Legisladores Avanzan con la Limpieza de Exide

April 7, 2016 by · Leave a Comment 

Cuando Teresa Márquez escuchó por primera vez que el gobernador Jerry Brown había propuesto $176,6 millones para acelerar y ampliar la limpieza de casas y otras propiedades contaminadas por una planta de reciclaje de baterías de plomo-ácido, ahora cerrada, se dijo a sí misma y a otros, “hasta no ver, no creer”.

Han pasado casi dos meses desde que los legisladores estatales aseguraron a residentes que tendrían un plazo de dos semanas para presentar “la legislación de urgencia” para apropiarse de la financiación propuesta por Brown, un compromiso que llegó el miércoles con la introducción del “paquete de limpieza de Exide” en la Asamblea y el Senado.

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Bajo la AB 118, escrito por el asambleísta y coordinador de la bancada mayoritaria Miguel Santiago, y la versión del Senado, SB 93, escrito por el Presidente Pro Tempore Kevin de León, el estado apropiaría inmediatamente un préstamo de $176,6 millones para el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) para la limpieza de comunidades del este y sureste de Los Ángeles contaminadas con plomo y otras sustancias químicas tóxicas por la planta Exide en Vernon.

Se espera que los proyectos de ley lleguen al escritorio del gobernador a finales de la próxima semana, y todo indica a que él los firmará.

“Este es un proyecto de ley agresivo con línea de tiempo”, dijo Santiago, quien inició el proceso dando meritos a los proyectos de ley durante una reunión especial de un subcomité sobre el presupuesto el miércoles por la mañana.

“Me atengo a mi declaración original que estamos buscando el proceso más rápido, de mejor calidad para acelerar los esfuerzos de limpieza”, Santiago le dijo a EGP el miércoles. El miembro de la asamblea, quien representa la mayor parte de las comunidades contaminadas por la planta Exide, incluyendo Boyle Heights, Los Ángeles, Vernon, Maywood y Huntington Park, era un rostro familiar en las audiencias y reuniones de DTSC.

Su proyecto de ley, AB 118, permite que DTSC tenga acceso a los fondos hasta junio de 2018, una fecha que la jefe personal de Santiago, Jackie Koenig le dijo a EGP se incluye como un mecanismo de presupuesto, explicando que los fondos estarán disponibles a DTSC después de la fecha de 2018, si es necesario.

El préstamo de varios millones de dólares sólo se puede utilizar para actividades relacionadas con la limpieza, incluyendo las pruebas y el proceso de revisión ambiental CEQA, así como para la capacitación empleados locales contratados y los costos relacionados con la recuperación de los fondos de las partes potencialmente responsables, entre ellos Exide.

Trabajadores examinan el suelo de una propiedad en el Este de L.A. (DTSC)

Trabajadores examinan el suelo de una propiedad en el Este de L.A. (DTSC)

También ordena que DSTC mantenga al público informado de su progreso mediante la publicación regular en su página web el número de acuerdos de acceso a la propiedad recibidas, las propiedades examinadas y propiedades remediadas. La agencia reguladora del estado también será requerida que actualice a los legisladores del estado acerca del esfuerzo de limpieza y proporcione un resumen de sus hallazgos durante las solicitudes de financiación anual de DTSC.

DTSC se está preparando para comenzar el proceso de evaluación de impacto ambiental (EIR) y espera comenzar la limpieza de propiedades residenciales, escuelas, guarderías y parques en un radio de 1,7 millas alrededor de la planta de reciclaje de baterías a finales de la primavera de 2017. El EIR es requerido bajo la Ley de Calidad Ambiental de California (CEQA), que obliga a las agencias estatales y locales a identificar los impactos ambientales significativos y la mitigación de la comunidad.

Inicialmente, hubo una propuesta para exonerar la limpieza de la comunidad del proceso de CEQA debido a la preocupación de que podría estancar aún más el proceso para eliminar el plomo, arsénico y otros productos químicos potencialmente peligrosos de los hogares de la zona y otras propiedades.

Sin embargo, la semana pasada, la directora de DTSC Bárbara Lee, hablando con el Subcomité de Presupuesto de la Asamblea de Recursos y Transporte, dijo que es el deseo de los líderes de la comunidad y grupos ambientales para no eximir la limpieza de Exide del proceso de CEQA. La idea inicial era darle a la limpieza la mayor prioridad lo más rápido, efectivo y seguro como fuera posible, dijo.

