FEMA Had a Plan for Responding to a Hurricane in Puerto Rico – But It Doesn’t Want You to See It

November 2, 2017 by · Leave a Comment 

The Federal Emergency Management Agency, citing unspecified “potentially sensitive information,” is declining to release a document it drafted several years ago that details how it would respond to a major hurricane in Puerto Rico.

The plan, known as a hurricane annex, runs more than 100 pages and explains exactly what FEMA and other agencies would do in the event that a large storm struck the island. The document could help experts assess both how well the federal government had prepared for a storm the size of Hurricane Maria and whether FEMA’s response matches what was planned. The agency began drafting such advance plans after it was excoriated for poor performance and lack of preparation in the wake of Hurricane Katrina in 2005.

ProPublica requested a copy of the Puerto Rico hurricane annex as part of its reporting on the federal response to Maria, the scale and speed of which has been the subject of scrutiny and criticism. More than a month after the storm made landfall, 73 percent of the island still lacks electricity.

Early last week, a FEMA spokesman said he would provide a copy of the plan that afternoon. It never came. After a week of follow-ups, FEMA sent a statement reversing its position. “Due to the potentially sensitive information contained within the Hurricane Annex of the Region II All Hazards Plan, there are legal questions surrounding what, if any, portions of the annex can be released,” the statement said. “As such, the documents that you seek must be reviewed and analyzed under the Freedom of Information Act (FOIA) by FEMA.” The statement did not explain what legal questions apply.

As ProPublica has previously reported, FEMA’s Freedom of Information process is plagued by dysfunction and yearslong backlogs. For example, FEMA hasn’t responded to a request for documents related to Superstorm Sandy that we filed more than three and a half years ago.

After FEMA declined to release the Puerto Rico hurricane plan, we found the agency’s equivalent plan for Hawaii posted, unredacted, on the internet by the Department of Defense. The Hawaii plan includes granular details down to, for example, how many specially outfitted medical aircraft the federal government would send to Hawaii after a Category 4 hurricane. It also describes an 85-step process to restore electricity on the islands.

Asked why the Puerto Rico plan was too sensitive to release publicly while the Hawaii plan was not, a FEMA spokesman said: “We aren’t able to speak for DoD or the State of Hawaii.”

 

Congreso Aprueba Ayuda de $36.5 Millones por Huracanes e Incendios

October 26, 2017 by · Leave a Comment 

WASHINGTON – El martes, el Congreso aprobó finalmente el paquete de ayuda de 36.500 millones de dólares para emergencias en respuesta a los huracanes, especialmente para Puerto Rico; y los recientes incendios que asolaron el norte de California.

El paquete incluye 18.700 millones para respaldar las actividades de la Oficina Federal de Gestión de Desastres Naturales (FEMA, en inglés), cuyas reservas habían sido casi agotadas ante los tres potentes huracanes que azotaron EEUU en los últimos dos meses.

Cuenta, además, con 1.270 millones de dólares para programas de asistencia nutricional en Puerto Rico, y un préstamo a bajos tipos de interés de 5.000 millones de dólares para gastos operativos y el pago de los salarios de funcionarios de la isla caribeña.

Por otro lado, aprueba un aumento de 16.000 millones de dólares en el tope de préstamos del Plan Nacional de Seguro por Inundación, y destina 570 millones de dólares para la recuperación de las zonas afectadas por los graves incendios en el norte de California.

Esta nueva ronda de asistencia financiera se centra especialmente en Puerto Rico, donde un mes después del paso del huracán María todavía el 80 por ciento de la población carece aún de acceso a la red eléctrica.

Los graves daños ocasionados por el huracán María, que ha dejado 51 muertos, se unen a una situación financiera crítica para Puerto Rico, sumido en una profunda crisis económica e incapaz de afrontar una deuda pública que ronda los 70.000 millones de dólares.

Previamente, en septiembre, el Congreso había dado ya luz verde a otro paquete de 15.250 millones de dólares para las labores de reconstrucción en Texas, por el paso de Harvey, y en Florida, por el de Irma.

