Outside Hearing Officer to Oversee Ethics Case Against LAUSD Board Member

October 19, 2017 by · Leave a Comment 

The Los Angeles City Ethics Commission opted Tuesday to bring in an outside hearing officer to oversee its case against Los Angeles Unified School District Board of Education member Refugio “Ref” Rodriguez and his cousin.

The commission did not directly respond to a request by Bradley Hertz, attorney for Rodriguez and Elizabeth Tinajero Melendrez, to stay the ethics case against them while they deal with the ongoing criminal case they are facing related to the same set of accusations.

Sergio Perez, the commission’s director of enforcement, told the panel that staying the ethics complaint case would be a more appropriate decision for the hearing officer to make.

“Because a question of a stay requires an understanding of the substantive facts related to the case and to the allegations, and an understanding of how the law applies to those facts, I do believe that this issue is not ripe for consideration. It is one that should be handled by the preliminary hearing officer or the hearing officer,” Perez said.

Rodriguez and Melendrez were charged last month with more than two dozen criminal counts for allegedly reimbursing nearly $25,000 to donors he listed on a campaign finance form. Rodriguez, a charter school founder, ran successfully for the school board in 2015 and was elected as its president over the summer.

LAUSD Boardmember Refugio "Ref" Rodriguez

LAUSD Boardmember Refugio “Ref” Rodriguez

After the charges came to light, Rodriguez stepped down as the board president but chose to retain his seat.

The criminal charges against Rodriguez and Melendrez stemmed from an investigation by the Ethics Commission after it received a whistleblower complaint in March 2015 about Rodriguez’s fund-raising activities.

The commissioners agreed to bring in an outside officer to conduct a preliminary and administrative hearing, which Perez estimates will take five days. The hearing is to be scheduled within four months of the selection of the hearing officer, according to Ethics Commission guidelines.

The commissioners rejected three other options: having one member of the commission serve as the officer; all members of the commission sitting as a hearing panel with an individual hearing officer presiding; and all the commission members convening as a hearing panel without an individual hearing officer presiding.

The commissioners voted unanimously for an outside officer after Commission President Jessica Levinson stated it was her preference and that it also is the most common choice. A preliminary hearing officer may not be necessary if neither side requests a preliminary hearing, but must be an individual, and that person can also serve as the administrative officer.

The Ethics Commission, which enforces city laws regarding governmental ethics, conflicts of interests, campaign financing and lobbying, has contracted with the California Office of Administrative Hearings for administrative law judges to serve as hearing officers.

The commission’s staff accused both Rodriguez and Melendrez of 25 acts each of laundering funds into Rodriguez’s campaign, and can levy a maximum penalty of $5,000 per violation or three times the amount of the money improperly reported or contributed.

According to Ethics Commission documents, shortly after Rodriguez began his campaign for the school board seat in November 2014, Rodriguez “provided $26,000 of his own money to Melendrez, his cousin and a key campaign volunteer, with instructions to funnel that money into his campaign account by asking family members to make contributions.”

“Melendrez enticed 25 family members and friends to make campaign contributions by telling them that their contributions would be reimbursed,” according to the Ethics Commission accusation. “The 25 contributions were made from Dec. 23-31, 2014, ranged from $775 to $1,100 each, and totaled $24,250. Melendrez fully reimbursed all 25 contributions using Rodriguez’s funds.

According to the Ethics Commission, Rodriguez filed a campaign disclosure statement on Jan. 12, 2015, and that statement included the 25 donations that had been reimbursed.

“In that statement, Rodriguez certified under penalty of perjury that he had raised a total of $51,001 in contributions from other people. However, nearly half of the reported funds were actually Rodriguez’s own money,” according to the commission documents.

Rodriguez was charged by the L.A. County District Attorney’s Office with one felony count each of conspiracy to commit assumed name contribution, perjury and procuring and offering a false or forged instrument. He is also charged with 25 misdemeanor counts of assumed name contribution.

He and Melendrez appeared in court in downtown Los Angeles on Sept. 13, but their arraignment was postponed until Oct. 24.

Rodriguez, 46, issued a statement saying he and his attorneys have been trying to “resolve the issues with the Los Angeles Ethics Commission for over two years.”

“I have cooperated with authorities and hope these issues will be resolved expeditiously and fairly,” Rodriguez said.

