió un comunicado llamando a la contaminación un “desastre ambiental”, añadiendo que la pruebas y limpieza han sido un “proceso largo y arduo”. El martes, el Consejo pidió al personal que discuta con el estado expandir sus áreas de examen en Commerce.

La asambleísta Cristina García dijo que planea trabajar con sus colegas para crear una exención de CEQA necesarios para efectuar rápidamente las pruebas y limpieza de estas casas.

García y el asambleísta Miguel Santiago planean introducir una legislación proponiendo un impuesto de baterías.

“Esta medida crearía un programa de reciclaje de baterías de plomo-ácido (de carros) por el estado y tienen $1 de ese fondo para volver a pagar el programa de préstamo de $ 176,6 millones”, anunció.

Adicionalmente al examen y limpieza Lee explicó que parte de la financiación de los $176 millones también será utilizada para el desarrollo del personal y la capacitación para el empleo destinado a residentes locales y empresas para ayudar a revitalizar la comunidad. Lee también anunció que el estado está buscando la manera de mejorar la forma de gestionar los residuos y reducir la exposición de plomo, personal adicional está identificando actualmente cómo los fabricantes pueden hacer baterías más seguras para los seres humanos y el medio ambiente.

El anuncio de Brown se produjo después de que la Junta de Supervisores del condado de Los Ángeles votara para enviar una carta a Brown y a los líderes legislativos, pidiendo que se asignen más fondos para los esfuerzos de limpieza, diciendo que los $8.5 millones de dólares propuestos originalmente por el gobernador eran inadecuados.

“Durante mucho tiempo hemos visto dos Américas: una en la que los barrios ricos reciben ayuda inmediata y alivio. La otra América se compone de familias obreras pobres que sufren en silencio”, dijo Solís. “El anuncio de hoy del gobernador reconcilia estas dos Américas”.

La semana pasada por primera vez desde que asumió el cargo, el alcalde de Los Ángeles Eric Garcetti se reunió con algunos residentes de Boyle Heights decepcionados por la falta de acción en nombre de la ciudad.

Garcetti le dijo a EGP que ha dirigido a la Oficina de Saneamiento de LA a trabajar con líderes de la comunidad, Salud Pública del Condado y el DTSC para ayudar a las pruebas de avance y la limpieza y los planes para lanzar una campaña de educación pública para asegurar que más residentes sean analizados para determinar la contaminación por plomo.

“Nadie debería tener que vivir con el temor de riesgos graves para la salud en su propia casa y ningún niño debe ser despojado de la alegría de jugar en su propio patio”, Garcetti le dijo a EGP. “Los que viven en Boyle Heights y las comunidades de los alrededores merecen algo mejor”.

La directora adjunta de DTSC para la Justicia Ambiental y Asuntos Tribales Ana Mascareñas dijo que la agencia está considerando la realización de eventos a gran escala, tales como ferias de salud y centros abiertos de recursos para permitir que los residentes visiten y obtengan información sobre el proceso de limpieza.

Exide acordó en marzo cerrar su planta de reciclaje de baterías de plomo-ácido y pagar $50 millones para la limpieza del sitio y los barrios aledaños.

De esa cantidad, $26 de millones es para ser combinado con $11 millones que en la actualidad están en fideicomiso para cerrar con seguridad la planta, de acuerdo con el DTSC. En agosto, Exide, que se declaró en quiebra en 2013, había pagado $ 9 millones de dólares en un fideicomiso y otros $5 millones se deben pagar en marzo de 2020, según los funcionarios del Estado.

El residente de Boyle Heights Frank Villalobos le dijo a EGP que él estaba eufórico por el anuncio, pero señaló que los fondos sólo abordarán el impacto a la propiedad no a los permanentes daños que residentes enfrentan con las enfermedades causadas por la contaminación.

Por ahora, “nuestras oraciones han sido contestadas”, dijo. “El estado está ahora comenzando a mostrar preocupación”.

