Changes to 1-710 Corridor Will Be Hardest on Low-Income Areas

October 26, 2017 by · 1 Comment 

Monday was the last day to submit comments on the draft version of an environmental report for a project to improve traffic congestion and air pollution along a stretch of the 710 (Long Beach) Freeway that includes Bell Gardens, Commerce and East Los Angeles. At a public meeting last Wednesday with the transportation agencies overseeing the project, resident after resident angrily said they are tired of not being listened to and their East Los Angeles neighborhoods being forced to absorb the brunt of the region’s transportation problems.

About 300 people attended the meeting Oct. 18 at Humphreys Avenue Elementary School hosted by Los Angeles County Supervisor Hilda Solis. The supervisor had arranged for the two lead agencies on the project, Caltrans and the Los Angeles County Metropolitan Transportation Authority (Metro), to answer questions related to the Recirculated Draft Environmental Impact Report for the I-710 Corridor Project that, among other things, includes the possible taking of some homes located along a stretch of the freeway in East Los Angeles.

Solis represents neighborhoods and cities in the project area and sits on Metro’s Board of Directors. She briefly circulated among the crowd before the start of the meeting, which she opened by saying her office, Caltrans and Metro are committed to working with the community, but then left before the public comment portion of the meeting.

The I-710 is a major good carrier. (Source: Recirculated Draft Environmental Impact Report for the I-710 Corridor Project )

The I-710 is a major good carrier. (Source: Recirculated Draft Environmental Impact Report for the I-710 Corridor Project )

Planning has been underway for years. The initial Draft EIR was circulated for public review in 2012. According to its Executive Summery, the Draft EIR currently under review was revised “Based on the feedback received during the 2012 public circulation period,” and changes in “key traffic conditions.” As a result, new building alternatives were added, according to the report.

Eastside residents have long feared Caltrans and Metro would take homes in their neighborhoods for the project and the alternatives added show it could happen.

If chosen, Options 3A and 3B under Alternatives 5 and 7 respectively, would hit residents on Sydney Drive in unincorporated East L.A. near the Commerce border the hardest. Dozens of homes could be slated for removal or the freeway widened to within a few feet of their front door step.

Also potentially impacted are residents in the Ayers neighborhood in Commerce, but last week the attention was on East Los Angeles, where the crowd had one message for transportation officials, “Leave East L.A. alone.”

Residents have been silent long enough, said Guadalupe Arellano, who has lived in East L.A. for 45 years.

“It’s time we speak up,” Arellano said. “These projects don’t benefit our community.”

According to the presentation by Metro spokesman Ernesto Chavez, the I-710 project will improve traffic safety, air quality and prepare for growth in the goods movement. It would also improve public health by reducing air pollutants from trucks through the I-710 Clean Emissions Trucks Program.

The damaging health impacts from the diesel trucks and cars traveling through the area have long been a concern, including among residents who are now protesting the plans that transportation officials say will improve air quality in the region.

Andy Padilla, a 55-year resident of East L.A., angrily spoke about the injustice his community continues to deal with from government agencies.

Sup. Hilda Solis speaks at East L.A. community meeting she hosted to give residents information about the I-710 Corridor Project Draft EIR. (photo courtesy of the Office of Sup. Hilda Solis)

Sup. Hilda Solis speaks at East L.A. community meeting she hosted to give residents information about the I-710 Corridor Project Draft EIR. (photo courtesy of the Office of Sup. Hilda Solis)

“It’s always the minority group that has to stand back,” Padilla said, noting that plans to expand the I-710 north through Pasadena and San Marino were scrapped because those more financially well-to-do communities didn’t want the disruption to their communities.

“We have a voice, that’s our financial backing.” Padilla said.

The sense of injustice is not without merit. It’s even acknowledged in the Draft EIR (S.5.3.3 – Environmental Justice Build Alternatives), which cites “disproportionately high impact and adverse impacts on minority and low-income populations in the Study Area,” even after taking into account the overall “beneficial effects” of the project “on the surrounding communities and I-710 corridor users when compared with current conditions.”

Funding to “alleviate project-related impacts to environmental justice communities” is recommended.

Stories of pets dying, children having asthma and families fighting for their homes, circulated the auditorium before and after the meeting and during public testimony.

Words of frustration, sorrow and tears of anger were expressed by residents, as some complained their supervisor and chief elected representative for the project had already left the room.

