Election Marks New Era for Commerce

June 22, 2017 by · Leave a Comment 

The swearing-in of two new council members marked a new era for the City of Commerce, but talk of “change” and “moving forward” was not enough to convince some residents that more harmonious political times are ahead.

Leonard Mendoza, John Soria and incumbent Ivan Altamirano took the oath of office Tuesday during a crowded city council meeting. The three received the top votes in the June 6 election, each securing a four-year term while ousting longtime Councilwomen Lilia R. Leon and Tina Baca Del Rio.

“It’s time for unity, it’s time for change,” said Altamirano upon being sworn-in. “My promise is to really listen.”

For years, the Commerce City Council has been divided with at least one member behind the dais on the outs. Recently, that lone wolf has been Councilmember Hugo Argumedo, who was the target of a failed campaign started by Soria to remove him from office.

On Tuesday, the newly formed council appeared to pledge to make past political infighting a thing of the past now that Commerce residents have voted for change.

Ivan Altamirano, John Soria and Leonard Mendoza take the oath of office during Tuesday’s Commerce council meeting.  (EGP photo by Nancy Martinez)

Ivan Altamirano, John Soria and Leonard Mendoza take the oath of office during Tuesday’s Commerce council meeting. (EGP photo by Nancy Martinez)

“It was important to give residents a choice,” said Mendoza, referring to the 10 candidates on the ballot. “You wanted to give other people a chance,” he told the crowd.

The nomination of Oralia Rebollo as mayor and Altamirano as mayor pro tem, however, left some in the audience feeling the council is likely to remain divided.

Sandra Cornejo, a longtime resident and wife of a former Commerce councilman, told EGP that by ignoring rotating traditions and skipping over Argumedo who was next inline for one of the council’s top two positions, the new council showed they are still divided 4-1.

“I don’t understand why they didn’t give [mayor] to Hugo [Argumedo],” Cornejo said. “That’s not right, it’s going to cause problems.”

Carmen Marquez has lived in the city for decades and says she has “seen it all” over the years, including councils that didn’t always get a long, but now hopes things will be different moving forward.

“I would like to see things stay positive,” she told EGP Tuesday. “Focus on good decision making,” she advised the council.

During the city’s final vote tally last week, longtime resident Javier Hernandez congratulated Soria on his win, then asked him to not “forget to work together” with his new colleagues.

Hernandez, one of a dozen or so residents in attendance, told EGP he was content with the results.

“At least we got two out,” he said, referring to Baca Del Rio and Leon. “They ran the city down the wrong road.”

Altamirano doesn’t buy that characterization and told EGP residents didn’t give the incumbents a fair shake, arguing that many projects now in the works took years to execute.

In the end, residents were “not seeing results and it was too little too late,” Altamirano said.

For years, Baca Del Rio, who was first elected in 2005, was nicknamed “Teflon Tina,” a reputation forged from winning reelection after being recalled and surviving another recall attempt despite controversy over her Fair Political Practices Commission (FPPC) filings.

Leon was first elected to the council in 1998 but did not seek reelection after her first term. Years later she again ran for office, winning reelected in 2008 and 2013. She too defeated a recall attempt in 2009. She is credited for founding the city’s annual college fair.

Outgoing councilwoman Tina Baca Del Rio, pictured third from left, was recognized by the new Commerce city council. (EGP photo by Nancy Martinez)

Outgoing councilwoman Tina Baca Del Rio, pictured third from left, was recognized by the new Commerce city council. (EGP photo by Nancy Martinez)

On Tuesday, both women were recognized for their years of service to the city. Councilmembers and local dignitaries called the two “mentors” and credited them for their successful efforts spurring economic development in the city and for major street improvements.

Leon, 68, said she was going to enjoy retirement but continue to stay involved in the community.

“You need to be involved, not just during election time,” she advised residents.

Argumedo chose to recall a more positive time in his often-bumpy relationship with Baca Del Rio, telling the story of why he first appointed her as one of his commissioners.

