Exide Violates Hazardous Waste Laws

January 29, 2015 by · Leave a Comment 

A recent inspection led the Department of Toxic Substance Control Wednesday to issue eight new violations to embattled Exide Technologies related to their handling of hazardous waste.

The most serious violation observed at the Vernon facility by DTSC and Environmental Protection Agency (EPA) inspectors was unauthorized tanks filled with contaminated sludge. The inspectors also found that the plant failed to “sufficiently protect against spills” in an area where battery acid is stored.

Other alleged violations include: improperly labeling and not closing containers with hazardous waste, a lack of adequate secondary containment and placing hazardous waste with liquids in a building without a functioning leak detention.

The two-day inspections took place Jan. 20 and Jan 21 as part of the company’s application for a permanent hazardous waste permit.

Newly appointed DTSC Director Barbara A. Lee told EGP the results from the recent inspections will be taken into consideration when she makes a decision on Exide’s permit. Exide must receive a permanent permit by Dec. 31, as required by Senate Bill 712, or face closure.

“I felt it was important we confirm [Exide’s] applications accurately reflects the present conditions of the site,” she said of the inspection.

This is the first set of violations issued since Lee was appointed to her position in December.

Exide must address all violations within 10 days or face penalties and additional enforcement actions.

“These violations represent our commitment to the community that we will keep a close watch on Exide and ensure that the facility is in compliance with all pertinent laws,” said DTSC Deputy Director Elise Rothschild.

Exide officials said the company will continue to work with state regulators.

“The company is already taking action pursuant to the notice and will continue to work with the DTSC so that all applicable standards and protocols are met. We intend to operate a premier recycling facility,” said Tom Strang, Exide’s Vice-President of Environment Health and Safety.

Smelting operations have been shut down at the Vernon facility since March 2014 as the company works to install equipment upgrades to comply with state air quality standards.

The plant located at 2700 S. Indiana St. is one of the only two lead-acid battery-recycling plants west of the Rockies. The facility has been a target by state regulators after years of arsenic emissions and numerous air quality violations.

Residents File Lawsuits Against Exide Executives

December 25, 2014 by · Leave a Comment 

Several company executives and the manager of the Exide battery recycling plant in Vernon were named Monday in two separate lawsuits brought by dozens of residents who allege they and their children were exposed to lead, arsenic and other contaminants.

An Exide representative could not be immediately reached for comment on the Los Angeles Superior Court lawsuits filed against James Bloch, Exide’s CEO; Phillip Damaska, the company’s CFO; Ed Mopas, the firm’s environmental manager; John Hogarth, the plant manager; and R. Paul Hirt Jr., Exide’s president.

The allegations include negligence, trespassing and absolute liability for ultra hazardous activity.

One lawsuit was filed by adult plaintiffs and the other on behalf of numerous children. In each case, the plaintiffs seek unspecified compensatory and punitive damages.

Children are particularly susceptible to the effects of lead exposure, according to the suits, which allege the Exide plant is responsible for health problems ranging from kidney dysfunction to cancer and learning disabilities.

One of the plaintiff’s four attorneys, Robert Mandell, said children and others living near the facility were “unnecessarily” exposed to “dangerously high levels of toxics,” and many of them have illnesses linked to the compounds.

Attorney Robert Kent told EGP they expect to file two or three more cases this week. He estimates the five or so cases will represent around 300 clients.

Kent said they opted against filing the cases as a class-action because they wanted to be able to screen clients to represent those who were damaged, who had suffered birth defects, asthma, cancer, and other illnesses.

Clients were broken up into three categories, adults, minors, and wrongful deaths, he said.

“We couldn’t take on a number that we wouldn’t be able to handle,” he said, adding the courts could ultimately decide to combine all the cases.

All their clients live in areas surrounding Vernon, where Exide is located, including Boyle Heights, Huntington Park, East Los Angeles, Bell, Bell Gardens and Cudahy, Kent told EGP.

“Their quality of life has been compromised” and “we want to get them fairly compensated for their illnesses and death in some cases.

The lawsuits are the latest salvo against Exide, which has included large penalties and orders to upgrade its air pollution systems to meet new more rigorous standards, as well orders to set aside millions of dollars to clean up homes where unsafe levels of lead have been found and pose a danger to the residents.

According to Kent, the lawsuits will allow them to determine what each officer knew and how involved they were in the decisions. “We believe they knew what they were doing,” he said.

He said Exide officials for years thought they could “keep the plant open not put money into cleaning up” and “they got away with it for years.”

In September, Gov. Jerry Brown signed a bill requiring the Department of Toxic Substances Control to either issue a permanent permit or permanently shut the plant down by the end of 2015.

The Exide plant has been closed since mid-March while management works to upgrade pollution controls and meet other regulatory requirements.

As of press time Exide has not released a comment regarding the lawsuit.

Exide Continúa Limpieza en Hogares Cercanos

December 11, 2014 by · 1 Comment 

En una cuadra de la Avenida La Puerta en Boyle Heights, una pequeña excavadora estaba a toda marcha la semana pasada, removiendo tierra contaminada de las casas donde se encontraron altos niveles de plomo.

Al menos un centenar de barriles de tierra contaminada fueron removidos de dos casas en esa cuadra el jueves anterior, como parte de un esfuerzo continuo para limpiar la contaminación, que miembros de la comunidad y los expertos dicen está relacionada con las emisiones de la compañía Exide Technologies en Vernon.

Read this article in English: Exide Residential Cleanup Continues

“Cuantos años han pasado y ni siquiera sabíamos el daño que [Exide] estaba haciendo”, dijo Jovita Morales, propietaria de una de las dos casas donde se removió tierra contaminada.

En el 2013 el Departamento de Supervisión de la Calidad del Aire de la Costa Sur encontró en varias ocasiones que las emisiones de arsénico de Exide expusieron a 110.000 residentes del área a un alto riesgo de cáncer.

Reguladores estatales de aire y agencias de control de químicos tóxicos han ordenado a Exide a hacer mayores cambios en el sistema de su planta en Vernon y a pagar por la limpieza de contaminación de las casas del área.

Sin admitir culpabilidad, Exide aceptó pagar examenes de sangre para los residentes del área que están preocupados. Hasta el momento solo 450 personas han tomado el examen gratuito de la sangre, pero ninguno de los examinados “necesitaron intervención médica”, según el condado. El bajo número de examenes ha llevado a que el periodo sea extendido hasta el 30 de enero, de acuerdo a oficiales de la salud del condado.

Este año, la agencia estatal identificó 215 viviendas en Boyle Heights y Maywood por tener una alta probabilidad de ser afectadas por las emisiones de Exide. El Departamento de Control de Sustancias Químicas Tóxicas (DTSC) ordenó a la empresa a pagar por las pruebas de suelo y recientemente a apartar $9 millones para limpiar los 215 hogares posiblemente afectados.

Desde el lunes, sólo 104 de esas casas se habían examinado, según DTSC. Diecinueve de los hogares fueron etiquetados prioridad uno, la más alta prioridad en base a los niveles de plomo encontrados y sí hay niños o mujeres embarazadas viviendo en el hogar.

Trabajadores de DTSC remueven tierra posiblemente contaminada de una casa cercana a Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Trabajadores de DTSC remueven tierra posiblemente contaminada de una casa cercana a Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

El Director de DTSC Jim Marxen le dijo a EGP que la agencia estatal ha pedido a Exide que limpie hasta 2.5 viviendas por semana.

“Creemos que Exide es responsable”, dijo.

Marxen dijo que Exide ha estado en operación por cerca de 100 años, desde 1920.

“Durante todo ese tiempo, esta [área de revisión] aquí es probablemente el lugar donde sus emisiones terminaban”.

Las dos propiedades residenciales en la Avenida La Puerta, que se encuentra cerca de la parte industrial de la ciudad, en la frontera del este de Los Ángeles, son las últimas casas que se han limpiado. La tierra fue removida de dos viviendas en agosto; una en Maywood y la otra en la Avenida La Puerta.

