Orgullosamente ‘I Love the Eastside’

August 7, 2014 by · 1 Comment 

Cuando Jennifer Maldonado camina por las calles de El Sereno, el olor a canela de la panadería El Águila en Huntington Drive le trae recuerdos de su infancia cuando su mamá la llevaba a la escuela y el comprar un champurrado calientito y las conchas de vainilla recién hechas era una rutina diaria.

“Recuerdo estar en la puerta lista y llamando a mi amiga y decirle que se apurará para que pudiéramos pasar por el Águila y después irnos a la escuela”, Maldonado le dijo a EGP.

Originaria de Los Ángeles, la joven de veintitrés años dice que tiene un amor especial por el lado este de Los Ángeles o eastside como se conoce.

Fue en el Eastside Café, un espacio de la comunidad local en El Sereno, donde aprendió acerca del Son Jarocho, un estilo de música popular regional de Veracruz, México y aprendió a tocar la jarana, una pequeña guitarra con 8 cuerdas.

Read this article in English: What’s your ‘I Love the Eastside’ Story?

Historias como estas son las que inspiraron la nueva campaña “I Love the Eastside” (Yo Amo el Este) para animar a personas que cuenten sus historias acerca de los vecindarios del lado este al que consideran su hogar.

La campaña es una idea por parte de InnerCity Struggle (ICS), organización no lucrativa que celebra su aniversario número 20 de estar trabajando con los residentes del lado este.

Desde 1994, ICS se ha esforzado en crear comunidades seguras, saludables y no violentas en Boyle Heights, Lincoln Heights, El Sereno y el área no incorporada de el Este de  Los Angeles. El grupo ha puesto atención especial para hacer cambios en escuelas locales enfocándose en reducir la deserción de estudiantes de preparatoria y a preparar a mas estudiantes para la universidad

Jennifer Maldonado toca la jarana, utilizada en el ritmo del Son Jarocho, un estilo de música folklorica de Veracruz, Mexico. (EGP foto por Jacqueline García)

Jennifer Maldonado toca la jarana, utilizada en el ritmo del Son Jarocho, un estilo de música folklorica de Veracruz, Mexico. (EGP foto por Jacqueline García)

Después de graduarse de la preparatoria Woodrow Wilson en el 2009, Maldonado se mudó a la Universidad de California en San Diego para obtener su licenciatura en Estudios Étnicos. Actualmente como Organizadora de Justicia para la Salud con ICS, Maldonado se siente orgullosa de compartir su historia en “I Love the Eastside”, pero agrega que el haber salido de su casa para asistir a la universidad le ayudó a entender más sobre el lugar en el que creció.

Fue mientras vivía en un vecindario de clase alta en La Jolla, CA, que Maldonado se dio cuenta de la necesidad que su barrio tenía de más personas como ella—educados y listos para apoyar a su comunidad y promover cambios positivos.

Maldonado comenzó a preguntarse por qué su vecindario no tenía los recursos necesarios, ¿Por qué ella y sus vecinos no sabían acerca de la comida orgánica? o ¿Por qué le tocó salir de El Sereno para conocer que era una tienda Whole Foods?

Ya sea “porque somos clase trabajadora, porque somos una comunidad predominantemente de color [o] porque nuestros impuestos no van a los lugares correctos”, es que el eastside se encuentra en esta situación, reaccionó ella.

Por tal motivo, con su licenciatura en mano, Maldonado regresó al este para trabajar con su comunidad.

La historia de Maldonado no es única. Es muy similar a la de otros que han crecido en el lado este, como se ha documentado en la página de Internet de las historias de la campaña “I Love the Eastside”. Sin embargo, de acuerdo a Nancy Meza, coordinadora de comunicación estratégica con ICS, la forma de cómo se ve el lado este desde afuera esta frecuentemente lleno de mal información y estereotipos negativos.

“Como ‘eastsiders’, hay una imagen muy negativa de nosotros; que todos desertamos del sistema educativo, que somos miembros de pandillas y que las jovenes son todas madres adolescentes”, Meza le dijo a EGP. Pero en realidad, Meza agregó que los “que viven fuera [del área]” realmente no ven “el positivismo y el orgullo y el amor” que los eastsiders tienen para sus comunidades.