“As you can tell we have a long history,” he jokingly said. But “I saw something in you.”

A tearful Baca Del Rio thanked Argumedo for the appointment that catapulted her political career.

“I wouldn’t be here now because I didn’t see that in myself [back then],” she told Argumedo.

Baca Del Rio told EGP she was not surprised by her loss, admitting she hadn’t really campaigned, instead deciding to leave the outcome up to fate. She says she’s ready to dedicate more time to her family.

“You don’t have to like what’s going on here,” she told residents, referring to the election results. “All I can say is give them a chance.”

With over 1,700 ballots submitted, City Clerk Lena Shumway said the election saw a 97 percent increase in participation.

“There were more absentee ballots than votes at the polls,” she added.

The final count was: Mendoza, 522; Soria, 508; Altamirano, 475; Tina Baca Del Rio, 450; Jaime Valencia, 440; Denise Robles, 423; Johncito “John” Peraza, 406; Lilia R. Leon, 390; Sylvia Muñoz, 345; and Charlie Calderon, 208.

The newest council members thanked residents for their support and vowed to keep the city moving forward.

“Come tomorrow my sleeves will be rolled up and ready to work,” Soria said. “I didn’t make campaign promises, only long term promises.”

“I made a lot of commitments, these commitments are going to keep me busy the next four years,” echoed Mendoza.

Altamirano told EGP he was relieved, humbled and grateful for his victory. He received just 25 more votes than the next candidate, Baca del Rio.

“I’m sad to see them go but I’m looking forward to creating new beginnings with a council that is full of vision.”

Election Could ‘Shake Up’ Commerce City Council

June 8, 2017 by · Leave a Comment 

A contentious election that had candidates accusing each other of spreading misleading information and engaging in dirty campaign tactics appears to have ended with two longtime Commerce city council members being ousted from office.

Councilwomen Tina Baca Del Rio and Lela Leon were trailing Wednesday in the unofficial vote count. According to the city clerk, 179 provisional votes still needed to be verified and tallied.

Elections results aren’t official until certified by the city council, according to the city clerk.

If the numbers hold, Leonard Mendoza, a school district painter, and John Soria, a law enforcement technician, and Mayor Ivan Altamirano, the third incumbent up for reelection, will fill the three seats up for grabs.

Leonard Mendoza, pictured left, currently holds the highest number of votes in the Commerce City Council race.  (EGP photo archive)

Leonard Mendoza, pictured left, currently holds the highest number of votes in the Commerce City Council race. (EGP photo archive)

Without any endorsements and self-funding his campaign, Mendoza was at the top of the vote count with 440 votes, according to the unofficial election results. Soria was in second with 437 votes, while Altamirano received 424 votes to come in third. Baca Del Rio was in fourth with 391 votes, while Leon received 343 votes.

With the totals between the 11 candidates so tight, the top three rankings could still change when the final tally is released.

But on Wednesday, Mendoza was ready to claim victory.

“I think this election spoke loud and clear that us residents wanted change, we want to take our city back from the special interests,” Mendoza told EGP. “It was important to come in first to send that message.”

Mendoza first became involved in city affairs when an I-710 Freeway expansion project threatened to displace families in 240 homes in the Ayers, Bandini and Bristow Park neighborhoods. Since then, he has publically advocated against the Union Pacific Railroad, Vernon Power Plant and the now-shuttered Exide Technologies plant as environmental justice issues.

Commerce City Council challenger John Soria with councilmember incumbents. (EGP photo by Nancy Martinez)

Commerce City Council challenger John Soria with councilmember incumbents. (EGP photo by Nancy Martinez)

Soria, who unsuccessfully ran two years ago, had the endorsement of Councilwoman Oralia Rebollo and Assemblywoman Cristina Garcia. Soria did not shy away from the spotlight after his loss, convincing the city attorney and council to pursue legal action to oust one of the victors in that race, Councilmember Hugo Argumedo who had been prohibited from holding office for three years after being convicted on a corruption charge. After the three years was over, Argumedo ran to regain his seat and won.