“El Senado sigue comprometido a hacer su parte para apoyar los esfuerzos en marcha de ayuda. Las víctimas de estos huracanes continuarán contando con nuestro apoyo”, dijo Mitch McConnell, líder de la mayoría republicana en la Cámara Alta.

La medida pasa ahora al despacho del presidente, Donald Trump, quien deberá ratificarla.

Trump Encuesta Daños ‘Epicos’ en Texas

August 29, 2017 by · Leave a Comment 

CORPUS CHIRSTI (TX) –  El presidente, Donald Trump, alardeó el martes en Texas de su pronta respuesta a la tormenta Harvey, un fenómeno que ha alcanzado “proporciones épicas” con devastadores inundaciones, una decena de víctimas mortales y miles de personas evacuadas.

Con su visita a Texas, el mandatario reivindicó su capacidad de mando al frente de la Casa Blanca y quiso demostrar que el pueblo texano tiene todo el apoyo del Gobierno.

Para mostrar su solidaridad, Trump llegó a subirse a la parte de atrás de un camión, donde agarró un micrófono y dijo a la multitud: “Los queremos, son especiales, estamos aquí para cuidarlos, todo está yendo bien y quiero darles las gracias por salir. Los vamos a tener de vuelta y operando de manera inmediata”.

“Es histórico, es épico, pero les digo que esto ha pasado en Texas y Texas puede superar cualquier cosa”, añadió Trump, quien agitó ante sus seguidores una bandera del estado.

Trump hizo su particular intervención en una de las zonas más dañadas por el huracán: Corpus Christi, una ciudad de 320.000 habitantes que lucha por recuperarse del impacto que sufrió el viernes cuando el ojo del huracán Harvey tocó tierra a pocos kilómetros con fuertes lluvias y vientos de 215 kilómetros por hora.

Antes de su intervención pública, Trump mantuvo una reunión con el gobernador texano, el republicano Greg Abbott, para hablar sobre cómo el Gobierno federal y el estado de Texas deben de colaborar en los esfuerzos de reconstrucción tanto a corto como a largo plazo, pues Texas puede tardar años en recuperarse por completo.

El propio gobernador Abbott ha ordenado el despliegue de los 12.000 efectivos de la guardia nacional del estado, una fuerza militar de reserva que suele movilizarse en catástrofes naturales.

“La proporción ha sido épica. Nunca nadie ha visto algo como esto y sólo quiero decir que ha sido un honor para nosotros trabajar con el gobernador y con todo su equipo”, señaló Trump.

En la reunión también estuvieron presentes los dos senadores por Texas, Ted Cruz y John Cornyn, y el jefe de la Agencia Federal de Manejo de Emergencias (FEMA), Brock Long, a quien Trump dirigió varias palabras de reconocimiento por su labor para coordinar la respuesta a Harvey.

“Usted ha estado simplemente excepcional. Y puedo decirle que mis compañeros me están diciendo lo bien que sus agentes han trabajado de manera conjunta. Este es un verdadero equipo”, dijo Trump.

FEMA, la agencia que encabeza Long, ya ha enviado a la zona afectada dos millones de litros de agua potable y dos millones de comidas preparadas, mientras que la Cruz Roja ha abierto 34 albergues para dar refugio a 17.000 personas.

Por el momento, las autoridades locales han confirmado en toda Texas la muerte de una decena de personas, siete de ellas en el área de Houston, una de las zonas más pobladas de EEUU con 6,5 millones de personas y donde las lluvias han provocado “catastróficas inundaciones”.

La última víctima confirmada de las inundaciones de Harvey es un policía de Houston, de 60 años, que se quedó atrapado en su vehículo en la madrugada del lunes cuanto trataba de llegar al trabajo.

El agua cae con tal fuerza que los embalses de Barker y Addicks, cercanos a Houston, se han desbordado.

En rueda de prensa, el jefe de policía de Houston explicó que, hasta ahora, 3.500 personas han sido rescatadas en la ciudad, aunque el desbordamiento de las presas podría incrementar esa cifra.

El huracán Harvey es el primer desastre natural al que se enfrenta Trump y, por eso, el mandatario está haciendo un esfuerzo para demostrar que puede controlar la situación.