Meza dijo que es el amor y el orgullo que mantiene a muchas personas involucradas en la comunidad. “He visto a muchos residentes muy involucrados, incluso cuando tienen trabajo y muchas ocupaciones, son quienes vienen a las reuniones y son los líderes”, agregó.

Con 32 carteles publicitarios en diferentes áreas de la zona este, ICS también invita a la gente a compartir o leer sobre la cultura, las tradiciones y la historia del este.

Carteles de 'I Love the Eastside' se encuentran en diferentes áreas del lado este. (Cortesía de ICS)

Carteles de ‘I Love the Eastside’ se encuentran en diferentes áreas del lado este. (Cortesía de ICS)

Cuando Margarita Ramírez, directora adjunta de la Fundación Liberty Hill—y eastsider—escuchó sobre la campaña, no pudo evitar querer compartir su historia.

Ramírez quien nació y creció en Boyle Heights, recuerda lo diferente que su barrio era durante los años 50s y 60s. Cuando era niña, ella pasaba el tiempo en las calles sin miedo al peligro y compartía su cultura con los judíos y japoneses.

Boyle Heights es considerada la “puerta de entrada para los inmigrantes”, dice Ramírez mientras disfruta recordar aquellos años de infancia, ya sea “mirando a escondidas en los servicios a las sinagogas judías”, aprendiendo de los vecinos japoneses cómo crecer las plantas apropiadamente o escuchando las historias de Chicanos y méxico-americanos.

Pese a que Ramírez no se considera Chicana, le dijo a EGP que ella aprendió mucho sobre el movimiento Chicano y recuerda la Moratoria Chicana contra la guerra de Vietnam en 1970 en el entonces llamado Parque Laguna, que después fue renombrado Rubén Salazar en honor al reportero de LA Times que fue muerto por el alguacil que aventó gases lacrimógenos cuando el evento se tornó violento.

Ella se inspiró para estar activa políticamente. Actualmente casada y con tres hijos adultos, Ramírez ya no vive en Boyle Heights, pero dice que sus raíces siempre estarán en el lado este.

“Me encanta la comunidad de Boyle Heights y su comida”, dice Ramírez, “pero sobre todo porque me mantuvo con los pies en la tierra e inspirada”.

Meza dice que con esta campaña quieren honrar a la organización y a sus miembros, que han estado allí, pese a sus múltiples ocupaciones personales.

“Porque si no fuera por ellos, no estaríamos aquí y si no fuera por el amor que sienten por su comunidad ellos no estarían aquí tampoco”, dijo Meza.

El objetivo es que estas historias puedan alentar a otros a involucrase. Muchas veces ellos no pueden venir a una reunión o ir a una protesta, pero esta es una manera de contribuir también.  “Mostrando su orgullo y su amor”, agregó.

Para participar en la campaña “I Love the Eastside” ya sea compartiendo su historia o donando, visite: www.ihearteastside.wordpress.com.

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jgarcia@egpnews.com

What’s Your ‘I Love the Eastside’ Story?

August 7, 2014 by · 1 Comment 

As Jennifer Maldonado walks down a street in El Sereno, the smell of cinnamon wafting from El Aguila Bakery on Huntington Drive reminds her of her childhood. It brings back memories of her mother taking her to school and stopping along the way to buy hot champurrado and soft vanilla conchas.

“I remember being out the door quick and telling my friend to hurry up so we could stop at Aguila before school,” recalls Maldonado.

Born and raised in Los Angeles, the now twenty-three year old Maldonado says she has a special love for the eastside. It’s where, as a teenager, she learned about Son Jarocho, a regional style of folk music from Veracruz, Mexico, and to play the jarana, a small guitar with 8 strings at the Eastside Café, a local community space in El Sereno.

Memories like these have inspired “I Love the Eastside,” a new campaign to get people to share their stories online about the eastside neighborhoods they call home.