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nmartinez@egpnews.com

Exide, Porter Ranch: Un Doble Estándar

January 14, 2016 by · 1 Comment 

Las quejas de dolores de cabeza, sangrado por la nariz y asma por parte de residentes de Porter Ranch suenan muy familiares para activistas del Este de Los Ángeles quienes han estado luchando por años contra su propio peligro a gran escala de salud ambiental local.

Igualmente lo son las demandas de los funcionarios del gobierno para cerrar de inmediato las instalaciones de almacenamiento de gas natural de Southern California Gas Co. cerca de Porter Ranch que los residentes culpan por su crisis de salud.

Read this article in English: Exide, Porter Ranch; A Double Standard

Sin embargo, la respuesta por parte de los reguladores estatales y funcionarios electos –incluyendo al gobernador Jerry Brown–ha sido sorprendentemente diferente, puesto que por años fallaron en tomar el mismo tipo de medidas audaces para detener Exide Technologies con sede en Vernon por poner en riesgo las vidas de miles de personas de bajos ingresos del este y sureste de Los Ángeles, en su mayoría latinos.

El dinero, la etnia y el poder político son la raíz de la desigualdad, afirman activistas.

Armados con abogados de alto poder, los residentes en Porter Ranch están exigiendo el cierre de las instalaciones de SoCal Gas en Aliso Canyon, donde una fuga fue descubierta el 23 de octubre, lo que llevó a cientos de quejas de los residentes acerca de los efectos negativos para la salud y demandas para que la empresa de servicios públicos pague la reubicación de los residentes en la zona afectada. En menos de tres meses más de 2.000 residentes han sido reubicados, las escuelas han sido cerradas, los estudiantes fueron trasladados y se espera que la empresa pague por el alojamiento de animales domésticos y de policía adicional.

Nadie niega la gravedad del problema en Porter Ranch, pero los residentes y activistas del este y sureste no pueden evitar la sensación de que hay un doble estándar en juego, especialmente cuando se trata del gobernador Brown, quien la semana pasada declaró Estado de Emergencia en Porter Ranch después de recorrer las instalaciones de Aliso Canyon y reunirse con los residentes afectados.

Su declaración permite al Estado movilizar personal del estado, equipo y servicios necesarios, así como desistir de cualquier ley o regulación en marcha para lidiar con la cuestión ambiental. También le da poder al gobernador para asignar fondos de emergencia para reparar la fuga, que se espera tome de tres a cuatro meses para ser reparada.

La residente de Boyle Heights Doelorez Mejía se alegró de ver la rápida llamada a la acción por el gobernador y los funcionarios estatales en Porter Ranch, pero no podía dejar de sentir la injusticia de la situación.

“Estoy decepcionada que nuestra comunidad no fue considerada como digna de tal protección rápida”, le dijo a EGP. “Pero, lamentablemente, no me sorprende”.

Residentes afectados por Exide protestaron durante una ceremonia en noviembre donde asistió el gobernador Jerry Brown, quien no se ha pronunciado al respecto. (EGP foto por Fred Zermeno)

Residentes afectados por Exide protestaron durante una ceremonia en noviembre donde asistió el gobernador Jerry Brown, quien no se ha pronunciado al respecto. (EYCEJ)

Se refería a los años que fueron ignoradas las súplicas de los residentes que viven cerca de la planta de reciclaje de baterías de ácido y plomo Exide.

En 2013, los funcionarios de la calidad del aire informaron que Exide había violado las emisiones de químicos tóxicos que ponen a más de 110.000 residentes en la zona del este y sureste en un mayor riesgo de cáncer. El plomo y el arsénico se habían encontrado en el suelo en las casas cercanas y en al menos un parque.

No era la primera vez que Exide había violado las normas estatales sobre emisiones tóxicas, ni sería la última.

Pero a diferencia de Porter Ranch, las demandas contra Exide no fueron escuchadas. Los residentes no fueron reubicados, las clases no fueron canceladas y las instalaciones no fueron cerradas pese a que Exide operó durante décadas en un permiso temporal emitido por el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas de California (DTSC).