The courts found Argumedo could remain in office, a decision that could wind up costing Commerce money if Argumedo prevails in a lawsuit against the city for its role in that effort.

Throughout the campaign, Soria accused the other candidates of engaging in personal attacks in campaign flyers filling up voters’ mailboxes. Last week, his campaign released video of two men allegedly distributing negative campaign flyers without the required Fair Political Practices Commission disclosure of the name of the committee paying for the mailers. When approached, the two men admitted to being hired by a local church.

“It is a shame to see a Christian church involved in the attack of my family and the illegal defamation of my name. This issue should be investigated by the appropriate authorities,” Soria said in a press release.

At one point, the city clerk’s office sent a letter to residents alerting them to complaints about robocalls alleged to have misleading information about the vote-by-mail process. The office cited Election Code Section 3017, which allows voters to designate someone to return their ballot to the city clerk – the city’s election official.

In a sign of urgency, the message was shared last week in an official city emergency Nixle alert.

Mendoza says he ran a clean campaign and was not behind hit pieces that included attacks on Soria, Altamirano and even a former public information officer not running for office.

Baca Del Rio, who has been on the council since 2005, was accused last year of 24 violations of the Political Reform Act, including accusations that she illegally transferred campaign funds into her personal bank account and failing to file contributions and campaign statements in a timely manner. The councilwoman reached an agreement with election regulators that reduced the number of charges and fines against her. Baca Del Rio repeatedly denied she misappropriated campaign funds.

Less than two months later, Altamirano agreed to pay a $15,500 penalty for violating five counts of the Political Reform Act over failing to timely file and disclose financial activity on campaign statements and for voting on matters the FPPC concluded he had a financial interest in. During his campaign, Altamirano repeatedly asked voters to elect him and the other two incumbents, claiming the trio has brought positive changes to the city.

“I’m sad about the potential of losing my colleagues ,but also…ready to work with everyone,” Altamirano told EGP Wednesday, adding he’s worried projects will not move forward as quickly under new leadership.

“I really don’t know what will happen, I’m leaving it in God’s hands,” he said.

Mendoza compared the city election to the 2016 presidential race, with voters electing outsiders over career politicians.

“I think we sent out a message,” he said. “If you are honest, work hard and run an informative campaign you don’t need endorsements,” he said. “Voters will see you are running for them.”

 

Commerce Cuestiona la Elegibilidad de Argumedo para Permanecer en Su Cargo

May 7, 2015 by · Leave a Comment 

El concejal de la Ciudad de Commerce Iván Altamirano dice que la reciente acción tomada por cuatro miembros del consejo de la ciudad que, en teoría, podría deshacer los resultados de las recientes elecciones, tiene la intención de “dar claridad a la comunidad”.

Altamirano se refería a una decisión a puerta cerrada el mes pasado que dirige el Fiscal de la Ciudad Eduardo Olivo, para iniciar la comunicación con el Fiscal General del Estado en relación con la “legitimidad” de la reciente elección en marzo del concejal Hugo Argumedo al consejo.

Read this article in English: Council Explores Challenge to Commerce Election

La acción viene a raíz de un correo electrónico enviado por el residente de Commerce John Soria al administrador de la ciudad Jorge Rifa y el ayuntamiento, el cual posteriormente Soria leyó en voz alta en la reunión del consejo del 7 de abril durante los comentarios públicos para asegurar que sus palabras “no serían mal interpretadas”.

“Uno podría concluir fácilmente que nuestro electorado ha hablado, pero saber si esto es una representación auténtica de nuestros electores y si el señor Argumedo esta legalmente en el cargo de miembro del consejo aún está por verse”, Soria escribe en su correo electrónico.