Jennifer Maldonado plays her jarana, used in Son Jarocho, a type of folk music from Veracruz, Mexico.  (EGP photo by Jacqueline García)

Jennifer Maldonado plays her jarana, used in Son Jarocho, a type of folk music from Veracruz, Mexico. (EGP photo by Jacqueline García)

The campaign is the brainchild of InnerCity Struggle (ICS), a nonprofit group about to celebrate its 20th anniversary working with eastside residents.

Since 1994, ICS has been working to create safe, healthy and non-violent communities in Boyle Heights, Lincoln Heights, El Sereno and unincorporated East L.A. The group has paid special attention to bringing about changes at local schools, focusing on reducing the high school dropout rate and getting more students ready for college.

A 2009 graduate of Woodrow Wilson High School in El Sereno, Maldonado went on to earn a Bachelor’s Degree in Ethnic Studies from the University of California San Diego. Now, the Health Justice Organizer with ICS says she is proud to be able to share her “I Love the Eastside” story, but adds that going away to college helped shed new light on the place where she grew up.

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It was while living in an upper class neighborhood in La Jolla, CA, that Maldonado says she realized how much El Sereno needs people like her — educated and ready to help bring positive changes to their community. It’s also when she started really questioning why there are so few resources on the eastside. Why didn’t she and her neighbors know about organic food? Why did it take moving out of El Sereno for her to learn about stores like Whole Foods? Is it “because we are a working class? Because we are a predominantly community of color, [or] because our tax dollars are not going to the right places?” she wanted to know. Those questions helped her decide to return and work with the community, her community.

Maldonado’s story is not unique. It’s actually quite similar to what others growing up on the eastside have experienced, as documented by the stories already being posted on ICS’ “I Love the Eastside” web page. However, according to Nancy Meza, strategic communications coordinator with ICS, the view from the outside is too often colored by misinformation and negative stereotypes.

“As eastsiders, there’s a very negative picture of us. We are all dropouts, every one is a gang member or a teen mom,” Meza told EGP. In reality, “outsiders” don’t see “the positive” side of the community. They don’t see the “pride and love” eastsiders have for their community, she said, explaining they hope the story campaign can share a more positive view.

Meza said love and pride is what has kept many people involved in the community. “Even when they have to work and have a lot of things to do, they come to the meetings,” Meza said. “They are the leaders.”

Billboards popping up across the eastside invite people to share or read stories about the culture, traditions and history of the eastside.

Billboards across the eastside are encouraging people to share their story. (Cortesy of ICS)

Billboards across the eastside are encouraging people to share their story. (Cortesy of ICS)

People like Margarita Ramirez, 62, deputy director at the Liberty Hill Foundation, who said she couldn’t help but share her story once she heard about the campaign. Born and raised in Boyle Heights, Ramirez remembers how different her neighborhood was during the 1950s and 60s. She remembers that as a child that she was not afraid to play outside on the street and that she was exposed to the Jewish and Japanese cultures of her neighbors.

Boyle Heights was considered the “gateway for immigrants,” Ramirez told EGP, recalling how she enjoyed “peeking at the services at the Jewish synagogues” and learning from her Japanese neighbors how to properly grow plants, as well as learning about Chicano and Mexican-American history.

While she doesn’t considers herself a Chicana, Ramirez told EGP she learned a lot about the Chicano movement and remembers the 1970 Chicano Moratorium against the Vietnam War at what was then Laguna Park, but was renamed Ruben Salazar Park in honor of the LA Times reporter killed by a Sheriff’s tear gas canister when the event turned violent. She was inspired to get politically involved, she said. Now married and the mother of three grown children, Ramirez no longer lives in Boyle Heights, but says her roots will always be in the eastside.

“I love the Boyle Heights community and its food,” Ramirez said, “but mainly because it kept me grounded and inspired.”

Meza said they also hope to use the campaign to honor the organization and its members who have always been there regardless of their personal obligations.

“If it wasn’t for them we wouldn’t be here, and if it wasn’t for the love they have for their community they wouldn’t have been here either,” Meza said.

We hope these stories will encourage other to get involved, she said. Maybe they can’t go to a meeting or a rally, this is another way for them to get involved. So, “show your pride and your love.”