“Tenemos el objetivo de [limpiar] al menos cinco casas antes de los días festivos”, dijo Marxen. “Nuestra meta es tener por lo menos 10 a 12 casas limpiadas para la tercera semana de enero”, agregó.

Pero lograr que los residentes se inscriban para que reciban un examen en sus patios ha sido difícil, dice Marxen.

Aunque podría haber un número de razones por las cuales la prueba no está completa en el área de evaluación, muchos residentes pueden encontrarse en la misma situación que el residente José Órnelas, de 79 años, que ha alquilado la casa de la Avenida La Puerta, donde ha vivido desde hace 28 años.

“Había confusión porque las cartas que mandaban estaban dirigidas a mí”, dijo.

Si no hubiera sido por Órnelas que contactó al dueño, el patio de esa propiedad no hubiera sido examinado el mes pasado.

Lucia Flores, 72, dijo que inicialmente no quería pasar por el proceso de tener que examinar su patio porque como propietaria no estaba segura de que es lo que esperaba.

“Me tomó mucho tiempo para cultivar estas plantas para que alguien solo venga y las corte”, dijo a media broma refiriéndose a las plantas de su patio.

Sin embargo, una vez que la tierra haya sido examinada, se analizan y se etiquetan los resultados como prioridad uno, dos, tres o por debajo del umbral, dice Marxen. Hasta ahora todas las 104 viviendas analizadas han estado por encima del umbral permitido, agregó. De acuerdo con DTSC 19 casas fueron etiquetadas prioridad uno, 35 en prioridad dos y 31 en prioridad tres.

El siguiente paso es que DTSC se reuna con los residentes por lo menos tres veces para explicar los resultados y establecer un horario de limpieza, que incluye la sustitución del suelo, medidas de control de polvo, el monitoreo del aire y restauración de patios que incluye mantener las plantas consideradas sensibles por el propietario.

Los residentes no tienen que estar presentes mientras que la limpieza de una semana se lleva a cabo en sus hogares, sino que pueden optar por alojarse en otro lugar a expensas de Exide, según DTSC.

El lunes, Flores dijo que está a la espera de los resultados de las pruebas que se llevaron a cabo en octubre.

“Me preocupo por mi nieta que vive aquí”, dijo Flores mientras regaba las plantas en su patio delantero. “He oído que la planta es mala para nuestra salud”.

La compañía en Vernon ha estado cerrada desde marzo, ya que esta instalando sistemas mejorados para cumplir con los estándares de calidad del aire de California. La compañía ha invertido $35 millones en salud ambiental y medidas de seguridad desde el 2010.

“Reconocemos las preocupaciones de la comunidad y estamos seguros de que la nueva orden que el Departamento proporciona es una fuerte supervisión reguladora para la limpieza de las propiedades residenciales identificadas”, dijo Thomas Strang, vicepresidente de Salud Ambiental y Seguridad en Exide.

“Exide se compromete a operar una instalación de reciclaje de primera calidad y trabajar en colaboración con los reguladores para realizar todos los trabajos necesarios para alcanzar su meta”, agregó.

Marxen le dijo a EGP que la agencia espera que la visibilidad de la limpieza anime a vecinos para que permitan que sus patios sean examinados.

La limpieza en agosto animó a Morales contactar a DTSC, especialmente por sus nietos de edades nueve y cuatro meses.

“Nunca lo habíamos hecho porque llegábamos a casa tarde del trabajo”, dijo ella.

“Muchos de mis vecinos puede que estén en negación pero esta limpieza es buena para los residentes”.

El costo de la limpieza variará en cada propiedad dependiendo en la cantidad de tierra que haya y el tipo de propiedad. Si hay una cantidad restante de los $9 millones del fondo fiduciario de la comunidad, el dinero se destinará a las pruebas y la limpieza más allá del área de evaluación incluyendo propiedades comerciales y áreas adyacentes a la planta de Vernon.

“Donde quiera que encontremos contaminación que podamos relacionar a Exide les vamos a hacer que limpien”, dijo Marxen.

Los residentes de las áreas de examen deben contactar a DTSC, para obtener información acerca de las limpiezas al (844) 225-3887.

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Exide Residential Cleanup Continues

December 11, 2014 by · 1 Comment 

On the quiet block of La Puerta Avenue in Boyle Heights, a small bobcat bulldozer was in high gear last week, removing dirt from homes where high levels of lead were found.

At least one hundred wheelbarrows of tainted soil were removed from two homes on the block early Thursday, part of an ongoing effort to clean up contamination residents and toxic chemical experts say are tied to emissions from Exide Technologies in Vernon.

“How many years have gone by and we didn’t even know the damage [Exide] was doing,” said Jovita Morales, one of the homeowners whose soil was removed.

The South Coast Air Quality Management Department in 2013 found several times that emissions from Exide had higher than safe levels of arsenic and lead, increasing the risk of cancer and neurological deficits to as many 110,00 residents living near the acid-lead battery recycler.

DTSC workers remove contaminated soil from a home in Boyle Heights. (EGP photo by Nancy Martinez)

DTSC workers remove contaminated soil from a home in Boyle Heights. (EGP photo by Nancy Martinez)

State regulators have ordered Exide to make major changes to pollution control systems at its Vernon plant, and to pay for the clean up contamination at homes like those on La Puerta Avenue.

While not admitting any culpability, Exide agreed to pay for blood lead tests for area residents who are concerned about their exposure. Testing, conducted by the county health department, started in  April. So far, only 450 people have taken advantage of the free blood tests, but none those tested “required medical intervention,” according to the county. The low number of tests has prompted the testing period to be extended for the second time until Jan. 30, according to county health officials.

Earlier this year, state regulators identified 215 homes in Boyle Heights and Maywood as having the highest likelihood of being impacted by Exide emissions. The Dept. of Toxic Chemical Substance Control, DTSC, ordered the company to pay for soil testing and more recently to put $9 million into a fund to be used to clean up all 215 homes.

As of Monday, only 104 of those homes had been tested, according to DTSC. Nineteen of the homes were labeled priority one, the highest priority based on lead levels found and whether there are children or pregnant women living in the home. Priority one homes will cleaned first, according to DTSC, which says it will continue to reach out to property owners to encourage them to get their properties tested.

DTSC Director of Communications Jim Marxen told EGP the state agency wants the process to go as quickly as possible, and has asked Exide to clean up 2.5 homes a week.

“We believe Exide is responsible” for remediating the damage, he said.

Marxen pointed out that [the plant] has been operating since 1920, nearly 100 years.

“For that extended period of time, this [assessment area] is probably the place their emissions ended up,” he said.

[Addendum: It should be pointed out that the Vernon plant itself has existed since 1920, however Exide Technologies has only been operating the plant since 2000.]

Lea este artículo en Español: Exide Continúa LImpieza en Hogares Cercanos

The two residential properties on La Puerta Avenue, which sits near the industrial side of town on the border of East Los Angeles, are the latest homes to be cleaned. Soil was removed from two homes in August; one in Maywood the other also on La Puerta Avenue.

“We are aiming to get at least five homes [clean] before the holidays,” said Marxen. “Our target is to get a least 10 to 12 homes cleaned by the third week of January,” he added.

But getting residents to sign up to get their soil tested has proven difficult, says Marxen.

Though there could be a number of reasons why testing is not complete in the assessment area, many residents may find themselves in the same situation as longtime resident Jose Ornelas, 79, who has rented the La Puerta Avenue house where he lives for 28 years.

“There was some confusion because the letters they sent were addressed to me,” he said in Spanish.

If it had not been for Ornelas contacting the owner, soil on the property would not have been tested last month.

Lucia Flores, 72, said she initially didn’t want to go through the process of having her soil tested because she wasn’t sure what would be expected of her as a homeowner.

“It took me a long time to grow these plants for someone to just come and cut them,” she half-jokingly said.

However, once the soil is tested, the results are analyzed and labeled as priority one, two, three or below threshold, says Marxen. So far all 104 homes tested have been above the allowed threshold, he added. According to DTSC, 19 homes were labeled priority one, 35 priority two and 31 priority three.