Trump ya dijo durante el fin de semana que trata de evitar los errores que cometió en 2005 el presidente George W. Bush con el huracán Katrina.

Bush fue duramente criticado por la tardanza en la respuesta que dio a la devastación que dejó en Nueva Orleans (Luisiana) el Katrina.

Para evitar una situación similar, en el mismo momento en el que el huracán tocó Estados Unidos, Trump firmó una declaración de desastre para Texas, que le permite enviar asistencia federal para ayudar en las labores de reconstrucción.

Harvey fue el huracán más potente en llegar a Estados Unidos desde 2005 y a Texas desde 1961.

Ya transformado en tormenta tropical, Harvey batió el martes un récord histórico, pues la acumulación de las aguas ha alcanzado los 1,25 metros de altura, la cifra más alta desde 1978.

Prepared for these Wet Winter Days?

January 5, 2016 by · Leave a Comment 

The City and County of Los Angeles are working diligently to inform the community about the preparations that can be taken during these stormy days.

Los Angeles Police Department (LAPD) is informing the L.A.’s homeless population of the pending inclement weather, in an effort to keep them safe and dry.

Each geographical division of the LAPD has identified homeless encampments that are in areas subject to flooding, according to a press release sent to the media.

“Officers are out on foot, advising the homeless of the possible flood danger, as well as passing out flyers with locations of available shelters and property storage options,” stated LAPD.

 

Heavy rain flooded streets in Lincoln Heights Tuesday, causing some traffic incidents. (Photo by Nancy Martinez)

Heavy rain flooded streets in Lincoln Heights Tuesday, causing some traffic incidents. (Photo by Nancy Martinez)

 

Signs are posted, warning that heavy rain can cause floodwaters to rise, and public address systems are being utilized to ensure everyone hears the important information.

LAPD informed that if the Los Angeles Fire Department determines there is a predicted or anticipated rainfall within 24 hours, a Rain Notification Tracking Form must be completed, signed by a Watch Commander and forwarded to LAPD’s Real-Time Analysis & Critical Response Division. That form includes the date, time, location and method used for all notifications.

LAFD is Providing Sandbags

The Los Angeles area is periodically subject to floods that result in property damage. The potential for mudslides and debris flow is greatly increased near recent wildfires. Los Angeles residents—especially those in foothill and low-lying communities, are encouraged to prepare their properties in advance of coming rainstorms.

In an effort to help, the Los Angeles Fire Department (LAFD) works closely with the Department of General Services and has ordered more than 200,000 ready-to-fill sandbags, made available at all Neighborhood Fire Stations (Please note that residents are welcomed to no more than 25 bags).

LAFD also works very closely with the Bureau of Street Services and has ordered more than 250 tons of sand made available at several fire stations and convenient community locations.

These are some of the locations where residents can pick up their sand bags:

  • Fire Station 44 (Cypress Park), 1410 Cypress Ave., (213) 485-6244
  • Fire Station 42 (Eagle Rock), 2035 Colorado Blvd., (323) 254-5195
  • Fire Station 2 (Boyle Heights), CD 14 Office, 2130 E. 1st St., (323) 526-9332 .
  • Fire Station 42 (Eagle Rock), CD 14 Office, 2035 Colorado Blvd., (323) 254-5195
  • Fire Station 44 (Cypress Park), 1410 Cypress Ave, (213) 485-6244
  • Fire Station 47 (El Sereno), 4575 Huntington Dr South, (213) 485-6247

It is quite normal for potholes to form during heavy rain seasons. To report any new or existing potholes call 3-1-1.

More El Niño preparedness and emergency information can be obtained at the following websites:

LAFD sand bags pick up: http://www.lafd.org/news/lafd-provides-sandbags-homeowners-1

The City of Los Angeles Emergency Management Department

Breaking El Niño emergency information

El Niño preparedness information website: http://www.elninola.com

Preparándose para la Fuerte Tormenta de El Niño

December 10, 2015 by · Leave a Comment 

Cuando las condiciones climáticas de El Niño golpearon al sur de California durante los años ochentas y noventas, las autopistas estaban abarrotadas, los vecindarios inundados, las líneas eléctricas derribadas y muchas viviendas resultaron dañadas por el diluvio que ocurrió por días sin cesar.

