Señalamientos Acusatorios Intensifican en Ciudad del Sureste

April 13, 2017 by · Leave a Comment 

Dos concejales veteranas de Bell Gardens, que hasta hace poco eran grandes amigas, aclararon el lunes que sus acusaciones mutuas de no estar aptas para el cargo, son “irreversibles”.

La tajada de reproches se hicieron públicas durante la reunión del consejo del 13 de marzo, cuando la concejal, Jennifer Rodríguez, acusó a la alcalde Pro Tem, Priscilla Flores, de no vivir en la ciudad que sirve, una violación de la ley electoral. El lunes, Flores respondió pidiendo una investigación de las finanzas de un grupo sin fines de lucro dirigido por Rodríguez.

Según Flores, ella ha recibido múltiples quejas de padres que participaron en “Heroes of Dreams” acusando a Rodríguez de cobrarles por viajes y clases que nunca ocurrieron.

Ella también acusó a Rodríguez de no incluir información relacionada con las finanzas de la organización sin fines de lucro en su Declaración de Interés Económico, una forma requerida por la Comisión de Prácticas Políticas Justas que debe ser presentada anualmente y es usada para determinar posibles conflictos de intereses.

“¿Dónde está ese dinero?”, preguntó Flores, estimando que el grupo ha colectado miles de dólares en pagos.

“Investiguen todo lo que quieran porque allí no hay nada”, respondió Rodríguez, desafiando a sus acusadores a revelarse. “Juro, por mi hija, que no gané ni un centavo”, dijo Rodríguez.

Rodríguez dijo que el estatus del grupo sin fines de lucro, Heroes of Dreams, creado para instruir a niños en actuaciones de escenario, sólo permaneció activo durante unos meses. Luego, ella le dijo a EGP que un abogado le está ayudando a completar documentos que no sabía que debía archivar.

Flores acusó a Rodríguez de violar las leyes de conflictos de intereses usando las instalaciones de la ciudad de forma gratuita para su beneficio económico. Más tarde le dijo a EGP, que las tarifas de alquiler de las instalaciones no deberían haber sido eliminadas para Rodríguez ya que implican que las actividades de su grupo son patrocinadas por la ciudad.

Según los registros de la ciudad, Rodríguez utilizó la instalación periódicamente durante el último sin cobro, tan reciente como diciembre de 2016.

(EGP photo by Nancy Martinez)

Jennifer Rodríguez, izquierda, concejal de Bell Gardens y alcalde pro tem, Priscilla Flores se acusan una a la otra durante una reunión del concejo. Foto de EGP por Nancy Martínez.

Chris Daste, Director de Recreación y Servicios Comunitarios, le dijo a EGP que “no es inusual” permitir que las instalaciones de la ciudad sean usadas gratuitamente para actividades que beneficien a la juventud local, con tal que sean para una buena causa y que no requieran de la presencia del personal de la ciudad.

Sin embargo, si el grupo se beneficia de la actividad, “eso sí sería un problema”, él dijo.

Rodríguez se burló de las afirmaciones de Flores, de que ella se embolsó el dinero, diciendo que a muchos de los niños no se les cobró ni un centavo.

“Al contrario, he sacado dinero de mi propio bolsillo”, ella dijo.

Rodríguez dijo a EGP que los fondos recaudados fueron utilizados para alquilar el espacio de estudio en Bell; el pago de renta del sitio ahora está retrasado.

Al igual, se quejó de que otros miembros del concejo han utilizado las instalaciones de la ciudad de forma gratuita y que nunca ha sido un problema hasta ahora.

La última serie de acusaciones se produjo después de que la ciudad presentó una queja, con la Corte Superior, que alega que Rodríguez “dejó vacante” su oficina después de faltar 10 de las 20 reuniones del consejo en 2016. Rodríguez sostiene que sus ausencias estaban relacionadas con una enfermedad crónica, pero se ha negado a presentar una prueba por temor a que se use en su contra.

Rodríguez actuó contra el esfuerzo de su expulso, lanzando una avalancha de acusaciones contra Flores y el concejal Pedro Aceituno. Ella exigió que se examine la legalidad de Aceituno de poseer dos cargos electos simultáneamente: él fue elegido para el Consejo de Distrito de Agua de la Cuenca Central en noviembre pasado.