Durante una entrevista telefónica el martes, Altamirano dijo que él y sus compañeros miembros del consejo—la alcaldesa Lilia León, la alcaldesa interina Tina Baca Del Río y la concejal Oralia Rebollo—ahora se están haciendo la misma pregunta en respuesta a las quejas que han recibido de los residentes y dueños de negocios que están “enojados” por el regreso de Argumedo al consejo –a pesar de declararse culpable de un cargo menor de obstrucción a la justicia por las declaraciones que hizo durante un caso civil que involucra al ex abogado de la ciudad de Commerce.

Concejal Hugo Argumedo durante la reunión del 7 de abril cuando se leyó publicamente una carta para considerar su destitución. (Foto de pantalla de la Ciudad de Commerce)

Concejal Hugo Argumedo durante la reunión del 7 de abril cuando se leyó publicamente una carta para considerar su destitución. (Foto de pantalla de la Ciudad de Commerce)

En su correo electrónico para el consejo, Soria, quien perdió su candidatura para un asiento del consejo durante la misma elección, detalla su creencia de que el consejo tiene la “autoridad para implementar las políticas de fraude y robo que prohíben que un elegido, nombrado o empleado representante de la ciudad regrese después de haber sido captado cometiendo o intentando cometer robo o fraude en contra de la ciudad de Commerce”.

En un correo electrónico a EGP a principios de esta semana, Soria dijo que el propósito de su correo electrónico al consejo “era simple, iluminar a la ciudad de Commerce.” Agregó que “una eliminación legal de la oficina es lo que mi carta indica, lo cual yo apoyo”.

Cabe señalar que Argumedo ha completado los términos de la sentencia en su contra, que incluía una orden para renunciar a su cargo, estar en resumen de libertad condicional y no ocupar cargos públicos durante tres años.

Altamirano reconoció ese hecho pero dijo que el consejo está pidiendo una opinión si la “ciudad esta segura … o no debería [Argumedo] servir”.

Dijo que él también les dijo a residentes anteriormente que Argumedo había servido su tiempo y nada se podía hacer, pero cambió su opinión. “Si soy arrestado por asesinato pero la corte me deja libre [porque no hay suficiente evidencia], debería ser perdonado?”, dijo como un ejemplo hipotético de su razonamiento.

“Las ciudades en el sureste son vistos como corruptos. Todo el mundo nos acusa de ser corruptos todo el tiempo; Yo siempre estoy siendo acusado de ser corrupto”, dijo Altamirano, “Yo no quiero escuchar esto”.

Al preguntar si el pasado de Argumedo era un problema tan grande, por qué no hubo mayor indignación durante la campaña, Altamirano le dijo a EGP que él hizo la misma pregunta, pero la mayoría de la gente pensó que no había manera que Argumedo ganaría.

Argumedo le dijo a EGP el martes que está “en una situación extraña”, después de haber sido asesorado por Olivo para excusarse a sí mismo de las discusiones para evitar un posible conflicto de intereses.

“Yo no tuve el privilegio de sentarme en la discusión … hay una pregunta si incluso tengo que excusarme”, pero lo hice porque eso es lo que aconsejó el abogado de la ciudad.

Argumedo, quien junto con la ex concejal Denise Robles fueron aprobados por el consejo editorial de este diario en las elecciones de marzo, recibió la mayoría de votos de los seis candidatos quienes buscaban uno de los dos puestos en la boleta electoral. Oralia Rebollo quedó en segundo lugar, ganando el otro asiento del consejo. En la aprobación y en otros artículos sobre la elección, EGP hizo referencia a la condena de Argumedo y la forzada resignación de su cargo.

“Desafortunadamente, pasar por este proceso, ahora parece que están tratando de anular la voluntad del pueblo”, dijo Argumedo sobre las acciones del consejo.

Incluso después de todas las cosas negativas que se dicen por ahí de oponentes sobre los últimos problemas, “yo todavía tuve más votos”, dijo.

“Fui honesto con la gente, les dije que cometí un error y les pedí que no me juzguen por un error, pero por todo lo bueno que hice como concejal”, dijo emocionalmente.