Rodriguez was elected in 2015 to the District 5 seat on the LAUSD board, representing areas including Atwater Village, Eagle Rock, Highland Park, Los Feliz, Mount Washington and Silver Lake. He is a co-founder of Partnerships to Uplift Communities, a series of charter schools in northeast Los Angeles and the northeastern San Fernando Valley.

Rodriguez is also facing a conflict-of-interest complaint with the state’s Fair Political Practices Commission filed by Partnerships to Uplift Communities over about $285,000 in payments that he authorized in 2014 from the charter organization to a nonprofit under his control, the Los Angeles Times reported this week.

Oficiales de Commerce se Disculpan Con Residentes y Discuten Multas

September 22, 2016 by · Leave a Comment 

Dos miembros del Consejo de la Ciudad de Commerce le pidieron perdón a los residentes de la ciudad en una reunión el martes, por violar leyes de conflictos de interés, resultando en multas de miles de dólares.

El alcalde Iván Altamirano y la alcalde temporal Tina Baca Del Río emitieron sus disculpas, asegurándoles a los residentes presentes que han aprendido su lección y no volverán a repetir las ofensas.

“Generé los problemas yo misma”, admitió Baca Del Río, “y quiero pedirle perdón a la comunidad por lo que he hecho”.

Baca Del Río inicialmente se enfrentó con una de las sanciones más altas emitidas por la Comisión De Prácticas Políticas Justas, $104,000. De acuerdo al FPPC, Baca Del Río ilegalmente transfirió fondos de su campaña a su cuenta de banco personal, usó la tarjeta de debito de su campaña para pagar por servicios relacionados con una renovación de cocina y repetidamente falló en reportar a tiempo y adecuadamente donaciones a su campaña. Bajo un acuerdo negociado, aprobado por la comisión la semana pasada, la multa de Baca Del Río fue reducida a $55,000. De esa cantidad, $40,000 serán permitidos que se paguen usando sus fondos de campaña.

El martes, Baca Del Río dijo que su procrastinación y el no tener acceso a sus cuentas de banco fueron la causa de su tardía en procesar sus donaciones, y no el engañar al público.

“Eso nunca fue mi intención”, trató de clarificar. “Fue un error enorme de mi parte”.

Altamirano también llegó a un acuerdo con el FPPC la semana pasada, acordando en pagar una multa de $15,500 para resolver sus tardanzas en declarar sus donaciones de campaña. Al igual, resolvió las alegaciones que lo culpaban en violar leyes de conflicto de interés por apuntar a su hermana a un puesto en la comisión de planificación de la ciudad. Por último, también se le acusaba de instalar una señal de alto cerca de una propiedad de alquiler que posee.

“Soy un hombre integro”, dijo Altamirano, invitando a cualquier residente con preguntas en reunirse personalmente con él.

Ambos oficiales electos culparon el cambio en leyes de campaña, que ocurrieron a media elección, por sus demoras en reportar sus declaraciones financieras. Ya que dijeron que no estaban enterados de los cambios.

Sin embargo, las disculpas no resonaron con los residentes presentes en la reunión, incluyendo a algunos que dijeron que los dos miembros deberían enfrentarse a cargos más rudos.

“Residentes, despiértense y vean la corrupción que está sucediendo”, exclamó Charles Calderón, quien viajó desde Sacramento para asistir la reunión del FPPC la semana pasada. “La Ciudad de Commerce merece mejor”, agregó.

De acuerdo a Altamirano, la investigación del FPPC, empezó un poco antes de su elección en el 2013. Él implicó que la investigación fue motivada por una queja sometida por uno de sus competidores quien perdió.

En una entrevista con EGP el martes, Altamirano defendió su participación en la instalación de la señal de alto cerca de su casa. La señal está ubicada en la intersección de la Avenida Fidelia y la Calle Jillson, a unos 150 pies de su propiedad. Él le dijo a EGP que los residentes del vecindario le imploraron que hiciera algo para impedir que los vehículos continuaran manejando velozmente por la intersección.

De acuerdo a Altamirano, él insistió en instalar la señal por razones de seguridad pública y no para incrementar el valor de su propiedad, como los oficiales del FPPC reclamaban.

“Ni sabía de que el hacer eso incrementaría el valor de mi casa”, dijo durante la reunión con EGP.

Altamirano también defendió el nombramiento de su hermana, Julissa Altamirano, y le dijo a EGP que ella es “una de las personas más inteligentes” que él conoce. A eso agregó que su hermana no tiene ningún problema en señalar cuando no está de acuerdo con sus decisiones.