To participate in the ‘I Love the Eastside’ campaign, by sharing your story or making a donation, visit www.ihearteastside.wordpress.com.

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Program Helps East L.A. Students Plan for Academic Future

May 29, 2014 by · Leave a Comment 

As the end of the school year and summer vacation approaches, some high school students are starting to plan what to do during their free time.

In East Los Angeles, members of United Students, a program of the education-based nonprofit InnerCity Struggle, are preparing to attend the Media Justice Academy in July.

United Students, is a student-organized program that provides information and resources to low-income youth from Theodore Roosevelt, James A. Garfield, Woodrow Wilson, Abraham Lincoln, Esteban E. Torres and Mendez High Schools in East L.A.

According to their website, the goal is to “organize high school students build student power and develop young leaders with the aim of transforming the quality of public education in the Eastside.”

Adriana Meza, 16, is in the 10th grade at Lincoln and Stephanie Orea, 18, is a senior at Torres High School, and both of the students told EGP they feel more motivated to go to college after attending a two-day field trip in late April to the Bay Area in Northern California as part of a United Students program that took 36 students from the East L.A. area, including Meza and Orea to visit the University of California at Berkeley, Cal State University East Bay and St Mary’s College.

Thirty-six East L.A. students visited three universities in the Bay Area and obtained information about classes and tuition. (Courtesy of InnerCity Struggle)

Thirty-six East L.A. students visited three universities in the Bay Area and obtained information about classes and tuition. (Courtesy of InnerCity Struggle)

Both students said they were very exited to go because they never thought they would have the opportunity to visit colleges far from home.

“[At the universities] they motivated us to go directly to a four-year university,” Meza told EGP.

“The best thing was talking to other students who gave us good advice,” added Orea.

Jasmin Pivaral, academic services coordinator at InnerCity Struggle, was one of the coordinators accompanying the students, along with 6 staff organizers.

Historically, Pivaral told EGP, colleges and universities were not equipped to accommodate the needs of low-income students, “and to this day they’re still not accessible.”

That’s why, she said, it is important to have more representation of low-income and first generation students in colleges throughout California.

During the visits to the colleges, “we try to get hosts that come from similar backgrounds as our students,” Pivaral told EGP via email. “We want students not only to be inspired by being on campus, but also to visualize themselves [at the school] through our hosts who are also low-income and first generation college students.”

During their visit, the students were able to meet two United Students alumni; one who is now attending UC Berkeley and another at CSU East Bay.

Meza said she felt comfortable talking to the college students: “They educated us to which school we should attend” depending on our goals, she said, adding that she is now more motivated to go straight to a four-year university rather than a community college.

“They even gave us financial information” about what it costs to attend, Meza added.

Lea este artículo en Español: Programa Enfocado a Estudiantes del Este de L.A. Ayuda a Planear Futuro Académico

Pivaral said many students, for one reason or another, get discouraged while in high school. “It is our responsibility to help make sure that students still work toward [their] goal despite their obstacles,” she said. Most of the time the reason they get discouraged about their college prospects is due to a lack of information and fear of the cost, she added.

According to the Campaign for College Opportunity’s 2013 study, The State of Higher Education in California, the state is “home to more than 14.5 million Latinos,” or the 38% of California’s population and 68% of Latinos are under the age of 25. However, according to the U.S. Census Bureau, in 2011 only 11% of Latinos had a Bachelor’s Degree compared to 39% of whites.

“We understand that most schools do not have the needed resources to provide trips like these to eastside students” or summer programs such as the Academy and that’s why United Students began to organize the student leaders to serve as mentors and to provide the resources, said Pivaral.

Meza said she is proud to be the first one in her family to graduate from high school. She feels a responsibility to give back to her parents who work in low-paying jobs; her mother in a chain fast food restaurant and her father who works part-time in the restaurant and part-time in a warehouse loading and unloading merchandise with a forklift.

“[My parents] work hard for me and I want to be able to help,” she said, adding she wants to become a lawyer or a psychologist. “They approve of [what I am doing] as long as I’m doing good things,” she explains.