DTSC will meet with the residents at least three times to explain the test results and set up a cleaning schedule, which includes soil replacement, dust control measures, air monitoring and yard restoration that includes keeping plants deemed sensitive by the owner.

Residents do not have to be at their home while the weeklong clean up takes place, in fact they can opt to stay elsewhere at Exide’s expense, according to DTSC.

On Monday, Flores said she is waiting for the results of tests conducted back in October.

“I worry about my granddaughter who lives here,” she said in Spanish, as she watered the plants in her yard. “I have heard the [Exide] plant is bad for our health,” she said.

Exide’s Vernon plant has been closed since March as it installs enhanced systems to comply with California’s air quality standards. The company has invested $35 million on environmental, health and safety measures since 2010.

“We recognize the community’s concerns and are confident the Department’s tough new order provides strong regulatory oversight for cleaning the identified residential properties,” said Thomas Strang, Vice President of Environment Health and Safety for Exide.

“Exide is committed to operating a premier recycling facility and working collaboratively with regulators to perform all work necessary to reach his goal,” he said.

Marxen told EGP the agency hopes the visibility of the cleanup will encourage neighbors to get their yards sampled.

Morales saw the clean up taking place back in August and though about contacting DTSC out of concern for her grandchildren, ages nine and four months, who live in the home.

“We just never got around to doing it because we get home from work late,” she said. “A lot of my neighbors may be in denial, but this clean up is good for the residents.”

The cleanup up cost per property will vary according to the amount of soil to be removed and property type.

If there are still funds left in the $9 million community trust fund after the initial group targeted for testing is completed, the remaining money will go towards expanding testing and cleaning beyond the original assessment area, and for testing of commercial properties in areas adjacent to the Vernon plant.

“Wherever we find contamination that we can link to Exide we are going to make them clean it up,” said Marxen.

 

Residents in the two assessment areas can contact DTSC for information about cleanup at (844) 225-3887.  

 

[Correction: An earlier version of this article identified Jim Marxen simply as DTSC Director.]

 

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Se Ordena a Exide que Pague por Limpieza Necesaria

November 13, 2014 by · 1 Comment 

La Junta de Supervisores votó el miércoles para que los abogados del condado evaluen las opciones para forzar el cierre de la planta de reciclaje de baterías Exide en Vernon y la limpieza de la contaminación en los barrios cercanos.

La Supervisora Gloria Molina sostuvo una conferencia de prensa antes de la votación, acusando al gobernador Jerry Brown y a los reguladores de lograr un “acuerdo secreto” para emitir un permiso de la instalación. Ella dijo que el acuerdo no hace lo suficiente para proteger a la comunidad.

Molina se refería al anuncio de la semana pasada por el Departamento de Controles de Sustancias Tóxicas de California (DTSC) que ha ordenado a Exide Technologies apartar millones de dólares para limpiar su sitio y las casas contaminadas cerca de su planta reciclaje de la baterías y fundición de plomo.

La orden de DTSC viene después de años de violaciónes por parte de Exide a las normas de emisión de sustancias químicas tóxicas del aire.

Read this article in English: Exide Ordered to Pay for Clean Up

La semana pasada Exide llamó el “acuerdo” un “paso adelante crucial” en su búsqueda para volver a abrir su planta, cerrada desde mediados de marzo mientras la compañía trabaja para mejorar los controles de contaminación y el cumplimiento de otros requisitos establecidos por el DTSC.

La orden del DTSC requiere que Exide ponga $38.6 millones en un fondo para cubrir los costos de limpieza si la instalación de Vernon se cierra de forma permanente. La cantidad es $27.5 millones más de lo que se requería anteriormente.

Según Stewart Black, subdirector de terrenos industriales y el programa de restauración ambiental del DTSC, los expertos que revisaron muestras de suelo tomadas de la planta de Vernon testificaron que los costos para remover la contaminación sería más que el triple del estimado original. El fondo será utilizado para pagar cosas como romper concreto, la eliminación de los materiales de construcción contaminados y remover hasta cinco pies de tierra, dijo Black.

La Directora Interina del DTSC Miriam Ingenito dijo que la orden es un paso legal fundamental y necesario para “obligar a Exide a proteger la salud de las personas de la comunidad, y proporcionar los fondos para hacer este trabajo tan importante”.

El miércoles, la junta de Supervisores de Los Ángeles votó para que abogados del condado revisen las opciones legales para obligar a Exide a cerrar permanentemente.

Trabajadores de DTSC limpian el piso contamindo de una casa cerca de Exide. (Cortesía del Departmento de Control de Substancias Tóxicas)

Trabajadores de DTSC limpian el piso contamindo de una casa cerca de Exide. (Cortesía del Departmento de Control de Substancias Tóxicas)

Los reguladores estatales aprobaron el lunes un plan de limpieza residencial que incluye el reemplazo del suelo, medidas de control de polvo, el monitoreo del aire, la restauración y limpieza del patio y del interior de las casas. Las propiedades con los más altos niveles de plomo y donde vivan mujeres embarazadas o niños menores de siete años se les dará prioridad, de acuerdo con DTSC, que comenzaron a contactarse con los dueños de propiedades previamente examinadas para discutir el proceso de limpieza esta semana.

Otros 100 propietarios cuyas casas han sido identificadas pero no han sido evaluadas se les ha comenzado a notificar esta semana, dijo la portavoz de DTSC, Sandy Nax.

“Reconocemos las preocupaciones de la comunidad y nos hemos comprometido a limpiar las propiedades residenciales y a trabajar de manera eficiente para minimizar las interrupciones a los residentes”, dijo Thomas Strang, vicepresidente de salud y seguridad ambiental en Exide.

El Concejal José Huizar, quien representa Boyle Heights, le dijo a EGP que él todavía está preocupado de que si todas las casas y propiedades que necesitan ser limpiadas, conseguirán hacerlo a tiempo.

“También es imperativo que los $9 millones no sean vistos como una tapadera. Exide tiene que pagar todos los costos de la limpieza”, Huizar  le dijo a EGP. “Si resulta que los $9 millones no son suficiente, entonces Exide debería tener que pagar hasta que se termine la limpieza. No debe haber una etiqueta de precio o tapadera en la seguridad de nuestra comunidad”.

“Hemos dicho todo el tiempo que Exide hizo este lío y debe pagar para limpiarlo”, dijo Ramya Sivasubramanian, abogada del Consejo de Defensa Nacional de Recursos.

“Queremos ver que ocurra una limpieza completa en el camino más rápido posible, para que las personas puedan sentirse seguras en sus hogares, escuelas y comunidades”, dijo Sivasubramanian.

“Si el acuerdo tiene éxito, ayudará a asegurarse de que Exide—y no los contribuyentes—se haga responsable completamente de la limpieza por la contaminación que causó”.

Sin embargo, Mike López de East Yard Communities, una organización de justicia ambiental en Commerce, dice que el acuerdo no es la respuesta que él estaba buscando. Al igual que muchos otros residentes indignados del este, López insiste en que la única solución real para la comunidad es cerrar Exide permanentemente, incluso si es a costa del contribuyente.

“La prioridad es la salud y el bienestar de la comunidad”, López le dijo a EGP. “El estado es responsable. Se le permitió a Exide hacer lo que ha hecho a causa del fracaso de DTSC”.

López dijo que está decepcionado de que la comunidad no tuvo más participación en el acuerdo final.

El Presidente del Senado Kevin De León, quien representa Boyle Heights, el Este de Los Ángeles y las comunidades sudeste de Los Ángeles en el senado del estado, le dijo a EGP que DTSC está en “extrema necesidad de una reorganización”.

“Ha habido repetidas fallas en las últimas décadas que han afectado la salud y el medio ambiente de los residentes en las comunidades que represento”, dijo en un correo electrónico.

“DTSC no puede y no debe descansar hasta que la salud de la comunidad está totalmente protegida”.

León expresó su decepción con el veto del gobernador de su proyecto de ley que hubiera llevado a cabo reformas permanentes en DTSC.