En respuesta a las denuncias de Rodríguez sobre su residencia, Flores le pidió al personal de la ciudad, el lunes, que investigue y expongan sus hallazgos en la próxima reunión del consejo. “Aun si ella vivió allí por tan solo meses, eso sigue siendo una violación de la ley”, sostiene Rodríguez.

Según Flores, ella ha invertido en la propiedad de Downey pero nunca ha vivido allí.

El lunes, Flores enumeró las propiedades que Rodríguez posee fuera de Bell Gardens y acusó a la concejal de usar una propiedad de Flores, sin su consentimiento, para inscribir a su hijo en una escuela fuera de Bell Gardens. Rodríguez había señalado anteriormente que los hijos de Flores no asisten a escuelas en Bell Gardens.

Rodríguez se rió de las afirmaciones sobre el uso de la dirección de Flores. Ella defendió su decisión de enviar a su hijo a una escuela secundaria de Downey, diciendo que el clima político en el momento lo requirió.

“Quería protegerlo”, dijo, agregando que fue idea de Flores de usar su dirección.

Rodríguez le dijo a EGP que esperaba represalias y que de hecho esperaba más.

“Ya no me afectan” dijo ella. “Hace un par de meses tal vez sí, pero ya no”.

No obstante, ella dijo que de algo sí está segura. Rodríguez cree que el resto del concejo le acusará como lo han hecho con otros en el pasado, señalando que “la historia siempre se repite una y otra vez”.

“Dirán que empecé este drama … [y] sí”, dijo Rodríguez. “y aun hay mucho más que decir”.

Niños de Bell Gardens Descubren Sus Talentos Artísticos Escondidos

July 14, 2016 by · Leave a Comment 

Cuando Verónica Flores de 14 años de edad cantaba alguna canción de la ya fallecida Jenni Rivera, cantante de música regional mexicana, en secreto deseaba algún día también poder cantar para grandes audiencias, aunque su sueño parecía estar fuera de su alcance.

“Nunca cantaba en la escuela porque pensé que a la gente no les gustaría como cantaba”, la joven de Bell Gardens le dijo a EGP la semana pasada.

Eso cambió cuando descubrió Heroes of Dreams (Héroes de los Sueños), un grupo sin fines de lucro que enseña a niños de 7 a 15 años de edad a presentarse en el escenario.

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A través del grupo, Flores ha conocido a otros artistas jóvenes y talentosos que como a ella les gusta el mariachi y la música ranchera. La mayoría de ellos son de Bell Gardens y todos están interesados en cantar, bailar o actuar.

Horas de práctica cada semana para perfeccionar su arte, le ha dado a Flores y a los demás participantes la confianza que necesitan para tener éxito.

“Mi mayor reto fue bailar, pues no me gusta”, dijo Ashley Romero de 14 años. “Pero el baile era sólo [otra] habilidad muy escondida” dentro de mí, dijo sonriendo con orgullo.

La alcaldesa de Bell Gardens Jennifer Rodríguez, la concejal María Pulido y el premiado compositor Toby Sandoval fundaron el grupo en noviembre pasado en respuesta a la creciente disminución de los programas de arte disponibles en las zonas desfavorecidas.

“Nos enteramos de los recortes presupuestarios [en las escuelas] y una gran cantidad de programas que no están disponibles en nuestras áreas”, explicó Rodríguez.

Un grupo de jóvenes cantantes de Heroes of Dreams presentan una canción con el compositor Toby Sandoval en Bell Gardens. (EGP foto por Nancy Martínez)

Un grupo de jóvenes cantantes de Heroes of Dreams presentan una canción con el compositor Toby Sandoval en Bell Gardens. (EGP foto por Nancy Martínez)

El grupo se reúne durante unas horas dos o tres noches a la semana en el salón de baile del parque Veterans de Bell Gardens. Empiezan con estiramiento de los músculos y luego hacen ejercicios para fortalecer sus voces. El resto de la tarde podría implicar cantar junto a Sandoval con un teclado o practicar una coreografía y presencia en el escenario.

“Es realmente una introducción a las artes escénicas, sin costo alguno”, dijo Rodríguez.

El costo era un factor importante para la madre de Mariana Martínez. La pequeña cantante de Banda de 10 años de edad llega desde el sur de Los Ángeles para participar en el grupo porque no hay programas similares en su área.

“Esto le ayuda como cantante y le ha ayudado a aprender a bailar”, dijo su madre Teresa Morales. “Y como es gratis nos ayuda a nosotros también”.

