Seniors Feel They Were Duped Into Attending Senior Center Meeting

August 28, 2014 by · 1 Comment 

It was advertised as a meeting to discuss how to spend money earmarked for improvements to the Highland Park Senior Center, but according to seniors at the meeting, the proposed changes have nothing to with them or what they need.

Hosted by Los Angeles Council District 14 and the Dept. of Recreations and Parks, Monday’s meeting quickly dissolved into confusion, followed by anger, when seniors learned that the improvements would not be made to the interior of their center, but to the area surrounding the center.

At issue was how to best spend $214,000 in funding at the center located where Figueroa Street and York Boulevard converge. To the frustration of the 50 or so people, mostly seniors, at the meeting, staff representing Councilman Jose Huizar and parks and recreation told the group they were not there to discuss problems with toilets or furniture upgrades, but about adding improvements to the exterior such as outdoor exercise equipment.

CD-14 staffer Nate Hayward, right, explains plans for upgrades to Highland Park Senior Center. (EGP photo by Jacqueline García)

CD-14 staffer Nate Hayward, right, explains plans for upgrades to Highland Park Senior Center. (EGP photo by Jacqueline García)

“Why do we want fitness equipment if the toilets don’t work?” responded one angry seniors

It was a sentiment echoed by others, including several seniors who said they don’t use the area now and have no plans to in the future, even if improvements are made.

Proposed upgrades could also include new outdoor benches, landscaping and an area for a Christmas tree lighting. The plan also includes replacing half the parking lot located adjacent to York and Figueroa with green space.

“We are looking to have an area [that’s] less of a parking lot and more of a park for people to walk around,” explained CD-14 staffer Nate Hayward. “There will also be a location for monument signs and the name of the park,” added Androohy Avenessian, parks and recreation architectural associate.

None of the ideas, however, generated much interest among the seniors who were more focused on how they were “deceived” into attending the meeting than giving input, which they made clear by refusing to draw what they would like to see on maps of the park set out by the city.

Why are we here, the seniors repeatedly questioned. This meeting isn’t about helping seniors, it’s about the larger community and should have been advertised that way, several people said.

In reality, none of the funds are going to be used for upgrades to the “deteriorating” center, or its woefully inadequate programs for seniors, several people lamented.

“Why do you use the name of the senior center [to discuss] improvements that we won’t use?” said another upset senior after viewing satellite images showing only the northeast side of the park, an area adjacent to a newly opened Starbucks.

“Is it for the seniors or for the Highland Park community?” another senior wanted to know.

Hearing that Starbucks and the property’s owner donated $20,000 each – $40,000 in total – of the $214,000 to be spent on upgrades only seemed to further convince the unhappy gathering that the plan all along was to make improvements that would benefit the Starbucks location, which several media outlets recently dubbed the most “depressing” Starbucks in the coffee chain.

“We are saying that this is not for our benefit, this is [for] a business. They want more money” to make the area around them more attractive, said Irene Carrillo, who has been going to the center for 15 years.

“They rent [the senior center area] for a church, now the Starbucks [because] they need beautification, they rent it to the Christmas tree sales people, and what do we get?” she questioned speakers angrily.

Dan Mellankoff owns the property where the Starbucks is located. He told EGP that he agrees with the seniors and thinks “It’s good that they address their concerns because that means that [the area] will be better.”

Earlier this year, Huizar announced that he had secured a $150,000 Community Development Block Grant (CDBG) under his Clean Streets initiative to fix the Highland Park Senior Center and area surrounding it. Another $15,000 was added from Quimby development and a donation of $9,000 was given by HBO’s “Togetherness,” a TV series that films regularly in Northeast L.A. The $40,000 donation from Starbucks and Mellankoff was added to the revenue.

People often have different visions about how funds should be spent, and that’s why districts hold these types of meetings, Huizar spokesman Rick Coca told EGP about the need for the meeting.

“Look at York Park, people asked for it and they got it,” said Coca. “It is very important to notice the improvements that have been done,” he said. “People need to talk so we can hear them,” he added.

Which is exactly what seniors attempted to do Monday.

When are you going to fix the floors, paint, replace broken chairs and renovate the kitchen, they wanted to know. Make it easier for seniors with mobility problems to get inside, they said, only to be told that those discussions would have to take place at another time.