Según Altamirano, no habría problema con el puesto que ocupa su hermana sino fuera por el sueldo de $50 que ella recibe cada mes, lo cual dijo que ella ha acordado en donar a una centro de ancianos en la ciudad.

El alcalde repetidamente aseguró que ha estado en contacto con el FPPC para determinar si la decisión de donar los $50 mensuales eliminará la violación de la ley. Si esto no fuera a ser, dijo que ella está dispuesta en resignar a su puesto en la comisión.

La comisión de planificación de la ciudad es uno de los grupos civiles más poderosos. Los comisionarios hacen recomendaciones al consejo respecto a ordenanzas municipales, proyectos de desarrollo y permisos.

Ya que Julissa también ha sido inquilina de Altamirano por 10 años, ella es considerada ser una fuente de ingresos para él. El FPPC determinó esto como una violación de la Ley de Reforma Política, la cual prohíbe a los oficiales públicos a votar en medidas relacionadas con intereses propios financieros.

De acuerdo a Altamirano, su caso fue juzgado con bases de otros en el pasado, por obligación, a pesar de que eran significativamente diferentes. Él también enfatizó que aunque Julissa es su hermana, ella toma sus decisiones independientemente. Por ejemplo, él le dijo a EGP que “ella votó en contra del desarrollo de Walmart al que él apoyaba”.

No obstante, él admitió que por precaución, no votará en la decisión de reelegirla.

“Pude haber dejado que esto continuara pero ya quiero dejarlo atrás”, dijo Altamirano, agregando que aceptó los descubrimientos del FPPC renuentemente.

La semana pasada, Calderón dijo que estaba colectando firmas para pedirle a la Fiscal del Distrito del Condado de Los Ángeles, Jackie Lacey, que reabran la investigación de Baca Del Río. El acusa a la alcalde temporal de abusar su poder como oficial electa y continuamente violar leyes de campaña y de conflictos de interés.

El martes, Baca del Río dijo que estaba limitada a lo que podía comentar por la posible investigación, pero continuó diciendo que también deberían de inspeccionar las acciones de otros miembros del consejo por igual, especialmente las de Hugo Argumedo.

Argumedo fue reelecto el año pasado después de completar una sentencia que le impidió ocupar un cargo público a causa de una declaración jurídica fraudulenta.

“Si me hacen responsable a mí, tienen que hacer responsables a todos los demás”, dijo Baca del Río.

Actualizado: 10/04/16: Clarifica que la “transferencia ilegal de fondos” y el uso de la tarjeta de debito de la campaña para pagar servicios relacionados con una remodelación de cocina son dos cuestiones separadas.

FPPC Approves Penalties Against Commerce Officials

September 15, 2016 by · Leave a Comment 

Despite residents demanding harsher penalties, the Fair Political Practices Commission (FPPC) today approved reduced fines against two Commerce officials accused of violating campaign-filing laws, among other charges.

The commission approved a $55,000 fine against Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca Del Rio, who initially faced one of the largest penalties ever issued by the FPPC  over allegations she had illegally transferred campaign funds into her personal bank account, used a campaign debit card to pay for a kitchen remodel and had failed to timely file and properly disclose contributions. Under the agreement, $15,000 of the fine must be paid out of her own pocket, the remainder can be paid using campaign funds and donations.

The commission also approved a $15,500 penalty against Mayor Ivan Altamirano. As EGP detailed in separate story published today, Altamirano is accused of  violating conflict of interest and campaign filing laws, including failing to file and properly disclose financial activity on pre-election campaign statements, late filing of 24-hour contribution reports and for voting on a matter the FFPC concluded he had a financial interest in.

Commere Mayor Ivan Altamirano, pictured above, at a city event earlier this year, is facing a $15,500 fine from the Fair Political Practices Commission. (City of Commerce)

Commerce Mayor Ivan Altamirano, pictured above, at a city event earlier this year, has agreed to pay a $15,500 fine levied by the state’s Fair Political Practices Commission. (City of Commerce)

The mayor is accused of using his position to get his sister appointed to the city’s planning commission and to get approval for the installation of a stop sign within 150 feet of his rental property.

The penalty amounts approved by the Commission are the result of negotiations between FPPC Enforcement Division officials and the Commerce elected officials. The recommendation by enforcement officials did not sit well with Commerce residents who asked commissioners to reject the settlements.