“Que no haya duda, voy a utilizar todas las herramientas a mi disposición para proteger a los residentes de Boyle Heights y áreas aledañas para reducir su exposición a la contaminación tóxica”.

Según Nax, DTSC ha estado en comunicación constante con el condado con respecto a lo que se debe hacer sobre la planta de Vernon. También dijo que han dejado claro desde el principio que Exide se hace responsable de su contaminación en los barrios de los alrededores.

Nax dice que el fondo de los $9 millones es suficiente para limpiar las 215 casas ya identificadas, pero agregó que la orden no se tapa o establece un límite en el número de propiedades que Exide debe evaluar o limpiar, ni el costo total de la limpieza.

“Incluso si [Exide] se liquida, Exide es responsable”, dijo. “Este no es el final de las órdenes de DTSC contra Exide. Anticipamos la emisión de órdenes adicionales a medida que ganamos más información sobre el impacto de la compañía en el área que la rodea”.

La compañía de residuos peligrosos también tendrá que pagar $526.000 en multas relacionadas con violaciónes de residuos peligrosos realizados desde agosto del 2013, y otros $760.000 para cubrir los costos de la agencia estatal para la supervisión de la instalación. También deben llevar a cabo más estudios para determinar si es necesario realizar limpiezas adicionales, incluyendo lugares fuera de localidades industriales.

Cuando se le preguntó por qué este tipo de acción de cumplimiento no vino antes, Igenito dijo a EGP que la agencia había estado trabajando en la resolución por algún tiempo.

“[Exide] es una compañía en bancarrota por lo que añade complicaciones”, dijo.

Exide se acogió al Capítulo 11 de bancarrota el año pasado: la empresa presentó el acuerdo con la corte de bancarrota para su aprobación el viernes pasado.

La planta con sede en Vernon ha estado operando con un permiso temporal por los últimos 33 años.

DTSC dice que la orden de ejecución no afectará la aplicación de Exide para un permiso completo, que deberá finalizar a más tardar el 31 de diciembre del 2015 para evitar cerrar.

Información de CNS fue utliziada en este reportaje.

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Exide Ordered to Pay for Clean Up

November 13, 2014 by · 1 Comment 

The Board of Supervisors voted Wednesday to have county attorneys evaluate options to force a shutdown of the Exide battery recycling plant in Vernon and the clean-up of contamination in nearby neighborhoods.

Supervisor Gloria Molina held a news conference in advance of the vote, accusing Gov. Jerry Brown and regulators of striking a “secret agreement” to issue a permit for the plant. She said that agreement does not go far enough to protect the community.

“It is hard for me to control the kind of temper that I have,” Molina said, telling reporters gathered outside the Kenneth Hahn Hall of Administration that the governor would not return her calls and was showing disrespect to the citizens of Boyle Heights.

DTSC workers extract soil for sampling at homes near Exide’s Vernon facility earlier this year.  (Courtesy of the Department of Toxic Substance Control )

DTSC workers extract soil for sampling at homes near Exide’s Vernon facility earlier this year. (Courtesy of the Department of Toxic Substance Control )

“The governor needs to come by” to meet with residents, Molina said. Regulators would be more responsive if the pollution from the plant were affecting “a different kind of neighborhood,” she said.

Molina was referring to last week’s announcement by California’s Department of Toxic Substance Controls (DTSC) that it has ordered Exide Technologies to set aside millions of dollars to clean its site and contaminated homes near its battery recycling and lead smelting plant.

DTSC’s order comes after years of violations by Exide of toxic chemical air emission standards.

Lea este artículo en Español: Se Ordena a Exide que Pague por Limpieza Necesaria

Exide last week called the “agreement” a “crucial step forward” in its pursuit to re-open its plant, closed since mid-March as the company works to upgrade pollution controls and meet other DTSC requirements.

Thomas Strang, Exide’s vice president of environmental health and safety, told EGP Wednesday that Molina’s “secret agreement” claim is untrue, noting that Exide is required to put enough clean up money aside as part of the permitting process, regardless of claims to the contrary.

“There’s no secrecy behind this. All discussions with DTSC have gone on public record,” he said.

Strang says he understands the community’s trust is something that can only be built with time.

“What we have to do is demonstrate that we are going to follow the regulations,” which is what we fully intend to do, said Strang.

DTSC’s order requires Exide to put $38.6 million into a fund to cover clean up costs if the Vernon facility closes permanently. The amount is $27.5 million more than what was previously required.

According to Stewart Black, deputy director of DTSC’s brownfields and environmental restoration program, experts who reviewed soil samples taken from the Vernon plant testified that de-contamination costs would be more than triple the original estimate. The fund will be used to pay for things like breaking down concrete, disposing of tainted building materials and removing up to five feet of soil, Black said.

DTSC workers remove soil earlier this year at a home near Exide’s Vernon facility. (Courtesy of the Department of Toxic Substance Control )

DTSC workers remove soil earlier this year at a home near Exide’s Vernon facility. (Courtesy of the Department of Toxic Substance Control )

DTSC Acting Director Miriam Ingenito said the order is a critical and necessary legal step to “compel Exide to protect the health of people in the community, and to provide the funds to do this important work.”

Congressman Xavier Becerra said the enforcement order for Exide to “clean up its act” was not a surprise.

“Exide’s track record on safety is deplorable,” said the Los Angeles congressman in a statement. “The owners of Exide have no one to blame but themselves for the near unanimous opposition in the community to the company’s resumption of operations.

He was referring to calls to permanently shut down the plant by community activists, residents and some elected officials.

On Monday, state regulators approved a residential clean up plan that includes soil replacement, dust control measures, air monitoring, yard restoration and interior home cleaning. Homes with the highest lead levels and where pregnant women or children younger than seven live will be given priority, according to DTSC, which began this week contacting the owners of properties already tested to discuss the clean up plans.

Outreach to the 100 plus other property owners whose homes have been identified but not tested also started this week, said DTSC spokesman Sandy Nax.

Strang said Exide is committed to efficiently cleaning residential properties and minimizing disruptions to residents.

Councilman Jose Huizar, who represents Boyle Heights, told EGP he is still concerned that clean up will not take place at all the homes and properties where it is needed.

“It is also imperative that $9 million not be seen as a cap,” Huizar said. “Exide needs to pay the full costs of cleanup,” he told EGP, adding “There shouldn’t be a price tag or cap on our community’s safety.”

News of the enforcement order came just days after the National Resource Defense Council lead attorney David Pettit told a meeting of Boyle Heights stakeholders there were rumors DTSC and Exide were close to reaching some kind of agreement.

“We’ve said all along that Exide made this mess and should pay to clean it up,” said Ramya Sivasubramanian, attorney for the National Resource Defense Council.

“We want to see a full cleanup happen in the speediest way possible, so people can feel safe in their homes, schools and communities,” Sivasubramanian said.

“If the settlement is successful, it will help make sure that Exide – and not taxpayers – is held responsible for fully cleaning up the contamination it caused.”

However, Mike Lopez with East Yard Communities, a Commerce-based environmental justice organization, says the agreement is not the answer. Like many other outraged eastside residents, Lopez is adamant that Exide be shut down permanently, even if it’s at taxpayer’s expense.

“The priority is the health and well-being of the community,” Lopez told EGP. “The state is responsible. Exide was allowed to do what it has done because of DTSC’s failure.”

Senate President Pro Tempore Kevin De Leon, who represents Boyle Heights, East Los Angeles and Southeast Los Angeles, told EGP that DTSC is in “dire need of a shakeup.”

“There have been repeated failures over decades that have impacted the health and environment of the residents in the communities I represent,” he said in an email. “DTSC cannot and should not rest until the community’s health is fully protected.”

Leon expressed disappointment with the governor’s veto of his bill that would have implemented permanent reforms at DTSC, but pledged to use every tool at his disposal to protect the community from exposure to toxic contamination. “This simply cannot stand,” he said.

According to Nax, DTSC has been in constant communication with the county regarding what should be done about the Vernon plant. He also said they have made it clear all along that Exide is liable for its contamination in the surrounding neighborhoods.