Tina Hamilton has been going to the Highland Park Senior Center for 25 years and told EGP that the money available should be used to fix the interior of the center. “We have people in walkers, we need the fitness equipment to do leg exercise, but [in] here,” not 200 feet away, she said.

Garvanza resident Charles Miller said seniors need a “safe drop off” point and people who use public transportation need safe sidewalks. A reasonable amount of the money should be spent to improve the accessibility of the center, Miller said. “We asked Starbucks for a concession to fix that area and to help us fix it,” he said.

Responding to the dust up, Huizar, who was not at the meeting, told EGP via email that there are plans to make many of the upgrades seniors are requesting.

“In my short time as their representative since redistricting, my office has brought a renewed focus to bring much-needed improvements to the Highland Park Senior Center,” the councilman said. He cited repairs that have resulted in seniors no longer having to “dodge dangerous cracks and uneven sidewalks.”

Huizar said he plans to work with seniors and the community at large “to bring necessary upgrades, such as remodeling the bathrooms, building ADA ramps and an access walkway to the center itself.”

He said his office will work with seniors to indentify problems and provide for the other areas at the center not covered by the current funding guidelines.

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Twitter @jackieguzman
jgarcia@egpnews.com

Personas Mayores Quedan Desilusionadas Ante Reunión

August 28, 2014 by · Leave a Comment 

Pese a que fue anunciada como una reunión para discutir cómo gastar el dinero reservado para mejoras del Centro de Personas Mayores en Highland Park, los presentes objetaron que los cambios propuestos no tenían nada que ver con lo que ellos necesitan.

Presentado por la oficina del Distrito del Consejo 14 y el Dept. de Recreación y Parques, la reunión del lunes rápidamente se tornó en confusión, seguida por enojo, cuando los ancianos fueron notificados que las mejoras no ocurrirían dentro del interior del centro, pero en un área cercana en el parque.

Originalmente, se hablaría de cómo gastar apropiadamente los $214,000 en fondos para el centro localizado en las esquinas de la Calle Figueroa y el Boulevard York. Pero para la desilusión de las casi 50 personas—la mayoría de la tercera edad—los representantes de CD-14 y de Recreaciones y Parques les dijeron que ellos no estaban ahí para discutir problemas de baños o muebles nuevos, más bien para hablar sobre los arreglos del exterior tales como equipo de ejercicios en el parque.

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“¿Para que queremos equipo de ejercicio si los retretes no sirven?” respondió una de las señoras presentes. Esta queja se hizo eco por muchos de los asistentes a la reunión, incluyendo a varios que no utilizan el área y no planean utilizarla en el futuro, aunque se hicieran las mejoras.

El plan presentado propone tener nuevas bancas, una área verde y un área para poner un árbol de navidad para tener la festividad en Highland Park.

“Estamos contemplando un área [que sea] menos espacio de estacionamiento y más espacio para que las personas caminen”, explicó Nate Hayward, personal de CD-14. “También habrá un espacio para monumentos y para poner el nombre del parque”, agregó Androohy Avenessian, asociada de arquitectos con Recreaciones y Parques.

Ninguna de las ideas generaron gran interés entre las personas mayores quienes estaban más enfocados en como fueron “engañados” para asistir a la reunión que en dar sus opiniones. Sus preocupaciones ya habían sido explicadas, incluso antes de que se les pidiera dibujaran los cambios deseados sobre unos mapas que trajeron los organizadores.

¿Para que estamos aquí?, preguntaron una y otra vez las personas de la tercera edad. La reunión no se trata acerca de ayudar a los ancianos, es más acerca de la comunidad y así debieron haberlo mencionado, repitieron varias personas.

En realidad, ninguno de los fondos serán utilizados para  las mejoras del “deteriorado” centro o en sus programas faltos de actividades para los ancianos, se lamentaron varias personas.

“¿Porqué utilizan el nombre del Centro de Ancianos [para discutir] mejoras que nosotros no usaremos?” dijo otro anciano después de ver las imágenes satelitales del mapa mostrando solamente la parte noreste del parque, adyacente al nuevo Starbucks.