“Me dijeron que no podía ocupar un cargo durante tres años y he seguido la ley al pie de la letra”, dijo. “Seguí trabajando, continué mi vida familiar”, dijo agregando que quiere que la ciudad continúe avanzando.

“Recibí abrumadora afirmación de ello, vean cuántas personas llegaron a mi ceremonia de juramentación”, dijo.

Argumedo dijo que no está seguro cual será su próximo paso, pero él está considerando buscar consejo legal si se llega a ese punto. “Creo que necesito para explorar no sólo mi derecho a servir, pero el derecho del pueblo a elegir quien los representa”, dijo.

Durante los comentarios del público en la reunión del consejo del martes, el residente de Commerce Leonard Mendoza expresó su decepción sobre la dirección tomada por el propio consejo.

“Acabamos de tener una elección, que era bastante mala, fue una elección sucia, fue una lucha difícil de elección … Si ustedes [consejo] están haciendo cualquier cosa en contra de los procesos políticos, entonces les están diciendo a casi 700 electores, ‘tu voto no es bueno, votaste por la persona equivocada’”.

Altamirano no estuvo en la reunión del consejo del martes debido a un fallecimiento de un familiar, pero dijo que espera que el consejo informe en su próxima reunión sobre las medidas que van a tomar.

“Si resulta que todo esto es una bola de tonterías, entonces todo el mundo necesita enterrarlo”, dijo, agregando que no apoyaría una elección de destitución dirigida a Argumedo.

“Pelearía contra ella”.

 

La reportera de EGP Jacqueline García contribuyó a este artículo.

Candidatos para el Ayuntamiento de Commerce se Enfrentan

February 5, 2015 by · 1 Comment 

Unas cuantas docenas de personas llegaron a la ciudad de Commerce el lunes por la noche para presenciar el debate entre los seis candidatos que compiten por dos asientos en el ayuntamiento de la ciudad en la elección del 3 de marzo.

La Concejal Denise Robles es la única titular en la carrera, ya que el Concejal Joe Aguilar optó por no buscar la reelección.

El debate fue moderado por Margo Reeg de La Liga de Mujeres Votantes y auspiciada por el Concilio Industrial de Commerce, la cámara de comercio local de la ciudad.

Read this article in English: Commerce Council Candidates ‘Face Off’

Más que un debate, este fue un foro de preguntas y respuestas donde cada uno de los candidatos esperaron paciente y respetuosamente su turno para hablar. En mayoría, estaban de acuerdo en las cuestiones más urgentes de la ciudad: la creación de empleo, el deterioro de la infraestructura y los servicios para los residentes, en particular, el costo de tarjetas de residentes y costos de programas.

Cada uno de los candidatos concordó en que es el momento de considerar hacer retroceder los costos que incrementaron durante la crisis del presupuesto de la ciudad durante la Gran Recesión y el estado al quitarles dinero de reurbanización.

Juan Soria es un profesional de la policía en la estación del Alguacil del Este de Los Ángeles, donde se encarga de enviar a oficiales a distintos puntos de la ciudad. “Siendo un hombre joven con un padre, yo dependía de esos recursos”, dijo. Los costos de tres niveles de las tarjetas ahora –que van de $10 a $60 es una cantidad “excesiva”, haciendo que sea difícil para que las familias de bajos ingresos puedan pagarlos, dijo.

Oralia Rebollo ha trabajado para la ciudad durante 17 años. Como maestra y empleada, dijo que ha visto de primera mano lo importante que es mantener los programas intactos para familias de bajos ingresos. Ella también quiere que la ciudad pueda crear una comisión para ayudar a los niños de la ciudad con necesidades especiales. “Tenemos una población cada vez mayor de niños con necesidades especiales y tenemos que ayudarles a ellos ya sus familias”, dijo.

Miembros del ayuntamiento revisaron esos honorarios el martes y “No se tomaron medidas en espera de mas análisis del personal”, el portavoz de medios Jason Stinnett le dijo a EGP vía email.