La protesta pública durante decenas de reuniones de la comunidad, audiencias y marchas de protesta sobre su exposición a niveles tóxicos de arsénico y plomo–conocidos por causar daño neurológico permanente a los niños y mujeres embarazadas–no lograron forzar el cierre de la instalación. De hecho, tomó que la Oficina del Fiscal de Estados Unidos interviniera y amenazara a Exide de cargos penales federales, para acordar un cierre permanente negociado en abril de 2015.

Exámenes y pruebas de las emisiones de aire en la zona ahora muestran que al menos dos millones de personas podrían estar en un riesgo elevado de cáncer y otros problemas de salud debido a los años de exposición al plomo de la planta de Exide. Reguladores estatales de tóxicos ahora creen que hasta 10.000 propiedades necesitan ser examinadas y descontaminadas. Hasta ahora, sólo se han limpiado 184 propiedades contaminadas.

A Exide se le permitió operar al lado de casas que habían estado en la zona durante generaciones. En Porter Ranch, urbanistas habían permitido a los desarrolladores construir en un terreno baldío al lado del centro de Aliso Canyon, que había estado allí durante décadas.

La residente de Boyle Heights Teresa Marquez reconoce que los riesgos ambientales tanto en Porter Ranch y Exide representan una amenaza para la salud pública, pero dice que ella sabía que  la respuesta sería drásticamente diferente en Porter Ranch.

“La diferencia clave es el dinero y lo blanco”, dijo con franqueza. “Y nosotros sólo somos latinos pobres”.

Porter Ranch es un vecindario más afluente de Los Ángeles situado en el borde del noroeste del Valle de San Fernando. Sus habitantes son en su mayoría blancos, con un ingreso familiar medio de más de $120.000. En contraste, los impactos de contaminación de Exide a las comunidades altamente densas de Bell, Boyle Heights, Commerce, el área no incorporada del Este de Los Ángeles, Huntington Park y Vernon; todos hogares de clase trabajadora en su mayoría latinos.

“No puedo evitar preguntarme por qué el horrible desastre en Porter Ranch ha captado tanto la atención, mientras que el igualmente terrible desastre en Exide ha capturado tan poco”, la supervisora Presidente de la Junta del Condado de Los Ángeles Hilda L. Solís le dijo a EGP vía email.

Mark López, director ejecutivo de East Yard Communities para la Justicia Ambiental, le dijo a EGP que su ira no es contra Porter Ranch o sus residentes, pero con el estado y el gobernador “quienes pueden dar respuestas, pero optan por no hacerlo”.

“La fuga de gas debería haber sido cerrada el mes pasado, dicho esto, Exide debería haber sido cerrado hace décadas”.

A finales del año pasado  Brown asistió a una apertura de un hotel en Bell Gardens, cerca de Exide. López y otros residentes del este también estaban allí, afuera airadamente protestando el silencio del gobernador ante el problema de Exide. Llevaron pancartas y una efigie de Brown de papel maché de 10 pies. A diferencia de Porter Ranch, el gobernador aún tiene que visitar a las comunidades afectadas por Exide o públicamente comentar sobre la larga crisis ambiental que juega Exide, a pesar de que ahora se llama uno de los mayores desastres de salud pública en la historia del estado.

Gladys Limón, abogada de Communities for a Better Environment (Comunidades para un Mejor Ambiente) le dijo a EGP que la respuestas de las agencias estatales y de gobernador a la catástrofe de Porter Ranch revelan una disparidad racial marcada en los esfuerzos para proteger a las comunidades de los riesgos de salud y seguridad causadas por las operaciones industriales.

“El Estado descuidó a miles de familias del sureste y este de Los Ángeles durante décadas, y hasta hoy el gobernador no ha reconocido personalmente la emergencia sanitaria de Exide ni se ha reunirdo con los residentes”, dijo.