“I’m asking that you be a lot more firm,” said Richard Hernandez, a Commerce resident who traveled to Sacramento for the hearing. “Make this case an example, not just for Commerce but all the other cities, show them that you’re not going to show any type of tolerance for their violations.”

Hernandez added that other elected officials are following her, citing Altamirano’s troubles as an example. He told the Commission that Commerce residents had been harmed and deserved justice.

FPPC enforcement staff initially proposed a $104,000 default judgment against Baca Del Rio for 24 different violations of the Political Reform Act. The Act regulates campaign finances, conflict of interests, lobbying and ethics laws.

In a 500-page complaint against Baca Del Rio, the councilwoman was accused of illegally transferring $8,000 in campaign funds to her personal bank account and in a separate transaction using a campaign fund debit card to  pay for a kitchen remodel. Baca Del Rio claimed the transferred funds were reimbursement for a loan she had made to her campaign committee.

Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca Del Rio will pay a $55,000 fine to the FPPC. (City of Commerce)

Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca Del Rio will pay a $55,000 fine to the FPPC. (City of Commerce)

According to the FPPC’s Enforcement Division, however, there is no evidence she ever made such a loan.

Baca Del Rio was first elected to the Commerce City Council in 2005, but recalled in November 2008 only to be reelected a year later. She was most recently reelected in March 2013

Altamirano was appointed to the city council in March 2012 to fill the seat left vacant by former Councilman Robert Fierro who resigned after pleading guilty to a felony conspiracy charge. Altamirano was elected for the first time in March 2013.

The 5-member commission heavily discussed Baca Del Rio’s reduced fine during a meeting in August -that had been negotiated that same say – but voted 2-2 to hold the matter over until the full settlement agreement was in writing and available for the Commission to review. Commissioner Eric Casher, who ultimately voted in favor of the settlement, was not present at the previous meeting to cast his vote.

At the time, citing Baca Del Rio’s past problems and delayed response to the current action against her, the commissioners strongly stated they wanted to see all Baca Del Rio’s stipulations in writing before voting, adding they were reserving their right to reject the settlement agreement if not satisfied by its final form.

Today, Commissioner Maria Audero cast the lone vote against the settlement, saying Baca Del Rio had a history of  violating the rules and not reporting contributions, noting that although the Commerce councilwoman was fined in 2011 for many of the same violations, within months of stipulating “she would not do it again” she was again in violation. Audero said she supported issuing a more punitive fine based on her belief that Baca Del Rio had an “intent to disregard” the law.

Commerce resident Charles Calderon also spoke during the meeting, telling commissioners he was disappointed by their decision to approved the reduced penalty for Baca Del Rio, despite her having been fined for similar infractions in the past.

While both Hernandez and Calderon spoke against reduced fines for either of the elected officials, most of their criticism was directed at Baca Del Rio.

According to Calderon’s testimony, a number of residents are collecting signatures to hand over to Los Angeles County District Attorney Jackie Lacey asking that her office open an investigation into what he called Baca Del Rio’s abuse of power as an elected official, and her continuously violating campaign and conflict of interest laws.

Calderon said the ethics and campaign violations by the two sitting council members have harmed Commerce’s public image, claiming Commerce is now being bundled up with Southeast cities that have had a history of scandals involving politicians accused of corruption.

“Now we’re being compared to the cities of Bell and Vernon.” he told commissioners.

 

Updated: 10/04/16: Clarifies that Councilwoman Tina Baca Del Rio claimed the transfer of funds was repayment for a loan she made to her campaign, and to not to pay for a kitchen remodel as stated in an earlier version of this story. According to Baca Del Rio, it was she who brought her husband’s use of a campaign debit card to pay for services related to the personal kitchen remodel to the attention of the FPPC.

Segundo Oficial de Commerce es Multado por FPPC

September 15, 2016 by · Leave a Comment 

A tan solo dos meses después que la alcalde temporal de Commerce, Tina Baca del Río se enfrentó a una de las multas mayores emitidas por la Comisión de Prácticas Políticas Justas (FPPC), un segundo oficial electo también se enfrenta al FPPC.

Bajo un acuerdo negociado con el FPPC, el alcalde Iván Altamirano ha acordado a pagar $15,500 en multas por cinco violaciones del la Ley de Reforma Política. Estas incluyen el fallar en procesar archivos financieros y el no revelar correctamente su actividad financiera en su declaración de campaña de pre-elección. Al igual, se le acusa de no procesar sus contribuciones dentro de 24 horas y por votar en asuntos en los que el FPPC concluyó él tenía intereses financieros.