Los seis candidatos por Commerce se enfrentaron el lunes por la noche en un debate. (EGP foto por Jacqueline García)

Los seis candidatos por Commerce se enfrentaron el lunes por la noche en un debate. (EGP foto por Jacqueline García)

La Titular Robles, 50, dijo que es importante tener en cuenta los tipos de programas que la ciudad ofrece. Ella está preocupada de que a pesar de la gran base industrial en la ciudad, Commerce cuenta con una tasa de desempleo del 16%, el doble que en el condado y el estado. Ella dijo que la ciudad debe ofrecer programas de capacitación de empleo y formación a los residentes. “Tenemos que ayudar a la comunidad a obtener las habilidades necesarias para los puestos de trabajo disponibles”, que ahora están ocupados por personas de fuera de la ciudad, dijo. Si es reelegida, dijo seguirá trabajando con empresas de la ciudad para crear más oportunidades de empleo para los residentes de Commerce.

Sonia Rodríguez es administradora de educación en USC y comisionado de la ciudad. Ella abogó por la educación y más tecnología, incluyendo acceso a Internet de alta velocidad en toda la ciudad. Ella se sienta en el comité asesor de la Medida AA, y dijo que la experiencia le ha dado una mejor comprensión de cómo es la gestión de las necesidades del tráfico y mejora de la infraestructura de la ciudad los cuales son importantes para el crecimiento de la ciudad.

John Díaz es un ingeniero de operaciones de la ciudad y esta en la comisión de planificación. Dijo que sus principales preocupaciones son el tráfico, baches y aceras deterioradas. Agregó que la ciudad está en una mejor posición financiera para hacer mejoras, tales como el Proyecto de Ampliación de la calle Washington.

El ex concejal y técnico en redes de computadoras Hugo Argumedo repetidamente promocionó los muchos proyectos impulsados por la ciudad cuando estaba en el ayuntamiento. Si es elegido, dijo que trabajará para terminar los proyectos, como el desarrollo de Telegraph Road, para atraer más negocios y empleos para la ciudad. Él también criticó el alza de costos de tarjetas de residentes y cuestionó por qué si la ciudad que esta en una situación financiera mejor, el ayuntamiento no ha optado por revertir los costos.

“Los residentes aprobaron la Medida AA, [un aumento del impuesto sobre las ventas de medio centavo para la infraestructura y la seguridad pública], pero no hay dinero para los servicios”, dijo, implicando que los impuestos debería haber liberado dinero del Fondo General para otras áreas.

El único tema en el que los candidatos difirieron fue sobre si la decisión reciente por el ayuntamiento para incrementar su propio sueldo del 35% era apropiado. También fue una de las pocas ocasiones en las que el público en su mayoría calmado reaccionó a declaraciones de ciertos candidatos.

Rodríguez quien ha sido endorsada por el Concejal Joe Aguilar y la Alcaldesa Interina Lilia León, defendió la actuación del ayuntamiento, notando que ellos habían puesto a un lado sus aumentos por siete años mientras que la ciudad trataba de recuperarse de la recesión. “Cuando nos fijamos en esa cantidad por el tiempo que han servido, que es un aumento justo”.

El ayuntamiento está legalmente autorizado para elevar su sueldo un 5% al año; en la votación se aprobó el total de los siete años.

Robles fue la única en votar en contra y dijo el lunes que los miembros del ayuntamiento deben trabajar para el mejor interés de la ciudad y no de sus propios intereses, ganando el aplauso de la audiencia.

Argumedo coincidió con Robles diciendo que el excesivo aumento de $374 más otros beneficios no ayuda a la comunidad de ninguna manera, ni el estipendio mensual del auto $500 en “una ciudad de 3,5 millas cuadradas”.

“Si soy elegido, yo traeré mi propio auto”, dijo, obteniendo elogios de la audiencia.