Ahora, con la fuerte probabilidad de una repetición de El Niño en este invierno, los funcionarios federales, estatales y locales se están preparando para el “peor de los casos”.

Read this article in English: Preparing for El Niño Storm Power

El miércoles, la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) Región 9 dio a conocer un Plan de Respuesta para Desastres de El Niño en California, Arizona y Nevada. La agencia también anunció la creación de un grupo de trabajo para identificar los problemas, deficiencias y carencias para mejorar el plan.

Mientras la agencia federal se está preparando para el aumento de las precipitaciones, fuertes nevadas y altas mareas causadas por temperaturas inusualmente cálidas cercanas al ecuador, municipios locales también están haciendo sus propios preparativos para la fuerte tormenta de El Niño que se espera llegue en los próximos meses.

 

Bell Gardens

La ciudad relativamente plana de Bell Gardens no tiene que preocuparse por los deslizamientos de tierra, sin embargo la posibilidad de inundaciones tiene a oficiales de la ciudad preocupados.

Al igual que en la mayoría de las ciudades en el condado de Los Ángeles los residentes pueden recoger sacos de arena en instalaciones de la ciudad y en el departamento local de bomberos del condado de Los Ángeles.

Una zona de la ciudad que particularmente estará vigilante es el lago en el Parque Ford. Aunque la directora de obras públicas Chau L. Vu dice que la ciudad no ha tenido ningún problema con las inundaciones en la ubicación, el departamento planea continuar teniendo personal para supervisar el lago y otras áreas de preocupación después de la tormenta.

“Escrutinamos y patrullamos los vecindarios después de la lluvia para revisar los árboles y ramas que puedan haber sido arrancados por el viento”, explicó Vu.

Vu dice que Bell Gardens ha sido proactivo durante todo el año y esta al día con el mantenimiento de los drenajes de aguas pluviales. La atención continua ha dado sus frutos, ya que no ha habido una ruptura de alcantarillado en los últimos años.

Vu le dijo a EGP que se sorprende de que su oficina no ha recibido llamadas de los residentes o empresas afectadas con la posible tormenta de invierno.

“Creo que las personas pueden ser escépticos sobre El Niño”, dijo.

Pero según la Administración Nacional Oceánica y del Clima Atmosférico existe el 95 por ciento de probabilidades que California experimentará condiciones climáticas de El Niño este invierno.

Vu planea enviar una lista de verificación a los residentes con consejos sobre lo que los propietarios pueden hacer para reducir el riesgo de inundaciones incluyendo la limpieza de cunetas.

“Planeamos reforzar nuestro patrullaje durante este tiempo húmedo”.

Se espera que El Niño traerá grandes cantidades de lluvia al Sur de California (EGP Foto por Fred Zermeno)

Se espera que El Niño traerá grandes cantidades de lluvia al Sur de California (EGP Foto por Fred Zermeno)

 

Vernon

La ciudad de Bomberos de Vernon, el departamento de Salud Pública y de Obras Públicas también enviaron su propia lista de recomendaciones ante la tormenta a la ciudad de 1.800 negocios y a todas las casas residenciales. El anuncio publicitario fue acompañado por el folleto del condado de El Niño.

El director de Obras Públicas de Vernon Kevin Wilson le dijo a EGP que la ciudad tiene un buen drenaje en sus calles y el Departamento ha estado limpiando constantemente la totalidad de su inventario de sumideros de propiedad municipal y de propiedad del condado para reducir el potencial de inundaciones durante las lluvias torrenciales, añadió.

“Por lo general sólo tenemos algunas inundaciones menores localizadas durante los grandes eventos de lluvia”, dijo.

La ciudad casi exclusivamente industrial quiere que su comunidad de negocios estén preparados. Para las empresas que podrían necesitar un nivel adicional de protección a sus bienes en caso de que las aguas suban durante las tormentas el invierno la ciudad está proporcionando arena y bolsas necesarias para hacer bolsas de arena en las estaciones de bomberos de la ciudad y localidades de obras públicas.