La ex supervisora del Condado Gloria Molina le dijo a EGP que ella continuamente llamó a la oficina del gobernador para conseguir que se tomen medidas, pero nunca recibió una contestación.

“El gobernador esta totalmente desinteresado”, dijo, y agregó que puede tener algo que ver con el bajo número de votantes registrados en la zona.

“Él se enorgullece de ser el gobernador del medio ambiente, pero parece más interesado en la protección de los árboles que en la gente”, dijo Molina.

Algunos activistas ambientales dicen que creen que la respuesta del gobernador a la fuga de gas en Aliso Canyon puede estar más en línea con su compromiso de ser el líder mundial en la reducción de emisiones de efecto invernadero, que sobre unos problemas de salud.

Márquez dijo que se sorprendió al escuchar que Brown se había reunido con residentes de Porter Ranch.

“Él no ha hablado con nosotros”, dijo. “No sé por qué no ha tomado medidas similares … simplemente no se preocupa por nuestra comunidad”.

EGP contactó al gobernador para obtener su respuesta a las preocupaciones de los residentes del este a las cuales él ha sido indiferente, y concordando con la crítica de la comunidad y funcionarios electos, Brown volvió a fallar para comentar personalmente sobre la situación. En su lugar, transfirió nuestra solicitud al Departamento de Control de Sustancias Tóxicas, la agencia reguladora estatal a cargo de la limpieza, que durante años ha sido fuertemente criticada por su manejo de Exide.

“La protección de la comunidad en torno a la instalación de Exide Technologies en Vernon es una alta prioridad para la Administración”, se lee en la respuesta del portavoz del DTSC Sandy Nax, que acredita al gobernador de proporcionar fondos adicionales para las pruebas residenciales y limpiezas actualmente en curso.

El concejal de Bell Nestor Valencia le dijo a EGP que él y otros residentes de la zona han criticado a DTSC por moverse demasiado lento con las pruebas de muestra de suelo y la limpieza de propiedades.

“Se va a mostrar la disparidad del sureste y las comunidades del Este de Los Ángeles [en comparación] a otras comunidades”, dijo.

Los residentes solo quieren la misma respuesta que vieron en el Valle, la alcaldesa de Huntington Park Karina Macias le dijo a EGP. Quieren los mismos protocolos para todas las comunidades, dijo.

“Nadie debería tener que vivir en circunstancias como esas–donde se ve afectada su salud”, agregó Macías. “Sin ofender a Porter Ranch, pero lo lamentable es que nosotros no vemos tal respuesta cuando estamos hablando de una sustancia tóxica”.

En lugar de esperanza, Mejía dice que la respuesta de los funcionarios electos ante el desastre de Porter Ranch reafirma lo que ya sabían.

“Ellos no se preocupan mucho por nuestro pueblo dentro de la ciudad. Ellos no se preocupan por los barrios industriales o los trabajadores de la manera que lo hacen con las comunidades más ricas”.

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Twitter @nancyreporting

nmartinez@egpnews.com

Community Celebrates Exide Closure, But Doubts Remain

March 19, 2015 by · 2 Comments 

When news broke last summer that a grand jury was investigating Exide Technologies, community activists celebrated with cake and pizza at Resurrection Church in Boyle Heights.

Last weekend, following the announcement that the U.S. Attorney had reached an agreement to close down the plant permanently, they were back at the Church, this time celebrating with tequila and champagne.

Over 200 people were on hand to exalt the closure of the embattled acid-lead battery recycling plant in nearby Vernon.

Environmental activist joined together last week in East Los Angeles to celebrate the closure of the Exide plant in Vernon. (EGP photo by Nancy Martinez)

Environmental activist joined together last week in East Los Angeles to celebrate the closure of the Exide plant in Vernon. (EGP photo by Nancy Martinez)

The agreement calls for the immediate, permanent closure of Exide’s plant and for the company to spend millions to clean up the facility and nearby properties polluted by its toxic emissions. In exchange, the company and its executives will avoid criminal prosecution for its admitted decades long illegal handling of hazardous waste.