Los Angeles Unified School District teacher Juan Vasquez leads the grassroots Sydney Drive Neighborhood Group, which has been very vocal about its opposition to the taking of homes in their neighborhood. He has also been critical of what he sees as Solis’ failure to engage directly with residents who could be displaced. “Where is she,” he said angrily after the meeting.

“I’m glad we had this meeting, but she needs to be here,” Vazquez said. “Her staff can only do so much, she’s our voice. Her presence matters.”

At least half a dozen members of the supervisor’s staff were present during the meeting and actively engaged with the residents, responding to their inquiries and comments.

Solis said in an email that her office facilitated last week’s public meeting to ensure maximum participation by the community. She said they secured the meeting location, headphones for simultaneous translations, note-takers and a court reporter to make sure comments were taken down accurately. Solis, who has yet to publicly endorse any of the proposals, also requested that Caltrans extend by 30 days the public comment period which was scheduled to end in September.

For some in the community, however, those efforts aren’t good enough. The only thing they want to hear is that the supervisor will go to bat for them and stop to the project.

“We are saying we don’t agree with any proposed alternative,” Vazquez emphasized.

With so many communities impacted by the extreme traffic congestion and the unhealthful pollution it creates, not to mention the effect on the economy from the slowed-down movement of goods coming out of the Ports of Los Angeles and Long Beach, taking a position to do nothing is not without its own set of critics.

At this point, however, according to Chavez the biggest obstacle to all of the proposals when it comes up for review in February 2018 is lack of funding.

According to the I-710 Draft EIR, Alternative 5C would cost $6.5 billion to build while Alternative 7 would cost $11 billion.

Metro and Caltrans will provide $1.2 billion towards funding, according to Chavez, leaving residents to question where the rest of the money will come from.

Work will be done in stages, explained Chavez, meaning they don’t have to have all the money upfront. His words did not sit well with residents like Sylvia Corona, who complained her neighborhood would probably get the short end of stick.

“The nicer areas get all the funding,” the 42-year resident of East L.A. warned her neighbors.

“Once they reach East L.A. they’ll run out of funds and we’ll be left to deal with the closure of roads, dust and more traffic.”

EGP Managing Editor Gloria Alvarez contributed to this story.


Caltrans Paga a Commerce Para Accesar al Parque Bandini

May 28, 2015 by · 1 Comment 

Funcionarios de la Ciudad de Commerce acordaron permitir a Caltrans continuar con un proyecto de ampliación de la autopista 710 que cerrará temporalmente una sección del Parque Bandini en algún momento del 2017.

La semana pasada, el concejo aprobó por unanimidad una moción para conceder al Departamento de Transporte de California derecho de vías aéreas y de construcción en el Parque Bandini para permitir que la agencia de transporte continúe el trabajo en el Proyecto de Rehabilitación de Pavimentos de Por Vida I-710, que está destinado a “aumentar la seguridad de los viajes”, según el personal de la ciudad.

Read this article in English: Caltrans to Pay Commerce for Access to Bandini During Freeway Widening

La directora de obras publicas en Commerce Maryam Babaki le dijo al concejo en su reunión del 19 de mayo que este proyecto I-710 de ensanchamiento no es el mismo proyecto de ampliación de la I-710 Norte que agregará más carriles a la autopista. “Se trata de la ampliación de arcenes” a lo largo de la autopista para mejorar la superficie y la seguridad vial, explicó Babaki.

El proyecto ha estado en platicas desde hace varios años, pero no fue hasta el último año que las negociaciones entre Caltrans y la ciudad comenzaron a avanzar.

“Comenzó como un tipo de estiércol”, dijo la alcaldesa Lilia León, recordando al concejo que Caltrans “no iba a trabajar con nosotros”. León agradeció a Babaki y a su personal por la negociación del acuerdo por el que Caltrans pagará a la ciudad $650,000 por el costo de la obra y el valor de las vías, fondos que la ciudad puede utilizar para hacer mejoras en el parque.

Mapa aereo de la autopista 710 sobre el parque Bandini, donde se ensanchará el puente. (Google Maps)

Mapa aereo de la autopista 710 sobre el parque Bandini, donde se ensanchará el puente. (Google Maps)

El proyecto contempla la ampliación del puente existente I-710 35 pies al lado del Parque Bandini y 35 pies al lado de la compañía ferroviaria Union Pacific. Así mismo, se incluirá una barrera de choque de 3,5 pies y muros de sonido de 14 pies de alto para evitar el ruido y los residuos que pudieran caer en el parque.