El acuerdo propuesto se presentó al consejo del FPPC el miércoles, 14 de septiembre, para una aprobación final. El panel también decidirá en aprobar o no una solución entre la agencia y Baca del Río reduciendo su multa de $104,000 a $55,000.

EGP intentó contactar a Altamirano para recibir su comentario al que él respondió por correo electrónico declarando, que “no tendrá ningún comentario hasta que el caso se cierre”.

Altamirano fue nombrado a ser parte del consejo de la ciudad en marzo del 2012 para llenar el puesto vacío del previo concejal, Robert Fierro, quien resignó después de declararse culpable a un cargo felonía por conspiración. Altamirano fue electo por primera vez en Marzo del 2013.

Al contrario de Baca del Río, quien es acusada de usar fondos de su campaña para uso personal, Altamirano es acusado de usar su posición para ayudar a su hermana a ser elegida a la Comisión de Planificación de la Ciudad y por participar en la aprobación de instalar una señal de alto cerca de su casa.

El alcalde de Commerce Iván Altamirano, fotografiado arriba en un evento de la ciudad a comienzos del año, se enfrenta a una multa de $15,500 de parte de la Comisión de Prácticas Políticas Justas. (City of Commerce)

El alcalde de Commerce Iván Altamirano, fotografiado arriba en un evento de la ciudad a comienzos del año, se enfrenta a una multa de $15,500 de parte de la Comisión de Prácticas Políticas Justas. (City of Commerce)

Como en la mayoría de ciudades, los miembros del Consejo de Commerce nominan a miembros de varias comités y consejos de la ciudad y en su mayor parte, los miembros del consejo aceptan.

Altamirano apuntó a su hermana, Julissa Altamirano, a la Comisión en noviembre del 2012. Ella volvió a ser nombrada en abril del 2013 y otra vez en abril del 2015, para servir dos años más. Durante todo el transcurso, ella recibía un pago de $50, el cual se les da a los comisarios.

Eso fue cuando el nombramiento aparece haber entrado en problemas con las leyes de conflicto de intereses.

Ya que Julissa es inquilina del alcalde, quien le ha pagado renta por 10 años, ella es considerada una fuente de ingreso de Altamirano, convirtiendo su nombramiento en una violación de la Ley de Reforma Política. La ley prohíbe a los oficiales públicos en votar en asuntos en los que ellos sepan tienen interés financiero.

Los nombramientos a los comités y consejos de la ciudad, son seguidamente vistos como privilegios políticos, resultando en ganancias en poder o monetarias para los nombrados.

En la reunión del consejo de la ciudad en el 2015, un residente de Commerce cuestionó el proceso en cómo se apuntan a los comisarios en la ciudad.

“¿Qué exactamente implica? ¿Cómo se decide?”, preguntó Sharon Basik. “¿Cuales son las calificaciones necesarias para ser nombrado?”, dijo.

La alcalde en esos tiempos, Lilia R. León, respondió que el consejo de la ciudad revisa todas las aplicaciones, pero señaló que los nombramientos a menudo son basados en las relaciones que tengan con miembros del consejo.

El FPPC también encontró faltas en Altamirano en el rol que jugó en la instalación de una señal de alto a 150 pies de su casa y propiedad de alquiler, a su vez revolcando un rechazo de la Comisión de Tráfico de Comercio en 2012. Ubicada en la intersección de la Avenida Filadelfia y la Calle Jillson.

Sin imperitos, Altamirano sometió una solicitud en 2014 para la instalación, y directamente al consejo de la ciudad en 2015 durante una reunión. El consejo aprobó la moción de retroceder la decisión originalmente hecha por la Comisión de Tráfico.

Entonces, Maryam Babaki, directora de Obras Públicas, dijo que su departamento había analizado el reporte de tráfico usado por la comisión, pero al usar sus propios criterios decidieron aprobar la instalación con el fin de reducir la congestión en el área.

“Ésta es la única calle que no tiene una señal de alto hacia la Calle Jillson y el Bulevar Washington”, dijo Altamirano. “Hay muchos carros que pasan a altas velocidades en estas zonas residenciales” agregó.

Altamirano continuó diciendo que una señal de alto había sido aprobada cerca de el hogar del entonces concejal Joe Aguilar.

“Recuerdo la Calle Leo, donde el concejal vivía, y tampoco tenía una señal”, dijo.