La misión de la organización no lucrativa es para guiar a los jóvenes no privilegiados que tienen un interés en la industria del entretenimiento.

Desde su creación, el grupo se ha dedicado a descubrir jóvenes talentos que de otro modo no tendrían acceso a las artes escénicas.

“En realidad, este tipo de clases no están a su alcance”, dijo Sandoval, antes de enumerar las clases separadas que cada estudiante tendría que tomar incluyendo piano, canto y actuación para igualar las enseñanzas que se imparten en Heroes of Dreams.

En la comunidad predominantemente de clase trabajadora de Bell Gardens, el alto costo de las clases que se ofrecen en otros lugares a menudo impide a los padres animar a sus hijos a explorar su pasión, explica Pulido.

Ella dijo que los padres trabajan duro para pagar sus cuentas y por lo general tienen que pensar largo y tendido acerca de donde van a gastar el “dinero extra”.

“Deberían de gastarlo en el canto o en comprar ropa para sus hijos”, Pulido le dijo a EGP explicando, “Es por eso que en una ciudad como Bell Gardens queremos mantenerlo gratis” para quienes deseen asistir.

Los futuros artistas han superado la timidez y el miedo escénico, mientras cantan las canciones populares mexicanas como “La Bruja” y “La Llorona”.

“Vi a muchos de mis amigos tímidos salir de sus cascarones porque no se sintieron juzgados”, dijo Andania Barraza, de 13 años, que pasó de cantar a puerta cerrada a cantar y bailar en frente de una audiencia.

Aunque no todos los participantes están interesados en una carrera en la industria del entretenimiento, los que están sienten que trabajar con un compositor conocido como Sandoval es una ventaja definitiva. Sandoval ha trabajado con Paulina Rubio, Black Eyed Peas, Laura Pausini, Pilar Montenegro, Pedro Fernández, Banda Machos, Manny D y Sergio Vega, y otras celebridades.

“Él tiene conexiones con las que tal vez nos podría conectar”, dijo Alex Escopeda, 14, quien sueña con ser un actor.

Unos cuantos de los participantes ya han tenido experiencia compitiendo por papeles protagonistas como parte de la “La Voz Kids”, que tiene la versión en inglés “The Voice Kids” popular en Alemania, Holanda y Finlandia, pero pospuesto indefinidamente por la cadena NBC para transmitirse en EE.UU.

La mitad de los miembros de Heroes of Dreams ya tienen experiencia y han participado anteriormente en audiciones para comerciales, programas de televisión y grupos de baile obteniendo papeles en el programa “Sábado Gigante” cuando aun estaba al aire, y “Despierta América”.

El grupo es como una familia, dice Rodríguez, señalando que tienen competencia en la puerta, creando un lugar de apoyo e inspiración.

“Toby me está ayudando a prepararme a cantar pero al escuchar a Verónica [Flores] y Ashley [Romero] cantar me hace querer ser una mejor cantante”, revela la hija de Rodríguez, Génesis de 9 años.

Los que al principio se sentían como extraños, dicen que ahora se sienten parte del grupo.

“El primer día no quería conocer a nadie”, recuerda Michael Orozco de 8 años de edad. “Estaba nervioso, estaba solo, pero ya tengo nuevos amigos”.

El objetivo de la organización no lucrativa es continuar ofreciendo clases gratuitas a los niños mientras que intenta conseguir el dinero para pagar un estudio a tiempo completo, vestuario, iluminación y más instructores. En la actualidad, todos los que trabajan con los niños ofrecen su tiempo como voluntarios.

“Es nuestra obligación de hacer una diferencia en las vidas de estos niños”, Sandoval le dijo a EGP. “No hay ningún niño que no haya cambiado desde el momento en que entró aquí”.

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Twitter @nancyreporting

nmartinez@egpnews.com

Bell Gardens Youth Discover Hidden Talents

July 14, 2016 by · 1 Comment 

When 14-year-old Veronica Flores would belt out a song by the now deceased Mexican-American singer Jenni Rivera, she secretly hoped that one day she too would perform to large audiences, but believed her dream was probably out of reach.

“I would never sing at school because I thought people would not like that I sang,” the Bell Gardens teen told EGP last week.

That changed when she found Heroes of Dreams, a nonprofit group that teaches 7- to 15-year-olds how to perform on stage.

Through the group, Flores has met other young talented artists who like her love mariachi and ranchera music. Most of them are from Bell Gardens and all are interested in singing, dancing or acting.