Nax says the $9 million trust is sufficient to clean up all 215 homes already indentified, but added that the order does not cap or set a limit to the number of properties that Exide must evaluate or clean up, nor to the total cost of cleanup.

“Even if it [Exide] liquidates, Exide is liable,” he said. “This isn’t the end of DTSC’s orders against Exide. We anticipate issuing additional orders as we gain more information about the company’s impact on the surrounding neighborhood.”

Exide has also been ordered to pay $526,000 in fines related to hazardous waste violations and another $760,000 to cover the state agency’s costs for facility oversight. It must also conduct further studies to determine if any additional clean up is needed, including at off-site industrial locations.

When asked why this type of enforcement action did not come sooner, Igenito told EGP the agency had been working on the order for some time.

“[Exide] is a company in bankruptcy so it adds complications,” she said.

Exide filed for Chapter 11 bankruptcy protection last year. The company submitted the agreement to the bankruptcy court for approval last Thursday.

The Vernon-based plant has been operating on a temporary permit for the last 33 years.

DTSC says the enforcement order will not affect Exide’s application for a full permit, which must be finalized by no later than Dec. 31, 2015 to avoid shut down.

According to Strang, “Exide is committed to working with regulators, operating a premier recycling facility, putting our employees back to work, and engaging transparently with the community.”

Exide will be allowed to pay into the clean up accounts over time, starting with $8.25 million in closure costs and $6 million towards the trust fund by the end of 2015. That’s in addition to the $11.1 million already secured by the state, according to DTSC.

Information from City News Service was used in this report. 

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El Condado de Los Ángeles Planea Demandar a Exide

November 6, 2014 by · Leave a Comment 

Residentes preocupados de Boyle Heights llenaron de nuevo la sala de reuniones en la Iglesia de la Resurrección el lunes por la noche, puesto que se les avisó que una importante noticia se iba a dar acerca de la compañía de reciclaje dañina.

La Supervisora del Condado de Los Ángeles Gloria Molina, junto a los miembros del equipo de ataque de la amenaza tóxica del condado y el asesor legal, anunció que pediría a sus colegas supervisores durante su reunión del 12 de noviembre iniciar una demanda en contra de Exide localizada en Vernon.

Molina dio algunos detalles sobre la naturaleza de la demanda, pero hizo hincapié en que la intención es asegurarse que Exide se encargue de la debida limpieza de la comunidad y la realización de pruebas adicionales de plomo.

Read this article in English: County Considers Lawsuit Against Exide

 “Hemos estado yendo a través del proceso, hemos sido respetuosos”, Molina le dijo a EGP. “Ignorarnos, no es el camino a seguir”.

Molina, al igual que muchos residentes del este, expresó su frustración por la falta de esfuerzos de regulación por parte de las agencias estatales y ambientales, como el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) y el Distrito Sur de California de Gestión de la Calidad del Aire (SCAQMD); encargado de velar por las instalaciones de residuos peligrosos, como la planta de Vernon que están poniendo en peligro la salud de los residentes locales.

Exide ha estado operando con un permiso temporal de DTSC por los últimos 32 años.

Desde entonces Exide ha presentado 18 solicitudes para sus sistemas de control de la contaminación del aire para cumplir con las reglas y regulaciones de SCAQMD así como los planes para poner en práctica un plan de reducción de riesgos para demostrar que su riesgo para la salud está por debajo de los umbrales permitidos, según la portavoz de SCAQMD Tina Cox.

Sin embargo, “El pleno cumplimiento no se puede determinar hasta que Exide complete la construcción de las mejoras en el equipo de control de contaminación del aire y demuestre el pleno cumplimiento a través de pruebas de origen”, dijo Cox en un correo electrónico.

Las personas que viven cerca de Exide, han estado en pie de guerra desde hace más de un año, enojados de que a pesar de que la planta de reciclaje ha sido citada varias veces por exceder los niveles de emisión de sustancias químicas permitidas causantes de cáncer, no ha habido ningún movimiento para cerrar permanentemente la instalación.

Alrededor de 200 participantes llegaron a la reunión para hablar de una posible demanda por parte del condado a Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Alrededor de 200 participantes llegaron a la reunión para hablar de una posible demanda por parte del condado a Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

La planta de Vernon ha estado cerrada desde el 14 de marzo para que limpien el sitio, y para hacer reparaciones en la localidad, sin embargo, la empresa sigue limpiando y haciendo reparaciones en el lugar, y realizando algunas muestras de emisiones que se requieran por el DTSC, según Cox.

¿En que se diferenciará esta demanda a todas las otras tácticas que han sido intentos sin éxito de conseguir que Exide limpie su actos? uno de los residentes cuestionó a Molina.

“¿Esta demanda hará algo para obligar a Exide a cerrar?” la residente de Boyle Heights Terry Cano quiso saber.

“Le pedimos que confíe en el departamento de salud”, respondió Angelo Bellomo, miembro del equipo de amenaza tóxica del condado. “Estamos trabajando en ello y muy en serio”.

“Bueno, yo estoy hablando en serio cuando digo que no tengo la paciencia o el tiempo”, añadió Cano frustrada.

Molina dijo que los supervisores enviaron una carta al gobernador Brown en agosto para pedirle que intervenga en el caso de Exide, y que garantice fondos estatales para comenzar las pruebas y arreglar las 39 casas que fueron detectadas con suelos contaminados de plomo. La carta también pidió que se haga un examen de la detección de plomo en el interior de estas propiedades y de ser necesario que se limpien también

Sin embargo, Bellomo advirtió que es difícil y tomaría años para conectar la enfermedad específica por la exposición de emisión de Exide.

“Me gustaría que no fuera de esa manera, pero así es la ciencia”, se disculpó con los aproximadamente 200 residentes actuales. “Es limitado lo que se puede hacer”.

La carta del condado incluso pidió al gobernador que investigue el sistema que contribuyó al fracaso de la supervisión y el enjuiciamiento de las agencias para proporcionar una vigilancia adecuada, que investigue a los violadores, o que asegure que el desperdicio dañino producido por las compañías tenga el suficiente fondo para limpiar como es requerido por la ley.

A pesar de la situación del permiso de la instalación y un fracaso por el Estado para demostrar que la empresa tendrá suficientes fondos para el cierre del sitio y la limpieza, como exige la ley.

A pesar de que la carta está fechada el 12 de agosto, Molina indicó que la oficina del gobernador Brown aún no ha respondido, ni ha contestado sus repetidas llamadas telefónicas.

“Estoy un poco enojada con él y decepcionada personalmente”, dijo.

Un residente preguntó que se necesita para que el gobernador visite a Boyle Heights y otras comunidades afectadas del área.

“Me gustaría que el gobernador estuviera aquí para explicar por qué no están haciendo nada”, respondió Molina.

El gobernador recientemente firmó un proyecto de ley por el senador Ricardo Lara que requerirá que DTSC autorice ya sea un permiso completo a Exide o lo cierre completamente para el fin de año, sin embargo, vetó un proyecto de ley del senador Kevin de León, lo que habría permitido a  DTSC revisara permisos y estableciera un comité de supervisión de los ciudadanos.

El consejero de la Fuerza de Ataque del País, Barry Groveman dijo, “hablar es muy barato”, y hay que esperar que la demanda ayude al condado a tomar acción en los tribunales.

“El objetivo es conseguir que limpien”, dijo Groveman, quien agregó que la demanda es un intento de crear jurisdicción.

“Lo siento por la cantidad de tiempo que se ha tomado, pero van a haber resultados”.

El residente de Boyle Heights Miguel Alfaro expresó su esperanza de que el condado esté en conversaciones con el resto de las agencias reguladoras.

“Nuestra experiencia con todos estos argumentos es que no hablan entre sí”, dijo Alfaro.

Groveman dice que hay mucho trabajo por hacer, como tomar desde la raiz el porqué SCAQUMD esta considerando mejorar los permisos cuando DTSC no ha decidido si Exide esta permitido a seguir operando.