Orea, who will be attending East Los Angeles College starting in the fall, said as a first generation student going to college will prove to her family that education is the best option. “I don’t want to struggle like my siblings who have kids already,” dropped out of school and have a hard time making ends meet, said Orea one of four children.

“I want to move forward because I see my parents struggling and I want to help them,” added Orea who is planning to study Business.

During United Students’ Media Justice Academy this summer, students will continue developing their leadership skills and will focus on how media can have a positive or negative influence in communities, said Pivaral.

Student participants will learn how “the media is used to perpetuate stereotypes and misconceptions about eastside youth,” and how to overcome them, she explained.

In the meantime, Orea said she is exited to have taken one more step forward in reaching her educational goals. “I want to know what it is like to go to a different place,” she said as she begins to consider the possibility of going to a four-year university far from home.

Meza told EGP that since joining the group her parents have been more open to hearing about her options; “They want me to go to college and have the chance to get a better job,” she said.

This year about 45 students in the United Students program will be graduating from high school, and the colleges they will attend include UCLA, UC San Diego, Yale University, Brown University, Mount St. Mary’s, UC Merced, CSU LA and CSUN.

Although the summer Academy is only open to students who are already United Students members, the group encourages students at their focus high schools to attend their general membership meetings, which usually occur during lunch-time or after school, depending on the campus.

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Programa Enfocado a Estudiantes del Este de L.A. Ayuda a Planear su Futuro Académico

May 29, 2014 by · 1 Comment 

Al acercarse el verano, estudiantes comienzan a planear qué hacer durante su tiempo libre. En el Este de Los Ángeles miembros del programa Estudiantes Unidos de InnerCity Struggle, una organización sin fines de lucro con enfoque en la educación, han apartado unos días para asistir a la Academia de Justicia de Medios que se llevará a cabo en julio.

Estudiantes Unidos (United Students), es un programa organizado por estudiantes que proporciona información y recursos para jóvenes de bajos ingresos de las preparatorias Theodore Roosevelt, James A. Garfield, Woodrow Wilson, Abraham Lincoln, Esteban E. Torres y Méndez en el Este de L.A.

Según su página de Internet su objetivo es “organizar a los estudiantes de preparatoria a construir poder estudiantil y desarrollo de líderes jóvenes con el objetivo de transformar la calidad de la educación pública en el Este”.

Adriana Meza, 16, estudiante de décimo grado en Lincoln y Stephanie Orea, de 18 años, estudiante de 12 grado en Torres dijeron a EGP que se sienten motivadas para ir a la universidad después de asistir a una excursión de dos días en el área de la Bahía, como miembros del programa United Students, en abril.

(Inner City Struggle)

(Inner City Struggle)

Treinta y seis estudiantes del Este de L.A. incluyendo Meza y Orea, visitaron tres universidades; la Universidad de California Berkeley, Universidad Estatal de California East Bay y el Colegio St. Mary’s. Ambas estudiantes dijeron que estaban emocionadas pues nunca pensaron que tendrían la oportunidad de visitar una universidad lejos de casa.

“[En las universidades] nos motivaron para ir directamente a una universidad de cuatro años”, Meza le dijo a EGP.

“Lo mejor fue poder hablar con otros estudiantes que nos dieron buenos consejos”,  añadió Orea.

Jasmin Pivaral, coordinadora de servicios académicos en InnerCity Struggle fue una de los coordinadores que acompañaron a los estudiantes con otros 6 empleados organizadores.

Ella le dijo a EGP que, históricamente, los colegios y las universidades no estaban listos para los estudiantes de bajos ingresos “y hasta hoy todavía no son accesibles.” Por eso, dijo, es importante contar con una mayor representación de estudiantes de bajos ingresos y de primera generación en los colegios y universidades a través de California.

Durante la visita a los colegios “tratamos de conseguir anfitriones que provienen de orígenes similares a nuestros estudiantes”, Pivaral le dijo a EGP vía email. “Queremos que los estudiantes no sólo se sientan inspirados por estar en el campus, sino también se visualicen a través de nuestros anfitriones que también son estudiantes de bajos ingresos y de primera generación”.