The mood Saturday was cheerful, food was plentiful and everyone, from the elected officials to the community activists and local residents, was smiling ear to ear on the “historic night.”

“Let’s continue the struggle, but tonight we celebrate,” Rev. Monsignor John Moretta told the crowd, drawing loud applause.

Last Thursday – the day the news broke – the regular bi-weekly meeting of environmental justice advocates East Yard Communities and Communities for a Better Environment to discuss the ongoing struggle with Exide, was replaced with music, hot dogs and dancing.

Modesta Carranza hosted the event in East Los Angeles and called the festivity a “celebration among neighbors,” with neighbors coming from Huntington Park, Maywood, Boyle Heights and beyond.

“In the long struggle for the civil rights of the Chicano/Latino community, it’s hard getting a victory,” so we have to celebrate them when they come, said Boyle Heights Neighborhood Council President Carlos Montes during the event.

Assistant U.S. Attorney Joseph Johns, center, is applauded by Eastside residents during a special dinner at Ressurection Church Sunday night.  (EGP photo by Nancy Martinez)

Assistant U.S. Attorney Joseph Johns, center, is applauded by Eastside residents during a special dinner at Ressurection Church Sunday night. (EGP photo by Nancy Martinez)

Credit for the hard-fought victory belongs to the community, people at both events said.

“Money was against us but we did it with people power,” said 78-year-old Arturo Herrera. “We’ve been fighting for so long,” and now we know “what justice means.”

If you live in a low-income, immigrant community it’s harder to get government to listen to you, said East L.A. resident Victoria Zepeda.

“It takes many hands to make a masa (dough),” said Moretta before naming all the organizations that helped raise awareness of the environmental injustice.

Mark Lopez from East Yard Communities celebrated with his mother and daughter in East L.A. and reflected on how many generations were forced to endure Exide’s toxic emissions before action was finally taken.

“I never thought I would see the day,” echoed his mother Elsa Lopez, whose fight to close the plant goes back decades with the Mothers of East L.A.

Behind all the celebrations and feelings of victory, however, there remains nagging doubt, state regulators are up to the task of forcing Exide to live up to its agreement with federal authorities.

There is also anger that no one will be criminally prosecuted for releasing lead, arsenic and other toxins into the air and groundwater, exposing over 100,000 people to cancer causing levels of toxic chemicals.

It’s hard to forget how long it’s taken elected officials and regulators to act, said many of the people involved in the anti-Exide movement.

“Nobody believed how bad it was,” said Boyle Heights resident Teresa Marquez. They did not believe this could be going on in a state with so many environmental protection laws, she said. But Marquez never believed claims by Exide and state officials that the company was not a danger to the community.

“We knew Exide would lie, but DTSC and AQMD? We wanted to trust them,” she angrily recalls.

Terry Cano was not sure how to feel when she heard Exide was being forced to close because she never thought she would live to see the day.

“My first reaction was shock, I was happy,” said Cano. But “I really got angry and disappointed” when I heard the terms of the agreement, said the Boyle Heights resident.

“They literally got away with murder,” she said in disgust.

Mark Lopez shares the sentiment.  “When crime is committed in our neighborhoods we go to jail, sometimes we’re even deported, so for them to just pay a fine and leave is ridiculous,” said the clearly disappointed Lopez. “Our lives are not a parking ticket. We deserve better.”

California’s Department of Toxic Substance Control, DTSC, was not a party to the negotiations between Exide and federal authorities, but has been charged with making sure Exide’s complies with the terms of the deal.

The agency said the first phase of closure will take between 19 to 22 months and will include demolishing buildings “down to dirt.”

The second phase will involve cleaning beyond the facility and into the neighborhoods.

DTSC had earlier secured $14 million from Exide for the clean up of 216 potentially contaminated properties, although some of that amount still has to be approved by bankruptcy court later this month.