Una de las muchas cosas que las empresas deben hacer es asegurarse de que limpian sus zapadores del techo, enfatizó Wilson.

Si ellos no tienen sus escurridores limpios esto puede conducir al colapso de su techo derribando aspersores y arruinando inventario, explicó.

“Tenemos que estar vigilantes de eso porque siempre es nuestro problema principal”, dijo Wilson.

La proximidad al río de Los Ángeles es algo que Vernon también debe tener en cuenta.

Aunque el jefe de bomberos de Vernon Michael Wilson dice que el río nunca se ha desbordado el departamento ha entrenado extensivamente cada invierno en el rescate de aguas rápidas.

El grupo de bomberos que compone el equipo de Búsqueda y Rescate Urbano (USAR por sus siglas en inglés) esta clasificado como Rescate Pesado Tipo 1, la certificación más alta concedida por USAR de la Agencia de Supervisión de Emergencia del Estado de California (CAL EMA). USAR es un equipo de disciplina de peligros múltiples utilizado para una variedad de situaciones de emergencia o desastres como terremotos, huracanes, tornados, inundaciones, actividades terroristas y comunicados de materiales peligrosos.

El escuadrón ha visto todo tipo de cosas extrañas que vienen por el río que comienza en Glendale incluyendo camiones, perros y personas, agregó Wilson.

Pero el jefe de bomberos le dijo a EGP que aún no ha visto el desbordamiento del río en los últimos 28 años que ha estado con la ciudad.

También señala que el río es crucial para conseguir el exceso de agua de la ciudad.

“Durante el 97 El Niño llegó alto, pero nunca superó el puente, que definitivamente corría muy rápido”.

 

Commerce

En el pasado las lluvias torrenciales han causado inundaciones en Commerce, provocando pesadillas de tráfico para quienes transitan cerca de algunas de las autopistas más congestionadas de la región, la 5 y la 710, y a lo largo de los pasos superiores de ferrocarril.

Durante las últimas semanas, personal de la ciudad se ha reunido para abordar los posibles puntos conflictivos antes de que comience la lluvia.

Estaciones de bombas de desagüe se han instalado en cuatro grandes áreas propensas a inundaciones: la avenida Garfield y la calle Ferguson; el bulevar Washington y la autopista I-5; el bulevar Atlantic y la calle Sheila; y la avenida Eastern y del Sur de Commerce Way.

“Las bombas de desagüe recogen el agua y luego la envían hacia el colector de aguas pluviales”, explicó Matthew Rodríguez, director de los servicios de seguridad y de la comunidad.

“Pedimos 48 barricadas adicionales y 18 signos de “inundado(a)” para ser colocados en zonas de inundación, una vez que sean identificados, agregó.

Rodríguez dijo que el departamento de obras públicas de la ciudad ya ha inspeccionado las azoteas de todos los edificios de propiedad municipal para asegurarse de que pueden soportar las fuertes lluvias y encontró que el centro del Parque Bristow y la biblioteca están en necesidad de reparación inmediata.

La directora de obras públicas Maryam Babaki le dijo a EGP que reemplazar completamente el techo costará medio millón de dólares, y señaló que aún no se ha cometido la financiación. Mientras tanto, dijo, las zonas más dañadas serán tapadas para lograr que el centro sobreviva durante la temporada lluviosa hasta que se asegure la financiación.

La ciudad también ha instado a los residentes a limpiar las alcantarillas y desagües para evitar colapsos de techos e inundaciones. Otras precauciones incluyen la distribución de un máximo de 5.000 sacos de arena, 10 por cada dirección que se repartirán continuando hasta enero.

Solamente en la semana pasada se entregaron 1.000 sacos de arena, según Ernie Fierro, ayudante de oficial de la preparación para emergencias en el Centro de Operaciones de Emergencia Lucille Roybal-Allard en Commerce (EOC). Distribuciones adicionales se llevarán a cabo el 14, 16 y 19 de diciembre.

La ciudad también ha hecho folletos de preparación para emergencias del Condado disponible en todos los contadores públicos y la cámara del consejo, según Rodríguez.