Miembros del Centro de Personas Mayores revisan una foto de satelite mostrando el lugar donde serán las mejoras y el Centro no esta incluido. (EGP foto por Jacqueline García)

Miembros del Centro de Personas Mayores revisan una foto de satelite mostrando el lugar donde serán las mejoras y el Centro no esta incluido. (EGP foto por Jacqueline García)

“¿Es para las personas mayores o es para la comunidad de Highland Park?” otra señora quiso saber.

Al escuchar que Starbucks y el dueño de la propiedad donaron $20,000 cada uno—$40,000 en total—de los $214,000 que se gastarán en mejoras, más se convencieron los asistentes que el plan estaba propuesto para mejorar la localidad donde esta el Starbucks, el cual ha sido nombrado en varios reportajes como el Starbucks más “triste” de la cadena.

“Estamos diciendo que esto no es para nuestro beneficio, es puro negocio. Quieren dinero” para hacer que el área cerca de la tienda se vea más atractiva, dijo Irene Carrillo, quien ha asistido al centro por los pasados 15 años.

“Ellos rentan aquí [el centro] para una iglesia, ahora el Starbucks [porque] necesitan que se vea más bonito, lo rentan a una persona que vende los árboles de navidad, ¿Y qué obtenemos nosotros? Cuestionó muy molesta Carrillo.

Dan Mellankoff quien es dueño de la propiedad donde esta localizado el Starbucks le dijo a EGP que él esta de acuerdo con lo que las personas mayores opinan. “Es bueno que hablen sobre sus preocupaciones porque significa que [el área] estará mejor”.

A principios de año Huizar anunció que había asegurado un fondo federal de $150,000 por parte de Community Development Block Grant (CDBG) bajo su iniciativa de Calles Limpias para arreglar en Centro de Personas Mayores y el área que lo rodea. Otros $15,000 fueron agregados de parte de Quimby development y una donación más de $9,000 por parte de “Togetherness” HBO, un programa que se filma regularmente en el área de Highland Park. Por último, la donación de $40,000 por parte de Mellankoff y Starbucks se agregó al fondo.

La gente usualmente tiene visiones diferentes sobre como deberían utilizarse los fondos y es por eso que los distritos hacen estas reuniones, Rick Coca portavoz de Huizar, le dijo a EGP.

“Mira el Parque York, la gente lo pidió y se les esta dando”, dijo Coca. “La gente tiene que hablar para que los escuchemos,” agregó.

Es exactamente lo que el lunes intentaron hacer los miembros del Centro de Personas Mayores.

¿Cuando van a arreglar los pisos, la pintura, reemplazar las sillas viejas y renovar la cocina? los ancianos querían saber. Hay una necesidad de ayuda para las personas con problemas para caminar, agregaron. Sin embargo, se les repitió que esas discusiones se hablarían en otra ocasión.

Tina Hamilton ha estado asistiendo al centro por los pasados 25 años y le dijo a EGP que el dinero disponible debería ser utilizado para arreglar el interior del centro. “Tenemos personas en andaderas, ellos necesitan el equipo de ejercicios para sus piernas pero aquí [en el centro]” no como a 200 pies de distancia, agregó.

Charles Miller, residente de Garvanza dijo que las personas mayores necesitan un área con “bajada segura” y para la gente que utiliza la transportación pública necesitan aceras seguras. Una cantidad razonable del dinero será utilizada para arreglar el centro, Miller le dijo a EGP. “Le pedimos a Starbucks por una concesión para arreglar esa área y que nos ayuden”, agregó.

Respondiendo al bombardeo de quejas, Huizar, quien no estuvo presente en la reunión, le dijo a EGP vía email que hay planes para hacer muchas de las mejoras que las personas mayores están solicitando.

“En mi corto periodo como su representante, desde la reordenación [de distritos], mi oficina tiene un enfoque para hacer las tan necesitadas mejoras en el Centro de Personas Mayores de Highland Park”, dijo el concejal. Citó reparaciones que han resultado positivas para los ancianos quienes ya no tienen que estar “brincando por grietas peligrosas ni aceras deformes”.

Huizar dijo que él planea trabajar con las personas de la tercera edad y la comunidad “para traer las mejoras necesarias, tales como remodelar los baños, agregar rampas [en el centro] y un camino que tenga acceso al centro”.

Dijo que su oficina trabajará con las personas del centro para que lo ayuden a identificar las necesidades y para cubrir otras áreas que actualmente no son parte de los fondos.

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