DTSC Director Barbara Lee claims the U.S. Attorney’s agreement will accelerate the payment schedule and ultimately “minimize the cost to the state.”

As a result, “[Exide] has a much greater incentive to work with us,” she said.

According to Lee, DTSC had already started the process to deny Exide’s application for a permanent permit — the company had been allowed to operate with a temporary one for more than three decades — when federal authorities struck their deal.

“[Exide] knew we were going to deny their permit and that they were going to be shut down irrespective of what the USAO was going to do,” Lee said.

Herrera says he was surprised that the U.S. Attorney’s office got involved.

“The [federal government] and local politicians really came through for our community,” he said. “The state never stuck up for us.”

Residents from Boyle Heights to Maywood celebrated the closure of the Exide plant in Vernon.    (EGP photo by Nancy Martinez)

Residents from Boyle Heights to Maywood celebrated the closure of the Exide plant in Vernon. (EGP photo by Nancy Martinez)

Many like Herrera are angry DTSC did not act sooner. They are also angry Gov. Jerry Brown last year vetoed Sen. Kevin de Leon’s bill to create stricter oversight of state agencies like DTSC.

“Yes Exide is down, but DTSC is now responsible for the mess they allowed here in our communities,” said Lopez.

“The state of California needs reform and laws with teeth that will stick,” Marquez said.

Leading environmental groups are calling for an overhaul of the state’s regulatory agencies, with some going so far as to demand DTSC be shut down until it can be reorganized.

“I hope it’s legit,” said Rhianna Morales bluntly about the closure. “I hope [Exide] doesn’t come back with something.”

Lee, who has only been in her position for three months and inherited the mess from her predecessors, defends the agency against accusations it has repeatedly failed to take decisive action against Exide. She points out the agency has in recent years collected millions of dollars in fines from Exide, and that’s it’s effort to close the plant was thwarted by the courts.

“I have a lot of hope that Barbara [Lee] will turn the agency around,” says Herrera, but “to us, they are still the same agency.

Elsa Lopez thinks Exide “got off easy” and “should be charged with murder.”

Marquez told EGP, “Somebody has to get fired.”

Montes worries Exide will just move elsewhere and contaminate another community.

“[Exide’s] priority isn’t cleaning up, its making a profit,” he said.

The U.S. Attorney said its deal with Exide would allow the company to remain financially solvent so it can pay to clean up the damage it has caused. If they don’t, they will be criminally prosecuted.

For now, Boyle Heights resident Ethel Lopez, 60, is relieved that she will be able to breath fresh, clean air.

“We are getting rid of a polluter,” said Lopez. “As long as they are out, we should be fine.”

Many residents told EGP they feel they have helped secure a clean, safe environment for future generations.

“I’m very happy that this isn’t going to have to be my daughter’s fight,” Mark Lopez said.

“The next step is to make sure they clean up the site at Exide’s expense not at the cost of the community,” said Huntington Park Mayor Karina Macias. “We need to hold these agencies accountable so this doesn’t happen again.”

“You can watch us going forward, we will clean this up,” promised Lee.

DTSC Accused of ‘Environmental Racism’

February 19, 2015 by · 1 Comment 

Hundreds of people took to the streets of Vernon last week to call for the closure of Exide Techonologoes, an embattled lead-acid battery recycler in the city.

“Stand by our side, shut down Exide,” chanted residents and environmental activists from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park.

The protest was in response to recent hazardous waste violations issued against Exide by the Department of Toxic Substance Control. The citations included unauthorized tanks filled with contaminated sludge and failure to “sufficiently protect against spills.”

Residents from Boyle Heights, Maywood and Huntington marched down Vernon streets protesting Exide.   (East Yard Communities )

Residents from Boyle Heights, Maywood and Huntington marched down Vernon streets protesting Exide. (East Yard Communities )

For the protesters, the problems go beyond Exide. They accused DTSC of engaging in flagrant environmental racism, saying the regulatory agency has not shut down Exide, despite its long history of air quality violations and arsenic emissions, because the affected communities are home to working-class Latinos.