La concejal Denise Robles, en esos tiempos, pregunto el por qué se había tardado tanto en llevar la moción ante el concejo. Altamirano respondió que decidió hacerlo después de recibir más quejas de parte de sus vecinos.

“Dije que yo mismo instalaría el rotulo”, dijo Altamirano bromeando.

De acuerdo a Altamirano, el también había informado a los administradores de la ciudad que de otras intersecciones dónde también se necesitaban señales de alto.

El argumentó que las instalaciones se harían para proteger la seguridad pública, no para mejorar el valor de su propiedad.

Pero según el reclamo del FPPC, “Altamirano sabía o debía haber sabido que tenía un conflicto de interés inaceptable”. Y continua declarando que “Altamirano participó en decisiones con respecto a mejoramientos en el área en la cual reside y mal aplicó la excepción general pública”.

La excepción pública permite a un oficial a votar en asuntos en los que un segmento significativo de la populación de la ciudad se beneficie de su decisión.

Como indica el acuerdo de estipulación, “Altamirano ahora entiende las reglas y esta de acuerdo en seguirlas en el futuro”.

El resto de las violaciones surgen de su faya en entregar declaraciones financieras de su campaña pre-electoral en 2013. También incluyen su fracaso de revelar las cantidades de gastos que realizó durante su elección. De acuerdo a los documentos del FPPC, Altamirano y su comité “Amigos de Iván Altamirano” presentaron $11,054 en gastos cuando en realidad la cantidad fue de $14,237.

Ese año, Altamirano también falló en revelar 17 contribuciones de $1,000 cada una que se hicieron tarde, las cuales la Ley de Reforma Política requiere se procesen en 24 horas.

“Uno de los propósitos de la Reforma es prevenir conflictos de intereses entre los oficiales públicos”, lee el documento. “Otro propósito es proveer mecanismos de aplicación adecuadas para que la Reforma se respete”.

En 2011, Altamirano fue multado $200 por el FPPC por fallar en procesar una declaración de intereses económicos cuando sirvió en la Comisión de Planificación de la Ciudad, de acuerdo a documentos del FPPC.

El FPPC Considera Reducir Las Multas de La Concejal de Commerce

July 28, 2016 by · Leave a Comment 

A pesar de que se enfrenta a la multa más alta que se ha propuesto en contra de un funcionario elegido en sesión, la alcalde pro-tempore de la Ciudad de Commerce, Tina Baca Del Rio, podría recibir una reducción por medio de un acuerdo con la Comisión de Prácticas Políticas Justas (FPPC).

La multa originalmente dada de $104,000, acumulada por un total de 24 violaciones éticas durante su campaña en contra de la Ley de Reforma Política, podrá bajar a $55,000 si ella admite violar 12 de las 24 infracciones.

Baca Del Rio fue acusada de transferir ilegalmente un total de $8,000 recaudados durante su campaña a su cuenta bancaria personal y de usar el dinero para pagar gastos relacionados con la remodelación de una cocina. Al igual, ella también fue acusada de fallar en archivar las contribuciones y las declaraciones financieras de su campaña en el tiempo debido.

En 2011, EGP reportó que el FPPC multó a Baca Del Rio “después de concluir que sus practicas de archivo demostraban un ‘patrón de negligencia’” y la hicieron responsable de pagar $26,000 dentro de un total máximo de $35,000 en sanciones administrativas.

Durante una reunión del consejo de la Ciudad de Commerce, varios exigieron la renuncia de la también concejal de la ciudad, a noticias de las nuevas alegaciones. Esto, a únicamente dos días de la votación del FPPC en contra o a favor del nuevo acuerdo para Baca Del Rio. La ausencia de la concejal fue evidente, su primera falta a las reuniones desde el anuncio público de sus cargos.

“Tina Baca Del Rio necesita renunciar inmediatamente al concejo municipal”, dijo Charlie Calderon durante la sección de anuncios públicos en la reunión.

Hace unos días, la funcionaria había estado en Sacramento el mismo día en que el FPPC propuso el nuevo acuerdo. Al enterarse de que la concejal estaba en reuniones con oficiales de la división de ejecución, con posibilidades de alcanzar llegar a un acuerdo, el FPPC decidió retrasar la fecha en la cual tomarían su decisión.

En una carta escrita por Baca Del Rio, hacía la Comisión, ella declaró que tuvo temor al recibir la sanción ante la junta del consejo de la ciudad. Ella atribuyó su respuesta demorada a causa de que los reguladores electorales no pudieron encontrar un abogado razonable y calificado para representarla.