Molina también hizo hincapié en que nadie quiere que la instalación se cierre sin garantizar primero que la compañía cubrirá los gastos relacionados con la limpieza del sitio y de las zonas afectadas.

“Lo que no queremos que suceda es que ellos se levanten y se vayan”, ella dijo acerca de la empresa que ya ha presentado el capítulo 11 de bancarrota.

“No hay razón para que la [limpieza] se pague con los impuestos de los contribuyentes”, agregó Groveman.

Aseguró que si la demanda va a la corte “la ley se hará cargo del problema”.

Incluso sugirió la idea de que los clientes de Exide potencialmente podrían ser considerados responsables, si se llega a ese punto.

Alfaro dijo a EGP que a él le preocupa que la ley se moverá más lenta una vez que llegue a la corte.

David Pettit, abogado principal del Consejo de Defensa de Recursos Naturales dijo que hay rumores de que el DTSC y Exide están cerca de hacer algún tipo de acuerdo, haciendo que la demanda llegue muy tarde.

Exide le dijo a EGP que no tenían comentarios por el momento. La portavoz de DTSC, Sandy Nax, dijo que no pudieron responder para la hora límite de EGP antes de salir a prensa, ante un pedido del estatus del permiso de Exide o los rumores de que estaban cerca de alcanzar un acuerdo.

El Rev. Monseñor John Moretta de la Iglesia de la Resurrección le dijo a EGP que él cree que los problemas de la comunidad con Exide se resolverán en los tribunales de una manera u otra, en referencia a la acusación federal contra Exide.

“Esperamos que todos los niveles de gobierno utilicen sus recursos para proteger la salud de una comunidad muy maltratada”.

Groveman le dijo a EGP que hasta ahora el equipo de ataque se ha dedicado a cortar a través de la burocracia.

“Creemos que en unos meses vamos a ver la actividad y la acción que harán la diferencia”.

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Piden al Gobernador Firme Leyes Relacionadas a Exide

September 25, 2014 by · Leave a Comment 

“Gobernador Brown pare de estar jugando… ¡Cierre Exide ahora!” coreaba un grupo durante una conferencia de prensa en Boyle Heights la semana pasada para instar al Gobernador Brown a que firme en ley un par de propuestas destinadas a regular la compañía de reciclaje de plomo-ácido y una de las agencias estatales encargadas de la autorización y supervisión de su desempeño.

En los escalones de la Iglesia Resurrección, la coalición de activistas del medio ambiente y la comunidad y funcionarios electos, dijeron que es hora que Brown firme la propuesta SB 712, del Senador Ricardo Lara y SB 812 por el Senador Pro Tem-electo Kevin De León.

Los proyectos de ley tienen como objetivo intensificar la regulación de la planta de reciclaje Exide Technologies localizada en Vernon y reformas en el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC).

Read this article in English: Governor Urged to Sign Exide-Related Bills

No podemos esperar más, dijo la defensora del consumidor Liza Tucker. “¡Es hora de que tengamos leyes firmadas que harán que nuestro regulador de tóxicos superior en realidad haga el trabajo que se le pidió hacer!”

Según DTSC, su misión es “proteger a la gente de California y el medio ambiente contra los efectos nocivos de sustancias tóxicas a través de la restauración de los recursos contaminados, aplicación, regulación y prevención de la contaminación”.

Es un papel que la coalición dice que la agencia estatal no ha cumplido. Apuntan a las docenas de instalaciones de residuos peligrosos que operan en todo el estado sin permiso, y específicamente, a Exide.

“[DTSC] ha perdido nuestra confianza porque no ha estado haciendo su trabajo”, dijo el concejal de Los Ángeles José Huizar CD-14, durante la rueda de prensa.

Los proyectos de ley requerirían que todas las instalaciones, como Exide Technologies, reguladas por el DTSC tengan los permisos apropiados para el año 2015 o de otra manera, se cierren. Violadores de emisiones tóxicas estarían obligados a pagar por la limpieza y los ofensores por segunda vez y los operadores irresponsables se les impediría obtener un permiso.

 

Monseñor Moretta con un grupo de residentes piden que el gobernador firme dos propuestas de leyes que terminarán con la contaminación de plomo. (EGP foto por Nancy Martínez)

Monseñor Moretta con un grupo de residentes piden que el gobernador firme dos propuestas de leyes que terminarán con la contaminación de plomo. (EGP foto por Nancy Martínez)

Además, los proyectos de ley aumentarían la transparencia del DTSC a través de la creación de un comité de supervisión basado en la comunidad y la divulgación de los requisitos para permisos, violaciónes y acciones correctivas.

De León llamó a los dos proyectos de ley “una legislación fundamental” para proteger a los residentes de la contaminación tóxica perjudicial y para dirigir a DTSC de regreso a su misión de proteger la salud pública.

“El paquete de proyecto de ley asegurará que Exide Technologies cumpla con nuestras normas o se cierre definitivamente”, dijo el senador estatal que representa a la ciudad de Vernon y las comunidades del Este de Los Ángeles y Boyle Heights.

Las comunidades aledañas han expresado su indignación de que la planta de reciclaje de baterías de plomo-ácido ha estado operando con un permiso vencido por los últimos 30 años, a pesar de numerosos violaciónes de las normas estatales de emisiones químicas tóxicas de plomo y arsénico.

“En pocas palabras, ¡esto es inaceptable!”, dijo De León, claramente molesto.

El senador estatal culpó a DTSC por los “fracasos repetidos” que señalan que el sistema actual está roto.

“Nuestros barrios se merecen un ambiente limpio y saludable”, agregó.

Tucker le dijo a EGP que ella cree que los dos proyectos de ley iniciarán un proceso de reforma que evitará que las empresas continúen operando si fallan para limpiar o al obtener un permiso.

La Portavoz de DTSC Sandy Nax objeta en cómo se ha caracterizado la agencia. “Nuestro compromiso de proteger a la comunidad alrededor de la instalación Exide se demuestra por las acciones que hemos tomado en los últimos dos años para asegurar que funcione de manera segura”, dijo Nax a EGP vía email.

“Exide Technologies siempre ha sido requerida a operar bajo las estrictas normas reguladoras de California, el hecho de que no tenía un permiso completo no excluía la instalación de supervisión”.

DTSC ha tomado muestras de más de 40 propiedades cerca de Exide para revisión de posible contaminación de plomo. A principios de este año, una fuerza de ataque contra la amenaza tóxica establecida por el condado identificó 39 viviendas con niveles elevados de plomo en las muestras de suelo tomadas de las propiedades, que se cree es el resultado de las emisiones de Exide.

Sin embargo, alegando otras posibles fuentes, funcionarios de Exide dijeron que no hay prueba de que el plomo está directamente vinculado al trabajo que se realiza en la planta de Vernon.

Funcionarios de Exide no hicieron comentarios sobre los proyectos de ley ante el gobernador.

La semana pasada, DTSC emitió un proyecto de trabajo para las propiedades donde el suelo está contaminado con plomo. El público tendrá hasta el 20 de octubre para comentar sobre la investigación del suelo y  posible destitución de suelos contaminados en las propiedades residenciales en Boyle Heights, el Este de Los Ángeles y Maywood.

“En estos momentos, no se sabe el alcance de los daños causados por este envenenamiento de plomo”, dijo el Monseñor John Moretta de la Iglesia Resurrección.

“Francamente, DTSC ha sido detenido por la industria contamina dora corporativa”, dijo Huizar. “Cualquier otro hubiera sido echado y pedido que se pongan al corriente”.

Pero de acuerdo con Nax, DTSC ha ido a Exide “continuamente”. Dijo que la agencia ha tomado medidas de cumplimiento, incluyendo un plan para la limpieza de todas las propiedades residenciales en el área de evaluación ampliado, se ha asociado con el condado de Los Ángeles para proveer examenes de plomo en la sangre gratis, pagado por Exide, y obligó a Exide a llevar a cabo una respuesta de emergencia para el polvo contaminado con plomo encontrado alrededor de las instalaciones y en los desagües pluviales. Nax dijo que DTSC ha establecido los estándares altos para la solicitud del permiso de la instalación.