“DTSC’s actions show that it has placed Exide’s and the State’s financial interests above the Latino community’s human right to breath clean air and live in safe communities,” said Milton Hernandez-Nimatuj, a youth organizer with CBE, Communities for a Better Environment.

The participants pointed to the nearly identical Exide facility that was shut down in the white-affluent city of Frisco, Texas as proof of their claim.

The group accused DTSC of imposing lighter fines and entering into settlement agreements instead of shutting down the plant that up until recently had been operating on a temporary permit.

But DTSC continues to say the agency is fully aware of the community’s concerns and they are holding Exide accountable.

“We are carefully and thoroughly evaluating Exide’s compliance record, including these most recent violations, as part of our decision on their permit application. We will make a decision before the end of the year, and in the meantime, wherever we see non-compliance, we will issue violations,” DTSC Spokesman Sandy Nax said in a statement to EGP.

The Vernon plant has been closed since March 2014 to make equipment improvements to meet South Coast Air Quality Management District air quality standards. DTSC must decide whether to issue a permit by the end of the year or Exide would face closure.

Gladys Limon, staff attorney at CBE, said Exide does not deserve that permit.

“DTSC has a duty to initiate a permit denial process based on Exide’s historical and ongoing violations,” she said at Monday’s rally. “It is reckless and creates dangerous precedent to allow such a facility…to continue to operate.”

DTSC countered that the permit process has been transparent and open to the public and a public comment portion will be considered before the agency’s final decision.

Representatives of L.A. County Supervisor Hilda L. Solis and the County’s Department of Community and Senior Services also took part in the rally and the supervisor pledged the County’s support to “protect the health and safety of communities threatened by pollution from the Vernon plant.” She pledged assistance to workers who could be displaced if Exide is closed permanently.

According to Solis, the county will be leading three special orientations for Exide dislocated workers in Huntington Park, Santa Fe Springs and East Los Angeles.

Students from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park protested against Exide on the streets of Vernon. (East Yard Communities )

Students from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park protested against Exide on the streets of Vernon. (East Yard Communities )

On Feb. 10, she told her fellow supervisors that county health officials should make department staff available to follow up on the lead blood testing program, both to discuss the results of tests already taken and to encourage more people to get tested by the end-of-the –month deadline.

“No community should receive less of what they are entitled to. Let’s level the playing field,” Solis said during the board meeting.

Exide, however, continues to say the company is committed to working with regulators to meet permit requirements and health and safety standards, and to get their approximately 135 employees back to work.

“We recognize the community’s concerns and are committed to engaging openly and transparent with local residents,” said Tom Strang, vice president for Exide’s Evironment and Safety, in a statement.

Exide officials say the company has invested $35 million in environmental, health and safety measures since 2010.

Monsignor John Moretta of Resurrection Church in Boyle Heights said re-training Exide employees is key.

“Surely our political leadership agrees that the safety and health of 100,000 people is more important than 100 jobs which pose grave danger to workers,” he said at the Vernon rally.

AQMD previously found that 110,000 people in the area were exposed to cancer-causing chemical emissions from Exide.

Vernon Councilmember-elect Melissa Ybarra told EGP that she drives by Exide everyday on her way to work but she has yet to take a stance on the controversial topic.

However, like her father before her, she too is concerned about the plant.

“My concern is making sure the employees are healthy,” said Ybarra, who was elected Tuesday to fill out her late father’s term.

Mark Lopez, director of East Yard Communities for Environmental Justice, is not satisfied by the company’s efforts to remediate the health concerns. He said his mother and grandmother fought against environmentl justice in the 1990s, and things haven’t change.

“I’m standing here, fighting to shut down Exide permanently, so my toddler daughters won’t have to fight Exide to protect their children’s health in the future.”

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