Soria añadió que “sólo porque la ley lo permite, no significa que tengan que hacerlo”, haciendo hincapié en que el dinero debe ir a donde es más necesario, como a las personas mayores y los programas de educación. “Si nuestro ayuntamiento actual tiene la autoridad para aprobar un aumento del 35% para ellos mismos, entonces debería haber recursos dentro de nuestro presupuesto de la ciudad para restaurar estos programas para nuestros residentes”, dijo.

Díaz estuvo de acuerdo con el incremento y Rebollo dijo que debido a que la aprobación ya sucedió ella aún no estaba segura si es bueno o malo.

Rebollo y Díaz están corriendo como un partido. Ambos han sido endorsados por la Alcaldesa Tina Baca del Río y el Concejal Iván Altamirano. Díaz también tiene el aval de la Alcaldesa Interina Lilia León y Rebollo tiene el respaldo del Concejal Joe Aguilar.

Después del debate, Argumedo le dijo a EGP que si es elegido él se asegurará de terminar el proyecto Telegraph Road, ya que es importante que la gente sepa que “el Casino Commerce proporciona más del 50% del presupuesto operativo anual de la ciudad” y que necesitan asegurarse que el casino y el Citadel Outlets, ambos sobre Telegraph Road continúen proporcionando grandes ingresos. “Si estas empresas no tienen éxito, la ciudad se vería afectada de inmediato”, dijo.

En relación a su problema pasado, cuando se vio obligado a renunciar del Consejo en 2011, le dijo a EGP que él se asegura de aclarar que “fue un error de mi firma en un documento sin el asesoramiento jurídico adecuado”, pero la gente entiende.

“Júzguenme por las grandes aportaciones que he hecho a la ciudad y no por el error que cometí en el pasado”, agregó.

Varias personas que asistieron al debate dijeron a EGP que fue muy interesante y acordaron que el nuevo ayuntamiento debe estar compuesto por miembros con integridad.

“Necesitamos que los jóvenes den un paso adelante y ya tengo mis dos candidatos favoritos”, dijo el residente de Eddie Espinoza.

Sin decir por quien votará, la residente Sally Navarro dijo, “Queremos candidatos calificados que entiendan a la ciudad,” y dijo ver a algunos con buenos antecedentes. “La ciudad necesita mucha ayuda”.

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Twitter @jackieguzman

jgarcia@egpnews.com

Commerce Council Candidates ‘Face Off’

February 5, 2015 by · 1 Comment 

A few dozen people showed up at Commerce City Hall Monday for a debate between the six candidates vying for two non-partisan, citywide council seats in the March 3 election.

Councilwoman Denise Robles is the only incumbent in the race since Councilman Joe Aguilar has opted not to seek reelection.

The discussion was moderated by Margo Reeg of The League of Women Voters and hosted by the Commerce Industrial Council, the city’s local chamber of commerce.

More a question and answer forum than a debate, each of the candidates patiently and respectfully waited their turn to speak. For the most part, they agreed the most pressing issues in the city are job creation, deteriorating infrastructure and services for residents, in particular the cost of the city’s resident activity card and program fees.

 

Six city council candidates participated in a debate at city hall Monday.  (EGP photo by Jacqueline Garcia)

Six city council candidates participated in a debate at city hall Monday. (EGP photo by Jacqueline Garcia)

Each of the candidates agreed it is time to consider rolling back fees that were raised during the city’s budget crunch during the Great Recession and the state’s taking away of redevelopment money.

John Soria is a law enforcement professional at the East Los Angeles Sheriff’s Station where he deploys officers to the city. “Being a young man with a single parent, I depended upon those resources,” he said. The three-tier fees for the cards now—ranging from $10 to $60, an “excessive” amount, make it difficult for low-income families to afford them, he said.

Oralia Rebollo has worked for the city for 17 years. As a teacher and employee, she has seen first hand the importance of keeping programs for low-income families intact. She wants the city to create a commission to address the city’s children with special needs. “We have a growing population of children with special needs and we need to help them and their families,” she said.

The council was scheduled to revisit fees Tuesday, and several of the candidates said it was “too bad it took an election” for them to move on the problem.