Durante su visita pudieron conocer a dos ex miembros de United Students; uno en UC Berkeley y otro en CSU East Bay.

Meza dijo que se sentía a gusto platicando con los estudiantes universitarios. “Ellos nos educan para saber a que escuela debemos asistir”, dijo y agregó que ahora se siente más motivada para ir directamente a una universidad de cuatro años en lugar de un colegio comunitario.

“Incluso nos dieron información financiera”, agregó Meza.

Pivaral dijo que muchos estudiantes en la preparatoria se desaniman por una u otra razón. “Es nuestra responsabilidad ayudar a asegurarnos de que los estudiantes siguen trabajando hacia [sus] objetivos pese a sus obstáculos”, dijo y agregó que la mayoría de las veces es la falta de información y situación financiera lo que los detiene.

La Campaña para la Oportunidad Universitaria publicó en su estudio de noviembre de 2013 El Estado de la Educación Superior en California, que California “es el hogar de más de 14,5 millones de latinos” equivalente a un total del 38 % y el 68% son menores de 25 años. Sin embargo, según la Oficina del Censo de EE.UU., en 2011 sólo el 11% de latinos obtuvieron una Licenciatura en comparación con el 39% de los blancos.

“Entendemos que la mayoría de las escuelas no cuentan con los recursos necesarios para proporcionar viajes como estos a los alumnos del Este” o programas de verano, como la Academia y por eso United Students comenzaron a organizar a estudiantes líderes que sirvan como mentores y provean los recursos/información necesaria, dijo Pivaral.

Meza dijo que está orgullosa de ser la primera en su familia en graduarse de la preparatoria. Ella se siente responsable de ayudar a sus padres que trabajan en empleos de baja remuneración; su madre en un restaurante de comida rápida y su padre a tiempo parcial en el restaurante y medio tiempo en un almacén con un montacargas.

“[Mis padres] trabajan duro para mí y quiero ser capaz de ayudarlos”, dijo agregando que ella quiere ser abogada o psicóloga”. Ellos Aprueban [mi esfuerzo] mientras yo este haciendo cosas buenas”, agregó.

Orea que asistirá a ELAC a partir del otoño, dijo que como estudiante de primera generación que irá a la universidad estará demostrando a su familia que la educación es la mejor opción. “No quiero esforzarme de más como mis hermanos que ya tienen hijos” y abandonaron la escuela, dijo Orea quien tiene tres hermanos.

“Quiero seguir adelante porque veo a mis padres que luchan y quiero ayudarles”, añadió Orea que planea estudiar Negocios.

Como parte del programa de United Students, durante el verano en la Academia de Justicia de Medios, los estudiantes continuarán desarrollando sus habilidades de liderazgo y se enfocarán en cómo los medios pueden tener una influencia positiva o negativa en las comunidades, dijo Pivaral.

Los estudiantes participantes aprenderán cómo “se utilizan a los medios para perpetuar estereotipos y conceptos erróneos acerca de la juventud del Este”, añadió.

Por ahora Orea dijo que siente haber dado un paso más en sus metas educativas. “Quiero saber lo que es ir a un lugar diferente”, dijo mientras se está considerando la posibilidad de ir a una universidad de cuatro años lejos de casa.

Meza dijo que desde que es parte del grupo sus padres están más abiertos a escuchar sus opciones. “Ellos quieren que yo vaya a la universidad y tenga un mejor trabajo”, dijo.

Este año, alrededor de 45 estudiantes que forman parte del programa United Students se graduarán y algunas de las escuelas en las que van a asistir incluyen UCLA, UC San Diego, la Universidad de Yale, la Universidad de Brown, St. Mary’s College, UC Merced, CSULA y CSUN.

Aunque la Academia de verano no está abierta a todos los estudiantes, sólo los que ya son miembros de United Students, el grupo anima a otros estudiantes para unirse a su reuniones de los miembros generales. En algunas escuelas ocurre durante la hora del almuerzo y en otras después de clases.

Para más información contactar jeannette@innercitystruggle.org

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