“Si la instalación recibe un permiso completo, esta operaría sin afectar la salud de la comunidad”, dijo Nax. “A Exide no se le permitirá operar a menos que cumpla con nuestros estándares”.

Según Ingrid Brostrom, abogada senior en el Centro de la Raza, Pobreza y el Medio Ambiente, no es casualidad que Exide se encuentra en la ciudad de Vernon cerca de “comunidades vulnerables”.

Hay razones por las cuales la “planta no se encuentra en un barrio más próspero”, hizo eco de De León.

“Las comunidades del sudeste han estado luchando contra los contaminadores por décadas, dijo Mark López Director de las Comunidades East Yard para un Mejor Ambiente. “Ellos [Exide] son abusadores crónicos y no queremos tener una relación con ellos nunca más”, le dijo a EGP.

La atención a nivel estatal sobre lo que ha sido en gran parte una lucha local tiene a los activistas optimistas.

“Protejan a la gente no a los contaminadores”, coreaba el grupo.

Tucker dijo que Quemetco, localizado en la Ciudad de Industry, la única otra compañía de reciclaje de plomo-ácido al oeste de los Rockies “le encantaría tener un poco de su negocio”. Dijo que si Exide cierra, otras corporaciones podrían llegar y llenar el vacío.

“Tienen una compañía de reciclaje similar cerca, ellos siguen las regulaciones y hacen cosas que no emiten el mismo tipo de toxinas que Exide”, dijo Huizar. “Si esa compañía de reciclaje existe y no están contaminando el aire, Exide tiene que hacer eso y más”.

De León dijo que la comunidad no tiene que lidiar con nadie que no esta haciendo buen negocio.

“Queremos asegurarnos que esos jugadores quienes no siguen las reglas sean responsables de sus actos”, dijo De León. “No puedes extraer ganancias si por hecho la salud pública de niños están en peligro”.

Para ver localidades de las Medidas del Plan de Trabajo para los Pisos Contaminados con Plomo vea la página 4.

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Los Últimos Problemas de Exide son Buenas Noticias para Residentes Cercanos

August 21, 2014 by · Leave a Comment 

Un pequeño convivio se llevó a cabo el lunes en la Iglesia de la Resurrección en Boyle Heights, lugar que usualmente da la bienvenida a residentes para expresar sus preocupaciones sobre asuntos de la comunidad y discutir su ira en contra de Exide Technologies localizada en Vernon.

Pero esta semana el estado de ánimo era diferente. Era de celebración, victorioso. Hubo pizza y pastel.

Los miembros del grupo de Vigilancia Vecinal Resurrección estaban celebrando la noticia de los más recientes problemas legales que enfrenta la planta controversial de reciclaje y fundido de baterías de plomo-ácido, que creen ha puesto la salud de sus familias, amigos y vecinos en riesgo.

  “Esta es una vista previa de la verdadera fiesta”, dijo Monseñor John Moretta, en referencia a la gran celebración que probablemente tendría lugar si Exide se ve obligado a cerrar de forma permanente.

Residentes de Boyle Heights celebraron las últimas noticias sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Residentes de Boyle Heights celebraron las últimas noticias sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Múltiples agencias han estado atacando a la fabricante de baterías y de reciclaje sobre sus repetidas violaciónes de emisión del aire y la presentación de la semana pasada  de la Comisión de Seguridad y Cambios de EE.UU. a Exide reveló que un jurado federal está investigando la planta ante posibles cargos criminales.

El citatorio del juez federal exige “documentos relacionados con transportación de materiales y emisiones a la atmósfera”. Los fiscales federales de Los Ángeles están detrás de la investigación que se dirige a Exide y a algunas “personas no identificadas”, según los documentos presentados.

Funcionarios de la compañía dijeron que cooperarían con la investigación, pero “no pueden estimar la cantidad del rango de pérdida, si existieran” que serían causadas por la investigación federal, de acuerdo con los documentos presentados.

Exide se declaró en bancarrota en junio del 2013 para darle espacio a la compañía para reestructurar su deuda. Los rumores de una posible quiebra en abril provocaron un gran venta masiva de acciones, pero las acciones de la compañía ya habían estado en constante disminución desde su alta en el 2011 debido al aumento de los costos de producción, los problemas de liquidez y la pérdida de cuota de mercado para sus baterías de plomo Exide y North Star a Johnson Controls Inc. Varias demandas colectivas relacionadas con seguridad han sido presentadas contra Exide por los inversores alegando que la compañía no dio a conocer la información relacionada con sus problemas de emisión de arsénico y plomo y una quiebra inminente.

Read this article in English: Exide’s Latest Troubles is Good News to Locals

Noticias de la investigación es exactamente lo que Moretta y grupos locales de justicia ambiental han estado esperando oír desde que se reveló el año pasado que hasta 110.000 residentes y trabajadores del área este y sureste fueron expuestos a productos químicos que causan cáncer.

“Una vez que tiene a los federales encima, es lo más alto que puede llegar”,  dijo Moretta. “Para mí eso significa que ellos están en una gran persecución”.

La última investigación del gran jurado viene de la mano de la carta al gobernador Brown por parte de la Junta de Supervisores del Condado de Los Ángeles instándole a ordenar la limpieza del suelo contaminado alrededor de las casas cercanas a la planta.

Un equipo de ataque de amenaza tóxica establecido por el condado ha identificado 39 viviendas en Boyle Heights y Maywood, donde se encontraron niveles elevados de plomo en los patios. El Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) ordenó a Exide la limpieza de sólo dos propiedades donde muestras del suelo revelaron altos niveles de plomo de lo usual.

En respuesta, la Supervisora Gloria Molina acusó a DTSC de ser un “obstáculo” para la justicia ambiental en las comunidades locales, citando el “fracaso” de la agencia para pedir una limpieza de los 39 sitios.

Sin embargo, los funcionarios de DTSC dijeron a EGP vía email que la agencia ha tenido una comunicación frecuente con el condado y “les dijo claramente que [DTSC] se ha comprometido a examinar el suelo en esos 39 hogares y la limpieza de las propiedades si es necesario”.

El diario Los Angeles Times informó la semana pasada que los reguladores estatales tienen previsto ampliar las pruebas de 144 viviendas en un área de 2 millas cuadradas al norte y al sur de la planta, incluyendo partes de Boyle Heights, Maywood, Huntington Park y el área no incorporada del Este de Los Ángeles.

En la reunión del lunes, el Alcalde de la Ciudad de Bell Nestor Valencia dijo que le gustaría ver que el área de prueba sea expandido para incluir a más comunidades del sureste, incluyendo a Bell, su ciudad natal.

Pero para Valencia y muchos de los residentes de Boyle Heights, las pruebas y limpieza por sí solas nunca serán suficiente.

“Esto no ha terminado hasta que Exide deje esta comunidad”, dijo Valencia.

“A la larga, el cierre es lo mejor para la comunidad”, hizo eco de Moretta.

Para residentes como Miguel Alfaro, las últimas noticias significan el comienzo del fin para la instalación en Vernon.

“Esta es la punta del iceberg, más está por venir”, dijo Moretta, anticipando más problemas legales para Exide.

La planta, que recicla cerca de 25.000 baterías al día en el 2700 S. Indiana St., ha estado cerrada desde mediados de marzo, mientras que la compañía trabaja para reducir las emisiones al aire con el fin de cumplir con los requisitos estatales y locales. La planta se cerró temporalmente el año pasado debido a violaciónes de las emisiones de arsénico y recientemente demandado por el Distrito de Administración de la Calidad del Aire de la Costa Sur sobre presuntas violaciónes de calidad del aire.

Además, la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. anunció que la planta violó los límites federales sobre emisiones de plomo en más de 30 ocasiones entre septiembre y abril.

“Ustedes han estado en esto por mucho tiempo”, dijo Moretta a los residentes. “La corriente está subiendo finalmente a nuestro favor”.

Información City News Service fue utilizada en este reporte.