“No action was taken pending staff analysis,” media spokesman Jason Stinnette told EGP via email Wednesday.

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Incumbent Robles said it’s important to consider the types of programs the city offers. She is troubled that a city with such a large industrial base has a 16% unemployment rate, double the rate in the county and state. She wants Commerce to offer more job and skills training programs. “We need to help the community obtain the skills for the jobs available” that are now filled by people from outside the city, she said. If reelected, she said she would work with businesses to create more job opportunities for Commerce residents.

Sonia Rodriguez, a USC education administrator and city commissioner, advocated for education and more technology, including access to high speed Internet throughout the city. She sits on the Measure AA advisory committee and said it has given her a better understanding of how managing the city’s traffic and infrastructure improvement needs are important to the city’s future growth.

John Diaz is a city operations engineer and on the planning commission. He said his main concerns are traffic, potholes and deteriorating sidewalks. He said the city is in a better financial position to make improvements, such as the Washington Street Widening Project.

Former councilman and computer network technician Hugo Argumedo repeatedly touted the many projects completed while he was in office. If elected, he said he would work to finish projects like the Telegraph Road development to attract more business and jobs to the city. He too criticized the city’s raising of residents’ fees, and questioned why the council has not reversed the fees.

“Residents approved the AA measure, [a half cent sales tax increase for infrastructure and public safety], but there is no money for services,” he said, implying the tax should have freed up money in the General Fund for other areas.

The only topic where the candidates differed was on whether a recent decision by the city council to raise their own pay 35% was appropriate. It was one of the few areas where the usually quiet audience reacted strongly to the candidates.

Rodriguez, who has been endorsed by Councilman Joe Aguilar and Mayor Pro Tem Lilia Leon, defended the council’s action, noting that they put off pay increases for seven years as the city struggled to recover from the recession. “When you look at that amount for the time they have served, it is a fair increase.”

The city council is legally allowed to raise its pay 5% a year; they approved the hike for the full seven years.

Robles cast the lone vote opposing the increase and said Monday that the council has to work in the community’s interest and not just their personal interests, drawing applause from the audience.

Candidates pointed out that all city’s employees had forgone pay raises, but no other employees or administrators had received such a large increase, and certainly not for the entire time they had gone without.

Argumedo, concurring with Robles, said the $374 monthly increase, when added to other benefits, such as monthly $500 car stipend in “a 3.5 square-mile city” is “excessive.”

“If elected, I’ll bring my own car,” he said, getting cheers from the audience.

“Just because the law allows it, it doesn’t mean you have to do it,” said Soria. Money should go where it’s most needed, like seniors and educational programs, he added. “If our current council has the authority to approve a 35% increase for themselves, then there should be resources within our city budget to restore these programs for our residents,” he said.

Diaz,without explaining why, agreed with the increase. Rebollo said the approval has already happened and she’s not sure yet if was a good or bad decision.

Rebollo and Diaz are running as a slate. Both have been endorsed by Mayor Tina Baca del Rio and Councilman Ivan Altamirano. Diaz also has the endorsement of Mayor Pro-Tem Lilia Leon and Rebollo has Councilmember Joe Aguilar’s endorsement.

After the debate, Argumedo told EGP the Telegraph Road project is important to the city because it will help the Commerce Casino — which generates over 50% of the revenue in the city’s budget — and the Citadel Outlets which are both on Telegraph. “If these businesses are not successful, the city would be impacted immediately,” he said.

As for his being forced to resign from the council in 2011, Argumedo told EGP he wants clarify that  “it was a mistake of me signing a document without the proper legal advice,” and he believes people understand.

Several debate watchers told EGP they found the forum interesting. They said the new council must be composed of members with integrity.

“We need the youth to step forward,” said Eddie Espinoza, adding he already has his “two favorite candidates.”

Without divulging her favorites, Sally Navarro said some of the candidates appear to have good backgrounds. “We want qualified candidates who understand the city,” she said. “The city needs a lot of help.”

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