El proceso de revisión ambiental comenzará a principios de mayo con una revisión pública de 30 días de la notificación de preparación, seguido de una reunión pública ese mismo mes, de acuerdo con el DTSC.

La agencia estima que dará a conocer un borrador del proyecto EIR en algún momento de octubre. Suponiendo que no se permiten extensiones, el público tendrá 45 días para comentar sobre el DEIR por escrito o en una audiencia pública. DTSC estima que podría publicar un EIR final para revisión pública en algún momento de marzo de 2017 y certificar el documento en abril, si no hay retrasos.

La agencia estatal actualmente esta examinando y limpiando propiedades utilizando los $7 millones recibidos por Exide el verano pasado. El proceso de CEQA no afectaría futuras pruebas, las cuales continuarán mientras el EIR es aprobado, de acuerdo a DTSC.

“La administración se mantiene abierta a trabajar con líderes de la comunidad y la legislatura para explorar formas de acelerar la revisión de CEQA”, Lee le dijo a la comisión la semana pasada. “La salud y la seguridad de esta comunidad—especialmente en los más jóvenes y los más vulnerables—tiene que ser nuestra principal prioridad”.

DTSC ahora dice que va a utilizar la información del Departamento de Salud Pública de California, que llevó a cabo los análisis de sangre para determinar los niveles de plomo en los niños que viven en las zonas que rodean el plan de Vernon para “redefinir y orientar nuestras pruebas y limpieza”.

Hasta la fecha, más de 1.000 propiedades en los alrededores de Exide han sido examinadas y más de 200 propiedades han sido limpiadas, de acuerdo con el DTSC.

Márquez cree que todavía es demasiado tarde.

“No sé por qué ha tomado tanto tiempo, se podría pensar para ahora ya estarían más avanzados”, dijo.

“Los niños están siendo envenenados”, enfatizó. “Lo queremos hecho desde ayer”.

Santiago está de acuerdo y dice que le preocupa que el proceso de descontaminación podría prolongarse.

“Cada día que esperamos es un día que nuestra comunidad no tiene justicia”, le dijo a EGP.

DTSC debió haber tomado buenas notas durante las decenas de reuniones públicas realizadas sobre el tema, dijo a EGP Santiago, refiriéndose al testimonio ya disponible sobre el impacto de contaminantes tóxicos de Exide, así como preocupaciones sobre los riesgos potenciales durante el proceso de limpieza.

“Tenemos que asegurarnos de que tenemos esto correcto al frente para que no nos enfrentemos a los mismos problemas”, dijo.

“Puedo asegurar que todos las cintas rojas serán removidas y los vecindarios serán limpiados”.

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Limpieza de Contaminación de Exide es el ‘Primer Paso’

February 25, 2016 by · Leave a Comment 

Durante años las comunidades que rodean a la actualmente cerrada planta Exide Technologies en Vernon han estado luchando para ser escuchadas; primero para forzar la clausura de la planta, después para asegurar una rápida limpieza a fondo de los barrios contaminados por las emisiones tóxicas—algo que muchos creen se estancó debido a la falta de financiación y un sentido de urgencia por parte de oficiales estatales.

Sin embargo, el miércoles el gobernador de California, Jerry Brown dio un paso histórico al abordar la contaminación de Exide proponiendo el gasto de $176,6 millones para acelerar y ampliar pruebas y la limpieza de viviendas, escuelas, guarderías y parques en un radio de 1,7 millas alrededor de la planta de reciclaje de baterías.

Read this article in English: Activists Call Funds for Exide Cleanup Just the ‘First Step’

El plan de gasto multimillonario se detalla en una carta al Senado del Estado de California y a los presidentes del Presupuesto de la Asamblea y del Comité de Asignaciones. Los fondos estarán bajo la forma de un préstamo del Fondo General, y California “vigorosamente perseguirá a Exide y otras partes responsables potenciales para recuperar los costos de esta limpieza”, según la carta del gobernador.

“Esta planta de reciclaje de baterías Exide ha sido un problema desde hace mucho tiempo”, dijo el gobernador Brown en su primera declaración pública sobre Exide. “Con este plan de financiación, estamos abriendo un nuevo capítulo que ayudará a proteger a la comunidad y hacer responsable a Exide”.