Los folletos incluyen información importante sobre qué hacer en caso de emergencia, armar un equipo de emergencia y dónde obtener ayuda.

El centro de operaciones de Commerce fue inaugurado en octubre de 2014 y se espera que juegue un papel vital en la respuesta regional a los desastres relacionados con El Niño.

La instalación está equipada con una fuente auxiliar de energía, un generador de refuerzo, espacio necesario adicional para ejecutar las operaciones y funciones del EOC, y otros equipos de emergencia y suministros para asegurarse que el personal de primeros auxilio de Commerce tengan una instalación totalmente funcional desde llevar a cabo las operaciones de respuesta de emergencia, según el sitio web.

También se está alentando a los residentes e interesados a inscribirse en Blackboard Connect para recibir alertas de emergencia gratuitas a través del teléfono celular. Durante las emergencias, el Ayuntamiento enviará mensajes importantes, en inglés y español, a los números de teléfono registrados. Las personas pueden inscribirse llamando al Departamento de Seguridad y Servicios a la Comunidad Pública al (323) 887-4460.

 

Montebello

Diciendo que la ciudad no quiere alarmar a los residentes, Danilo Batson director de obras públicas de Montebello le dijo a EGP que en este momento la ciudad no tiene planes para llevar a cabo reuniones especificas acerca de El Niño ni de enviar información de emergencia a los residentes de la ciudad.

En contraste con las ciudades vecinas, la página web de Montebello no tiene información o consejos de seguridad de emergencia de El Niño.

“No es que no estemos preocupados”, enfatizó Batson, señalando que las proyecciones para El Niño muestran las lluvias más fuertes que vienen al final del invierno. “El Condado ya está proporcionando una gran cantidad de información y no queremos duplicarlo”, dijo, y agregó que la información de emergencia del condado está disponible en el Ayuntamiento.

“No queremos alarmar a los residentes”, advirtió.

“Las únicas preguntas que recibimos son sobre sacos de arena”, explicó Batson.

La ciudad está distribuyendo sacos de arena dos veces al día, de lunes a jueves, en el 311 S. Greenwood Ave. Las distribuciones son entre 12 a 12:30pm y de 2 a 2:30pm.

Según Batson, ha habido una gran participación, especialmente en los días cuando hay amenaza de lluvia.

Algunas calles en las secciones industriales del sur de Montebello son más propensas a las inundaciones, según el director de obras públicas. En previsión de fuertes lluvias, el departamento ha contactado a las autoridades del condado para instarles a lidiar rápidamente con desagües con problemas, como los del bulevar Olympic Boulevard que causó inundaciones durante la última tormenta de lluvia pesada.

Las preocupaciones sobre posibles deslizamientos de tierra en Montebello Hills dañado por el fuego también se ha abordado, dijo Batson.

Le dijo a EGP que el desarrollador de la propiedad privada, Cook Hill Properties ha rociado con semillas la ladera quemada en un intento de crecer un poco de vegetación en el suelo ante las próximas lluvias.

Una presentación relacionada con El Niño podría llevarse a cabo el próximo año, de acuerdo con Baston, pero nada oficial ha sido planeado.

 

La próxima semana EGP revisa los preparativos para El Niño en la ciudad de Los Ángeles y consejos de cómo prepararse para la tormenta severa.

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Preparing for El Niño Power

December 10, 2015 by · Leave a Comment 

When El Niño weather conditions hit Southern California during the 1980s and 90s, freeways were jammed, neighborhoods flooded, power lines toppled and homes were damaged by the deluge of rain pounding the Southland for days without end.
Now, with the strong probability of an El Niño repeat performance this winter, federal, state and local officials are preparing for the “worst case scenario.”
On Wednesday, the Federal Emergency Management Agency (FEMA) Region 9 office released a Severe El Niño Disaster Response Plan for California, Arizona and Nevada. The agency also announced creation of a task force to identify issues, gaps and shortfalls to enhance the plan.