“Yo no supe que hacer y no entendí todo de lo que se me estaba acusando”, dijo Baca Del Rio en la carta. “Algunas de las alegaciones sí son ciertas pero hay varias que no son exactas”.

La funcionaria desmintió haber usado los fondos de su campaña inadecuadamente ya que alegó que ella misma pagó de regreso sus préstamos durante la campaña. Según las investigaciones del FPPC, no hay evidencia de eso.

En la misma carta, Baca Del Rio admitió a no seguir los protocolos establecidos por la Comisión para liquidar sus gastos, ya que dijo no haber leído el documento con las instrucciones con cuidado.

De acuerdo a un abogado del FPPC el acuerdo preliminar, que posiblemente reduzca la cantidad de las multas, requerirá que ella acepte 12 de los 24 cargos. La abogada principal del departamento encargado en el FPPC dijo que solamente una de las cuatro alegaciones por el uso indebido de los fondos de campaña serían eliminados. Ella recomendó que la decisión fuera movida para el 18 de agosto cuando tome lugar la próxima reunión para dar más tiempo a la finalización del acuerdo.

“Yo estaba lista para dar como hecha la decisión original de la Comisión dado al historial de este caso”, dijo Jodi Remke, presidenta de la Comisión. Ella señaló que ni ella ni los demás comisionados anticipaban un cambio a última hora.

“La solución debe de ser lo suficientemente firme para no dar cabida a ninguna duda”, dijo Remke.

Sin revelar los detalles del acuerdo preliminar, Galena West, jefa de la división de ejecución, dijo que el departamento favoreció el acuerdo con el fin de aliviar la carga de colecciones.

Los comisionados accedieron a analizar el caso de nuevo en 30 días, pero no antes reservar el derecho de rechazar cualquier acuerdo si determinan que las multas no son suficientes.

En la ciudad de Commerce, Sylvia Muñoz, ex concejal de la ciudad y rival de Baca Del Rio por mucho tiempo, ha preguntado repetidamente si la funcionaria renunciará o no.

“Queremos saber qué planean hacer el abogado o el secretario municipal al respecto”, dijo Muñoz antes de ser interrumpida por la concejal Lilia Leon recordándole que el consejo no está permitido a responder a comentarios públicos.

Las finanzas del concejal Hugo Argumedo también fueron cuestionadas durante la reunión cuando el ex trabajador de los parques de Commerce y ahora bloguero de Mayor Sam, Scott Johnson, leyó una carta de la Empresa de Consultoría Pólitica Leading Edge la cual reveló que Argumedo nunca usó o pagó por servicios de la empresa durante su campaña, como mencionan sus declaraciones financieras. Argumedo aseguró que él personalmente conoce al dueño del grupo empresario y que llegará al fondo de estas acusaciones.

“No estoy seguro a quien usted llamó o quién le dió esa información pero es incorrecto”, le dijo Argumedo a Johnson.

El declarar falsamente el uso de fondos obtenidos durante campañas es una violación de regulaciones electorales.

Argumedo fue elegido a ser parte del concejo por primera vez en 1996 pero se declaró culpable de cargos de un delito menor durante una demanda civil en 2010. Él fue prohibido de ejercer un puesto electoral durante tres años y fue reelecto en 2015.

Baca Del Rio fue primeramente elegida en 2005, destituida en 2008 y reelecta algunos meses después en 2009 y de nuevo en 2013.

Los comisionados del FPPC dijeron la semana pasada que esperan que Baca Del Rio pague por lo menos $55,000 en multas antes de que acuerden a una reducción. Regulaciones electorales prohíben que Baca Del Rio use fondos colectados durante su campaña para cubri las multas asociadas con sus violaciones. Las multas tendrán que ser pagadas con su propio dinero.

FPPC Considering Deal to Lower Councilwoman’s Fines

July 28, 2016 by · Leave a Comment 

Despite facing the largest proposed penalty ever against a sitting local elected official, Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca Del Rio could ultimately see her fine for campaign ethics violations reduced by nearly half under a tentative settlement agreement with the Fair Political Practices Commission.

Baca Del Rio is accused of illegally transferring $8,000 in campaign funds into her personal bank account, using campaign funds to pay for expenses related to a kitchen remodel and failing to file contributions and campaign statements in a timely manner.

Citing Baca Del Rio’s past history of similar violations and fines, the FPPC’s enforcement division proposed fining the councilwoman $104,000 for 24 violations of the Political Reform Act.