Bárbara Lee, directora del Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) del estado le dijo a reporteros el miércoles que la nueva financiación permitirá a DTSC a contratar a personal adicional para examinar las propiedades restantes en la zona de contaminación y remover el suelo contaminado de 2.500 propiedades marcadas como prioridad.

Actualmente, DTSC sólo tiene dos equipos asignados para la descontaminación a gran escala, pero Lee dijo el miércoles que ese numero podría aumentar hasta por 40 grupos limpiando una propiedad por semana cada uno.

Funcionarios electos y activistas se reunieron afuera de la iglesia de la Resurrección para celebrar la acción tomada por el gobernador sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Funcionarios electos y activistas se reunieron afuera de la iglesia de la Resurrección para celebrar la acción tomada por el gobernador sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

El gobernador, junto a agencias estatales encargadas de velar por la limpieza de la contaminación generalizada, han sido criticados fuertemente por los residentes, activistas ambientales y funcionarios electos estatales y locales decepcionados con la reacción del Estado a una “epidemia” que ha contaminado hasta 10.000 hogares y expuesto hasta 2 millones de personas en el este y sureste de Los Ángeles a niveles tóxicos de plomo, arsénico y otros químicos.

Mientras algunos aplauden la propuesta del gobernador, la decisión es agridulce.

“Nuestras comunidades han estado luchado durante décadas contra Exide, y con el anuncio de hoy del gobernador Brown, está claro que ha escuchado nuestras llamadas para una limpieza rápida y completa”, dijo Mark López, director ejecutivo de East Yards Comunidades para la Justicia Ambiental.

López dijo que la financiación no es suficiente para completar la limpieza, sino que es el “siguiente paso hacia un largo camino a la justicia en este tema”, después de años de no proteger a la comunidad de Exide y enviar un mensaje claro de que la limpieza será ahora una prioridad para el estado.

El líder del Senado Kevin de León aplaudió al gobernador por el reconocimiento de la “necesidad urgente” de acción de emergencia. Conversaciones en curso con la oficina del gobernador llevaron a lo que ocurrió este día, dijo el senador. “La legislación Urgencia” para apropiar los fondos que se introducirán dentro de la próxima semana más o menos, De León le dijo a los reporteros.

Eso es una buena noticia para los residentes de Boyle Heights quienes el lunes le dijeron a EGP que se habían cansado de asistir a reuniones, y sintieron que era el momento de obtener el peso del gobierno federal detrás de ellos después de no ver ninguna acción real por años de parte de sus funcionarios elegidos.

“Necesitamos que el gobierno federal saque a DTSC fuera de la ecuación y manejen [el problema] ellos mismos”, dijo Terry Cano el lunes.

“Creo que ellos creen que si cierran los ojos y lo ignoran, nosotros nos cansaremos”, dijo Joe González, quien dice que tiene cáncer y tan sólo dos meses de vida.

La comunidad culpa a las agencias reguladoras estatales por permitir a Exide que operara durante 33 años bajo un permiso temporal, a la vez que violaba pese a las reiteradas violaciones de las emisiones contaminantes del aire y el manejo de los residuos o años peligrosos, arrojando niveles tóxicos de plomo, arsénico y otras sustancias químicas que pueden producir cáncer y enfermedades neurológicas en las comunidades de la clase trabajadora en su mayoría de Boyle Heights, Maywood, Commerce, Bell, Huntington Park y el Este de Los Ángeles.

El viernes pasado, diciendo que ya estaba impacientado con DTSC, el concejal de Los Ángeles José Huizar entrometió una resolución firmada por cinco de sus colegas instando al Estado a actuar con rapidez para asignar fondos. Huizar, quien representa y el mismo es un residente de Boyle Heights, también pidió que el abogado de la ciudad Mike Feuer explorara cualquiera de las opciones legales que tiene la ciudad.

Lee respondió a las críticas del gobernador el martes por la noche en una reunión del Comité de la Comunidad Asesor Independiente de Exide.

“Se ha pasado horas hablando de Exide, trabajando en lo que quiere proponer”, dijo, antes de aludir a un anuncio inminente.

Ayer, dijo a periodistas que la propuesta de Brown es un “gran peldaño” para el Estado y una indicación del grado de compromiso que el gobernador tiene con la limpieza.

De León dijo el miércoles que el estado trabajará en estrecha colaboración con el Procurador de EE.UU. para asegurar que Exide haga honor a su acuerdo para pagar la limpieza, o se enfrentan a cargos criminales federales.