Lea este artículo en Español: Preparándose para la Fuerte Tormenta de El Niño

FEMA’s release states that one in five Californians lives in an area at risk of flooding. “All 58 counties in California have experienced at least one major flood event in the last 20 years.”
“Utilizing a ‘whole community’ approach to emergency management reinforces the fact that FEMA is only one part of our nation’s emergency management teams,” said Bob Fenton, FEMA Region 9 Administrator. “The exercise gives us an opportunity to learn from each other, and from experts in the areas where solutions will come from.”
As the federal agency is preparing for increased rainfall, heavy snow and high tides caused by unusually warm temperatures near the equator, local municipalities are also making preparations of their own for the strong El Niño weather expected to hit in the coming months.

 

The Los Angeles River may not be as empty in the coming months as scientists predict California and other states will be impacted by El Niño weather. (Photo by Fred Zermeno)

The Los Angeles River may not be as empty in the coming months as scientists predict California and other states will be impacted by El Niño weather. (Photo by Fred Zermeno)

Bell Gardens
The relatively flat city of Bell Gardens does not have to worry about landslides however the possibility of flooding has city officials concerned.
Like in most cities in Los Angeles County residents can pick up sandbags at the city yard and at the local Los Angeles County Fire department.
One area the city will be vigilant in particular is the lake at Ford Park. Though Public Works Director Chau L. Vu says the city has not had any issues with flooding at the location the department plans to continue staffing personnel to monitor the lake and other areas of concern following a storm.
“We canvass and patrol neighborhoods after rain to check on trees and branches that may have been taken down by the wind,” Vu explained.
Vu says Bell Gardens has been proactive year-round and kept up with the maintenance of storm water drains. The ongoing attention has paid off, as there has not been a sewer break in recent years.
Vu told EGP she is surprised that her office has not received calls from residents or business concerned with the possible winter storm.
“I think people may be skeptical about El Niño,” she said.
But according to the National Oceanic and Atmospheric Weather Administration there is a 95 percent chance California will experience El Niño weather conditions this winter.
Vu plans to send out a list to residents with tips on what homeowners can do to reduce the chance of flooding including clearing out gutters.
“We plan on beefing up our patrolling during this wet weather.”

Vernon
The city of Vernon’s Fire, Public Health and Public Works department also sent out its own list of storm recommendations to the city’s 1,800 business and all residential households. The mailer was accompanied by the county’s brochure on El Niño.
Vernon’s Public Works Director Kevin Wilson told EGP the city has good drainage on its streets and the Department has been consistently cleaning its entire inventory of city-owned and county-owned catch basins to reduce the potential of flooding during torrential rain events, he added.
“We typically only have some minor localized flooding during major rainfall events,” he said.
The almost exclusively industrial city wants its unique businesses community to be prepared. For businesses that may need an extra level of protection to their property in the event of rising water during winter rainstorms the city is providing sand and bags needed to make sandbags at the city’s fire stations and public works yards.
One of many things businesses must do is make sure they clean their roof sappers, emphasized Wilson.
If they don’t have their drainers cleaned that can lead to their roof collapsing which bring down sprinklers and ruins inventory, he explained.
“We need to be vigilant of that because that is always our number one problem,” said Wilson.
The close proximity to the Los Angeles River is something that Vernon must also consider.
Although Vernon Fire Chief Michael Wilson says the river has never overflowed the department has trained extensively every winter on swift water rescue.
The group of firefighters that compromise Vernon’s Urban Search and Rescue (USAR) squad is rated Type 1 Heavy Rescue, the highest certification awarded for USAR by the State of California Emergency Management Agency (CAL EMA). USAR is a multi hazard disciple utilized for a variety of emergencies or disasters including earthquakes, hurricanes, tornadoes, floods, terrorist activities and hazardous material releases.
The squad has seen all kinds of strange things come down the river that starts in Glendale including trucks, dogs and people, he added.
But the Fire Chief tells EGP he has yet to see the river overflow in the last 28 year he’s been with the city.
He also points out that the river is also crucial to getting the excess water out of the city.
“During the 97 El Niño it got high but never got over the bridge, it was definitely running extremely fast.”