Hours of practice each week honing their craft has given Flores and the other participants the confidence they need to succeed.

“My biggest challenge was dance, I just didn’t like it,” said 14-year-old Ashley Romero. “But dancing was just [another] skill very hidden” inside me, she said, beaming with pride.

Bell Gardens Mayor Jennifer Rodriguez, Councilwoman Maria Pulido and award-winning composer Toby Sandoval founded the group last November in response to the growing decline in arts programs available in underprivileged areas.

“We noticed the budget cuts [at schools] and a lot of programs not available in our areas,” explained Rodriguez.

The group meets for a few hours two to three nights a week in the Bell Gardens Veterans Park dance room. They start by stretching their muscles and then do exercises to strengthen their vocal chords. The rest of the evening could involve singing alongside Sandoval’s keyboard or going over choreography and stage presence.

“It’s really an intro to the performing arts, at no cost,” said Rodriguez.

Cost was an important factor for the mother of ten-year-old Mariana Martinez. The young Banda singer travels from South Los Angeles to take part in the group because there are no programs like it in her area.

Young singers with Heroes of Dreams strengthen their vocal cords during a music lesson in Bell Gardens. (EGP photo by Nancy Martinez)

Young singers with Heroes of Dreams strengthen their vocal cords during a music lesson in Bell Gardens. (EGP photo by Nancy Martinez)

“This helps her as a singer and has helped her learn how to dance,” said her mother Teresa Morales in Spanish. “And because it’s free it helps us too.”

The nonprofit’s mission is to mentor underprivileged-youth who have an interest in the entertainment industry.

Since its inception, the group has been dedicated to discovering talented youth who otherwise would not have access to the performing arts.

“In reality, these types of lessons are not in their reach,” said Sandoval, before listing the separate classes each student would have to take including piano, singing and acting to equate the lessons taught at Heroes of Dreams.

In predominately blue-collar community Bell Gardens, the high cost of lessons offered elsewhere often prevents parents from encouraging their children to explore their passion, explains Pulido.

She said parents work hard to pay their bills and usually have to think long and hard about where they will spend any “extra money.”

“Should they spend it on singing or buying clothes for their children,” Pulido told EGP, explaining “That’s why in a city like Bell Gardens we want to keep it free” to attend.

The stars in the making have overcome shyness and stage fright while singing along to Mexican folk songs like “La Bruja” (The Witch) and “La Llorona” (The Weeping Woman).

“I saw many of my shy friends come out of their shells because they didn’t feel judged,” said Andania Barraza, 13, who went from singing behind closed doors to singing and dancing in front of an audience.

(EGP photo by Nancy Martinez)

(EGP photo by Nancy Martinez)

While not all the participants are interested in a career in the entertainment industry, those who are feel that working with a well-known composer like Sandoval is a definite advantage.

Sandoval has worked with Paulina Rubio, Black Eyed Peas, Laura Pausini, Pilar Montenegro, Pedro Fernandez, Banda Macho, Manny D and Sergio Vega, and other celebrities.

“He has connections that maybe we can later connect with,” ventured Alex Escopeda, 14, who dreams of being an actor.

A handful of the participants have already had experience competing for starring roles as part of “Voz Kids,” the Spanish-version of the music competition show “The Voice Kids,” popular in Germany, Holland and Finland, but postponed indefinitely by NBC for broadcast in the U.S.

Half of the Heroes of Dreams members have already gone on auditions for commercials, TV shows and dance teams with several landing gigs on Spanish-language network shows such as “Sabado Gigante” and  “Despierta America.”

The group is like a family, says Rodriguez, pointing out that they leave competition at the door, creating a place of support and inspiration.

“Toby is helping me prepare to sing but hearing Veronica [Flores] and Ashley [Romero] sing makes me want to become a better singer,” notes Rodriguez’ 9-year-old daughter Genesis.

Those who initially felt like outsiders, say they now feel like fit in.

“The first day I didn’t want to meet anyone,” recalls 8-year-old Michael Orozco. “I was nervous, I was by myself, but I made new friends.”

The nonprofit’s goal is to continue to offer free lessons to children while trying to raise the money to pay for a full time studio, costumes, lighting and more instructors. Currently, everyone who works with the children volunteers their time.

“It’s our obligation to make a difference in the lives of these children,” Sandoval told EGP in Spanish. “There isn’t a child here that has not changed since they first stepped in.”

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