La congresista Lucille Roybal-Allard imploró a legislaturas estatales que aprueben de inmediato los fondos para acelerar la limpieza.

“La salud y el bienestar de nuestras comunidades depende de una acción rápida y sostenida por el estado”, dijo. “Hasta la fecha, los esfuerzos del estado han sido peligrosamente lentos y con fondos insuficientes”.

La Ciudad de Commerce emitió un comunicado llamando a la contaminación un “desastre ambiental”, añadiendo que la pruebas y limpieza han sido un “proceso largo y arduo”. El martes, el Consejo pidió al personal que discuta con el estado expandir sus áreas de examen en Commerce.

La asambleísta Cristina García dijo que planea trabajar con sus colegas para crear una exención de CEQA necesarios para efectuar rápidamente las pruebas y limpieza de estas casas.

García y el asambleísta Miguel Santiago planean introducir una legislación proponiendo un impuesto de baterías.

“Esta medida crearía un programa de reciclaje de baterías de plomo-ácido (de carros) por el estado y tienen $1 de ese fondo para volver a pagar el programa de préstamo de $ 176,6 millones”, anunció.

Adicionalmente al examen y limpieza Lee explicó que parte de la financiación de los $176 millones también será utilizada para el desarrollo del personal y la capacitación para el empleo destinado a residentes locales y empresas para ayudar a revitalizar la comunidad. Lee también anunció que el estado está buscando la manera de mejorar la forma de gestionar los residuos y reducir la exposición de plomo, personal adicional está identificando actualmente cómo los fabricantes pueden hacer baterías más seguras para los seres humanos y el medio ambiente.

El anuncio de Brown se produjo después de que la Junta de Supervisores del condado de Los Ángeles votara para enviar una carta a Brown y a los líderes legislativos, pidiendo que se asignen más fondos para los esfuerzos de limpieza, diciendo que los $8.5 millones de dólares propuestos originalmente por el gobernador eran inadecuados.

“Durante mucho tiempo hemos visto dos Américas: una en la que los barrios ricos reciben ayuda inmediata y alivio. La otra América se compone de familias obreras pobres que sufren en silencio”, dijo Solís. “El anuncio de hoy del gobernador reconcilia estas dos Américas”.

La semana pasada por primera vez desde que asumió el cargo, el alcalde de Los Ángeles Eric Garcetti se reunió con algunos residentes de Boyle Heights decepcionados por la falta de acción en nombre de la ciudad.

Garcetti le dijo a EGP que ha dirigido a la Oficina de Saneamiento de LA a trabajar con líderes de la comunidad, Salud Pública del Condado y el DTSC para ayudar a las pruebas de avance y la limpieza y los planes para lanzar una campaña de educación pública para asegurar que más residentes sean analizados para determinar la contaminación por plomo.

“Nadie debería tener que vivir con el temor de riesgos graves para la salud en su propia casa y ningún niño debe ser despojado de la alegría de jugar en su propio patio”, Garcetti le dijo a EGP. “Los que viven en Boyle Heights y las comunidades de los alrededores merecen algo mejor”.

La directora adjunta de DTSC para la Justicia Ambiental y Asuntos Tribales Ana Mascareñas dijo que la agencia está considerando la realización de eventos a gran escala, tales como ferias de salud y centros abiertos de recursos para permitir que los residentes visiten y obtengan información sobre el proceso de limpieza.

Exide acordó en marzo cerrar su planta de reciclaje de baterías de plomo-ácido y pagar $50 millones para la limpieza del sitio y los barrios aledaños.

De esa cantidad, $26 de millones es para ser combinado con $11 millones que en la actualidad están en fideicomiso para cerrar con seguridad la planta, de acuerdo con el DTSC. En agosto, Exide, que se declaró en quiebra en 2013, había pagado $ 9 millones de dólares en un fideicomiso y otros $5 millones se deben pagar en marzo de 2020, según los funcionarios del Estado.

El residente de Boyle Heights Frank Villalobos le dijo a EGP que él estaba eufórico por el anuncio, pero señaló que los fondos sólo abordarán el impacto a la propiedad no a los permanentes daños que residentes enfrentan con las enfermedades causadas por la contaminación.

Por ahora, “nuestras oraciones han sido contestadas”, dijo. “El estado está ahora comenzando a mostrar preocupación”.

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