As reported by EGP in 2011, the FPPC fined Baca Del Rio “after concluding her filing practices showed a ‘pattern of negligence’ and ordered her to pay $26,000 out of a maximum of $35,000 in administrative penalties.

News of the new allegations prompted calls for Baca Del Rio’s ouster at the July 19 Commerce City Council meeting, just two days before FPPC commissioners were scheduled to vote on the fine recommendation. The councilwoman was noticeably absent at the meeting, the first since the FPPC’s allegations were made public.

“Tina Baca Del Rio should resign from the city council immediately,” demanded Charlie Calderon during the public comment portion of the meeting.

Baca Del Rio was in Sacramento July 21, the same day FPPC commissioners were scheduled to vote on the proposed fine. Informed that the councilwoman was meeting with enforcement division officials and a settlement deal could be in the works, commissioners agreed to push back their decision until later in the meeting.

In a July 18 letter to the Commission, Baca Del Rio states she was scared when served with the FPPC’s accusations before a Commerce council meeting, She attributed her unresponsiveness to election regulators to not being able to find a qualified attorney to represent her that she could afford.

“I did not know what to do and did not understand all of the allegations,” Baca Del Rio writes in the letter. “Some of the allegations were true, but there were also a number of inaccuracies,” her letter claims.

Baca Del Rio denied she misappropriated campaign funds, claiming to have been paying herself back for campaign loans. FPPC investigators said they found no evidence to support her claim.

In the letter, Baca Del Rio also admits to not following the FPPC’s process for challenging or settling the charges, writing that she was unaware she was required to submit a Notice of Defense.

“I did not really read that document carefully,” she confesses.

An FPPC attorney informed commissioners they had reached a tentative agreement with Baca Del Rio under which she would admit to 12 of the 24 charges against her, and pay a significantly reduced fine of $55,000. Only one of the four charges for misuse of campaign funds would be dropped, said Virginia Castillo, senior attorney for the department. Castillo asked the Commission to hold off its decision until their next meeting on Aug. 18, giving staff more time to finalize a formal agreement.

“I was prepared to accept the default decision order based on the history of this case,” responded Commission Chairwoman Jodi Remke, who pointed out that she and the other commissioners were not expecting a last minute settlement given the history of the case.

Commissioners expressed reluctance to allowing a settlement without assurances that the agreement was fully enforceable. In the past, officials in these types of cases would come with check in hand, noted Commissioner Gavin Wasserman.

“The settlement should be firm enough that there is no doubt to it,” emphasized Remke.

Without going into details of the tentative agreement, Enforcement Division Chief Galena West said the department encouraged the settlement because it took the burden off collections.

Commissioners agreed to take up the case again in 30 days, but not before reserving their right to reject the agreement if they conclude the penalties are not strong enough.

Back in Commerce, former city councilwoman Sylvia Munoz – a longtime political rival of Baca Del Rio — repeatedly asked the council and city staff whether Baca Del Rio was going to step down.

“The community would like to know what the attorney or city clerk are going to do about it,” she said.

The questioning prompted Councilwoman Lilia Leon to interrupt Munoz, reminding her that the council is not allowed to respond to public comments.

Councilman Hugo Argumedo’s campaign finances also came under attack during the meeting when former Commerce parks and recreation worker and Mayor Sam blog writer Scott Johnson, read for the record a letter he said was from the Leading Edge political consulting firm stating that Argumedo has never used or paid the firm for services as stated in his campaign disclosures. Argumedo responded to the allegations by assuring the gallery he personally knows the firm’s owner and would get to the bottom of the issue.

“I’m not sure who you called, who provided the information they gave you, but it seems to be inaccurate, it’s wrong,” he said.

Falsely reporting campaign donations or payments for services is a violation of election regulations.

Argumedo was first elected to the council in 1996 but pleaded guilty to a misdemeanor charge of signing a false statement during a civil lawsuit in 2010. He was barred from holding office for three years, and reelected in 2015 after his prohibition to holding office ended.

Baca Del Rio was first elected in 2005, recalled in 2008 and reelected a few months later in 2009 and again in 2013.

FPPC commissioners said last week that they expected Baca Del Rio to pay the $55,000 fine before they would agree to final approval of the reduced charges. Election regulations prohibits Baca Del Rio from using campaign funds to pay the portion of the penalties associated with the misappropriation charges; those funds have to be paid out of her own pocket.

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