 

Residentes de Boyle Heights No Confian en Exide

July 17, 2014 by · Leave a Comment 

Para reabrir la planta de baterías de reciclaje de plomo en Vernon se tendrá que cumplir con dos órdenes de mitigación que requieren las instalaciones para mejorar los controles de contaminación del aire o de lo contrario corre el riesgo de ser cerrada permanentemente.

En una reunión en Boyle Heights el lunes, residentes de la comunidad y sus alrededores dijeron que no están contentos con un acuerdo que permitirá a Exide Technologies otra oportunidad para permanecer abierta, pese a años de violaciones de emisiones tóxicas.

Read this article in English: Residents Don’t Trust Exide to Live Up to Deal

“Estoy decepcionado de que fueron capaces de llegar a un acuerdo, pero no me sorprende”, dijo la activista de la coalición eastside Doelorez Mejía, quien dijo que la decisión de la Junta de Audiencias casi independiente del Distrito de Administración de Calidad del Aire de la Costa Sur (SCAQMD) fue el resultado de una “declaración de culpabilidad”.

Según el acuerdo, Exide Technologies hará mejoras “sustanciales” en su planta de fundición de plomo con sede en Vernon. También será necesario realizar y superar las pruebas de emisiones completas antes de que pueda reanudar sus operaciones.

Como parte del acuerdo, Exide ha accedido a abandonar su demanda contra las nuevas reglas de la Junta de Calidad aérea que fijan normas de emisión más estrictas. SCAQMD, sin embargo, se ha reservado el derecho de continuar con su demanda solicitando $40 millones en multas de Exide relacionada con numerosas violaciones de la contaminación del aire estándar, incluidas las emisiones tóxicas ilegales de plomo y arsénico.

“Estos pedidos pondrán en orden medidas adicionales para proteger la salud pública durante la mejora de las instalaciones, así como las operaciones diarias—si la planta nunca se vuelve a abrir”, dijo Barry Wallerstein, funcionario ejecutivo de SCAQMD, sobre la decisión de la Junta de Audiencias.

Residentes de Boyle Heights discutieron el nuevo desarrollo de la compañía Exide el Lunes. (EGP foto por Nancy Martinez)

Residentes de Boyle Heights discutieron el nuevo desarrollo de la compañía Exide el Lunes. (EGP foto por Nancy Martinez)

La compañía de reciclaje de baterías se vio obligada a suspender las operaciones en marzo con el fin de instalar equipos actualizados para cumplir con la nueva norma de la agencia. Si la planta cumple con todos los requisitos podría reabrir tan pronto como a finales de este año o principios del próximo año, según SCAQMD.

Esa posibilidad no le agradó a la Vice-Alcaldesa de Huntington Park Karina Macias.

“La comunidad ha dado muchas oportunidades [a Exide] para cumplir plenamente”, dijo. No tiene sentido “que tengan otra oportunidad”.

“Estas agencias gubernamentales no se supone que deben negociar, se supone que deben proteger a la comunidad”, hizo eco la residente de Boyle Heights, Teresa Márquez.

Exide ha estado bajo escrutinio extremo por las agencias estatales, funcionarios electos y grupos comunitarios que luchan por la compañía en múltiples frentes, algunos con la esperanza de forzar un cierre definitivo de la empresa.

Una evaluación de riesgo para la salud en el 2013 encontró que Exide estaba creando un riesgo inaceptable para la salud a los residentes cercanos en Vernon, Maywood, Huntington Park, Commerce, Boyle Heights y el Este de Los Ángeles. Niveles más altos de lo normal de plomo fueron encontrados recientemente en las muestras de suelo tomadas de los patios de casas y parques cerca de la planta.

Exide Technologies ha afirmado continuamente que sus emisiones de arsénico se han reducido significativamente. Bajo las nuevas órdenes de reducción, se requerirá que la planta lleve a cabo una nueva evaluación de los riesgos de salud, cuando se cumplan todas las mejoras.

Exide también pagará por un consultor ambiental que supervisará que la planta este controlando el plomo y otros contaminantes tóxicos del aire. El consultor proporcionará informes de estado semanales a la Junta de Audiencias, Exide y SCAQMD, quienes lo pondrán a disposición del público en su sitio web.

De acuerdo con Exide, este es el primer paso para que la instalación vuelva a plena producción.

“Exide se ha comprometido a cumplir las nuevas normas de calidad del aire. Completando este plan [de mejora] destacará el desempeño ambiental de nuestras instalaciones de Vernon y nos permitirá reanudar nuestro papel como parte de la economía verde de California”, dijo Thomas Strang, vicepresidente de Medio Ambiente Salud y Seguridad de Exide.

El Reverendo John Moretta, de la Iglesia de la Resurrección en Boyle Heights le dijo a EGP que la compañía de reciclaje debería haber hecho estas mejoras hace años.

“Durante años nos dijeron que no podían hacer las mejoras y ahora, de repente, lo están haciendo ya que ven que hay una posibilidad de un cierre”.

El lunes durante la reunión semanal comunitaria en la Iglesia de la Resurreción, muchos residentes de Boyle Heights expresaron sus sentimientos de decepción y el sentimiento de derrota por la decisión de AQMD de no cerrar definitivamente la planta.

“A menos que ustedes utilicen un martillo para cerrarla, son sólo palabras”, dijo Frank Villalobos de Barrio Planners.

“¿Cuántas oportunidades y esperanza [AQMD] le ha dado a Exide?”, preguntó Miguel Alfaro. “¿Dónde estamos? Ellos no nos dan esperanza”.

Sin embargo, para algunos residentes, no todo esta perdido. El Departamento de Control de Sustancias Tóxicas y (DTSC) y la Agencia de Protección Ambiental (EPA) mantienen la fe de Exide.

El mes pasado DTSC no aprobó la solicitud de permiso de operación de Exide. Exide recicla ocho millones de baterías de plomo por año y ha operado con un permiso temporal por los últimos 32 años, un punto que ha enfurecido a la comunidad.

“Ninguna comunidad debe sufrir todos estos años después de violación tras violación, tras violación” dijo Moretta. “Ellos deberían haber sido clausurados hace años. Estamos pagando por ello ahora con la salud de las personas”.

Una reciente legislación estatal promovida por el Senador Ricardo Lara, que representa a las comunidades cerca de Exide, ya no permitirá que la planta siga funcionando con un permiso provisional y se cerrará si no cumple con todos los permisos para el año 2015.

La desconfianza en la comunidad es evidente, y muchos, como Márquez, sienten que la empresa no ha asumido la responsabilidad por la eliminación de las emisiones tóxicas de los hogares y de los suelos.

“Esta compañía no ha hecho otra cosa que huir” de la responsabilidad, dijo en referencia a la compañía de la declaración de quiebra, lo que ella dice es una forma de evitar realmente el pago de la comunidad por el daño que han hecho.

“Queremos ver a dónde irán los $40 millones [de demandas] y si van a ir realmente a la comunidad”, dijo Moretta.

Mientras tanto, el residente de Boyle Heights espera que la EPA lance su propia investigación.

El mes pasado, la EPA anunció que Exide violó los límites federales de emisión de plomo en al menos 30 ocasiones en el último año.

La agencia previamente reconoció que la “cantidad ilegal de plomo en el aire puso la salud y el bienestar de los residentes cercanos a los riesgos”.

“Por primera vez sentimos que teníamos la oportunidad de cerrar Exide … por fin alguien dijo lo que queremos oír”, dijo la residente de Boyle Heights Aurora Bañuelos.

Exide ha dicho que planean gastar más de $5 millones en mejoras durante los próximos dos años en las instalaciones de la calle Indiana, para un total de $20 millones desde el 2010.

Mejía dice que quiere ver a una total y una completa limpieza de la comunidad antes de que se haga cualquier acuerdo adicional y espera que al menos una de las otras agencias involucradas en última instancia, cierren la planta.

“El impulso está de nuestro lado”, dijo Moretta.

“Sólo que no quiero poner todos mis huevos en una sola canasta”, advirtió Mejía.

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