El Niño is expected to bring heavy levels of snow to Southern California Mountains (EGP Photo by Fred Zermeno)

El Niño is expected to bring heavy levels of snow to Southern California Mountains (EGP Photo by Fred Zermeno)

Commerce
Torrential rains have in the past caused flooding in Commerce, causing traffic nightmares for commuters near some of the region’s busiest freeways, the 5 and the 710, and along railway overpasses.
Over the last few weeks, the city has been holding meetings to address potential trouble spots before the rain begins.
Sump pump stations have been installed in four major areas prone to flooding: Garfield Avenue and Ferguson Street; Washington Boulevard and I-5 freeway; Atlantic Boulevard and Sheila Street; and Eastern Avenue and South of Commerce Way.
“The sump pumps collect the water and then send it away to the storm drain,” explained Matthew Rodriguez, director of safety and community services.
“We ordered 48 additional barricades and 18 ‘flooded’ signs” to be placed in flood areas once they are targeted, he added.
Rodriguez said the city’s public works department has already inspected the roofs of all city-owned buildings to make sure they can withstand the heavy rains and found the Bristow Park center and library to be in need of immediate repair.
Public works Director Maryam Babaki told EGP completely replacing the roof will cost half a million dollars, noting that funding has not yet been committed. In the meantime, she said, the most damaged areas will be patched to get the facility through the rainy season and until funding can be secured.
According to Rodriguez, Commerce will refer the estimated 60 homeless people in the city to the Salvation Army’s 70-bed shelter in nearby Bell or connect them with the People Assisting the Homeless (PATH) agency in Los Angeles.
The city has also urged residents to clean rain gutters and drains to avoid roof collapses and flooding. Other precautions include the distribution of as many as 5,000 sandbags, 10 per address by January.
There were 1,000 sandbags given out last week alone, according to Ernie Fierro, assistant emergency preparedness officer at Commerce’s Lucille Roybal-Allard Emergency Operations Center. Additional distributions will take place Dec. 14, 16 and 19.
The City has also made the County’s emergency preparedness pamphlets available at all public counters and council chambers, according to Rodriguez.
The pamphlets include important information on what to do in an emergency, putting together an emergency kit and where to get help.
Commerce’s state-of-the-art Emergency Operations Center, opened in October 2014, is expected to play a vital role in the regional response to any El Nino related disasters.
The “state of the art” facility is equipped with an auxiliary power source, a back-up generator, additional needed space to execute EOC operations and functions.
Residents and stakeholders are also being encouraged to register with Blackboard Connect to receive free emergency alerts via cell phone. During emergencies, the City will send important messages, in English and Spanish, to registered phone numbers. People can register by calling the Public Safety and Community Services Department at (323) 887-4460.

Montebello
Saying the city does not want to alarm residents, Montebello Public Works Director Danilo Batson told EGP at this point the city has no plans to conduct El Niño-specific meetings or send out emergency information to city residents.
In contrast to neighboring cities, Montebello’s website has no El Niño emergency information or safety tips.
“It’s not that we’re not concerned,” emphasized Batson, pointing out that projections for El Niño show the heaviest rains coming in late winter. “The County is already providing a lot of information and we don’t want to duplicate it,” he said, adding that the county’s emergency information is available at City Hall.
“We don’t want to alarm residents,” he cautioned.
“The only questions we get are about sandbags,” Batson explained.
The city is distributing sandbags twice a day, Monday through Thursday, at the city yard located at 311 S. Greenwood Ave. Distributions are between 12-12:30 p.m. and 2-2:30 p.m.
According to Batson, there has been a big turnout, especially on days when there is threat of rain.
Some streets in the industrial sections of South Montebello are more prone to flooding, according to the public works director. In anticipation of heavy rains, the department has contacted county officials to urge them to quickly deal with backed up drains, like those on Olympic Boulevard that caused flooding during the last heavy rainstorm.
Concerns about potential landslides in the fire damaged Montebello Hills has also been addressed, Batson said.
He told EGP that the developer of the privately-owned property, Cook Hill Properties, has power-sprayed the burnt hillside with seeds in an attempt to grow some vegetation on the land ahead of coming rains.
An El Niño related presentation may be held sometime next year, according to Baston, but nothing official has been planned.

Next week EGP looks at El Niño  preparedness  in the city of Los Angeles and tips on how to prepare for a severe storm.

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