El acuerdo permite a Caltrans acceso temporal durante la fase de construcción y una servidumbre permanente para localizar la base de la columna de soporte en el Parque Bandini. Caltrans también tendrá “derechos de aire” para un puente voladizo.

Años atrás algunos residentes de Commerce no estaban contentos con el proyecto cuando se les informó por primera vez de los planes de Caltrans en el parque constantemente ocupado. Estaban preocupados que la construcción daría lugar a una mayor contaminación y que los sedimentos de la construcción arruinarían las instalaciones del parque como las canchas de usos múltiples y campo de softbol.

Los residentes que viven en las avenidas Ayers, Bedesson y Connor—conocidas como la comunidad ABC—estaban preocupados de que escombros, vehículos o incluso partes de la barrera de sonido y la pared de choque podrían caer en el parque si hubiera un accidente grave. También temían que construcción aumentaría el tráfico, desviando a más autos y camiones de la autopista a sus vecindarios.

Al igual que con cualquier proyecto de construcción podría haber impactos negativos, Babaki le dijo a EGP. Las canchas populares de baloncesto del parque, por ejemplo, no estarán abiertas por dos meses durante la construcción de las paredes de sonido, dijo. Pero agregó que la ciudad ha negociado los términos que reducirán significativamente la línea de tiempo del proyecto y la cantidad de tráfico en calles de la ciudad de lo que se había propuesto originalmente.

Caltrans gastará cerca de $1 millón para construir las paredes de sonido antes de que comience la construcción a lo largo de la parte trasera de la Avenida Ayers y la Calle Leonis en el lado de Union Pacific Railroad (UPRR). Caltrans también acordó dar a los residentes de ABC dos semanas de anticipación antes de comenzar cualquier actividad de construcción.

“Caltrans ha acordado poner su construcción y desviar sus camiones a través de la propiedad de Union Pacific”, minimizando el impacto en negocios y/o residentes, Babaki le dijo a EGP.

También dijo que Caltrans ha hecho arreglos para utilizar la carretera de acceso por Union Pacific detrás del barrio de ABC para acceder al puente y el parque.

Mientras que el Consejo aprobó los términos del acuerdo, aun hay reserva sobre el impacto que la construcción tendrá sobre los programas del parque. “¿Qué pasará con los programas deportivos? ¿Ha sido considerado esto?” la alcaldesa interina Tina Baca Del Río le preguntó a Babaki.

Ella respondió que, dado que la construcción no comenzará hasta 2017 todavía hay tiempo para pensar en una estrategia para mover programas e informar a los residentes.

La fecha de inicio de 2014 se retrasó a 2017 en parte por un acuerdo alcanzado entre Caltrans y Union Pacific para aliviar los impactos del área ferroviaria, que según Diaa Yassin gerente de proyecto con Caltrans había sido subestimado por la agencia de transporte.

“Al principio, habíamos programado $5 millones por el impacto en el negocio por derecho de vía”, pero en realidad el costo total es de aproximadamente $55 millones, dijo Yassin.

“Estábamos hablando de números gigantes, subestimamos cómo opera el negocio ferroviario”, agregó. “Union Pacific lleva el 25 por ciento de los bienes [totales] de EE.UU.” a través de su área ferroviaria y van a necesitar dos años “para volver a configurar algunas de sus instalaciones con el fin de evitar la interrupción”, mientras que Caltrans trabaja, explicó.

“Tenemos que esperar a que terminen su trabajo para que podamos comenzar el nuestro”, dijo Yassin.

Babaki dijo que la construcción en el parque tardará dos meses, pero todo el proyecto podría tardar hasta dos años en completarse.

La ciudad está considerando utilizar parte de los $650,000 que reciba de Caltrans para la renovación de las canchas de baloncesto, nueva iluminación y paisaje.

De acuerdo con Caltrans, la rehabilitación vial se traducirá en una mejor calidad de conducción y reducirá el mantenimiento futuro, minimizará los retrasos de tráfico, los costos y los impactos sobre las comunidades circundantes y el medio ambiente.

El proyecto completo se extiende desde Long Beach hasta el final de la 1-710 en el Este de Los Ángeles, beneficiando ciudades a lo largo del corredor, incluyendo South Gate, Cudahy, Bell Gardens, Bell, Vernon, Monterey Park, el Este de Los Ángeles y Commerce.


Twitter @jackieguzman

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