L.A. Unified Board Orders of Review Sexual Harassment Policies

December 14, 2017 by · Leave a Comment 

Los Angeles Unified School District board members voted Tuesday to review the District’s sexual harassment policies and to immediately implement “best practice” procedures aimed at protecting employees.

Acing on a resolution introduced by Board Vice President Nick Melvoin, L.A. Unified will immediately set up a hotline for reporting, conduct a comprehensive review of current policies, and implement a centralized tracking system for complaints.

Los Angeles Unified School District Board Member Nick Melvoin

Los Angeles Unified School District Board Member Nick Melvoin

“The recent exposure across the country of a pervasive culture of work-related sexual harassment, assault, and inappropriate behavior across several industries was the impetus” for Melvoin’s resolution, according to a statement released by L.A. Unified.

“Sexual harassment has no place in L.A. Unified,” said Melvoin, who began his career as an L.A. Unified teacher in Watts. “Every one of our employees should have the utmost confidence that a harassment claim will be thoroughly investigated and addressed so that our schools are safe spaces—not only for kids, but for our teachers and employees as well.”

School Board President Mónica García, who co-sponsored the resolution, said the school board is dedicated to ensuring a culture of respect and accountability for all employees.

“L.A. Unified can learn, too. We can and must continue to exercise respect for all,” García said. “We must build a culture of learning and excellence that requires all individuals to be part of the solution.”

Commissioner Maryam Zar from the Los Angeles City’s Commission on the Status of Women spoke in support of Melvoin’s resolution. She said creating a hotline and a central system to track complaints will help make sure women newly empowered to share their experiences are heard and feel supported. Zar is also a parent of three L.A. Unified students.

Multiple experts point to a reporting hotline as “the most effective method for prevention, victim support, and accountability.” The District said it hopes to have the hotline up and running by Jan. 2.

Los Angeles Unified School District Board President Monica Garcia

Los Angeles Unified School District Board President Monica Garcia

The Superintendent’s office, with the help of internal and external experts and advocates, will conduct a review of District policies and report back to the board within 120 days.

Its report should include the number of complaints reported in the past five years school- and district-wide; timelines for victims to report their claims and investigators to investigate; and guidelines, tools, and resources for best practices in harassment prevention, investigation, treatment of victims, tracking of harassment claims, and anti-retaliation protections for victims and whistleblowers.

Melodie Kruspodin, Prevention and Policy Manager of Peace over Violence, said sexual harassment is pervasiveness and detrimental.

“Ninety percent of women in California have experienced sexual harassment in their lifetime,” she said. “We all need to look inward to codify the values that we wish to model for students in L.A. Unified.”

 

 

Ayuntamiento Aprueba Contratar Consultor Para Creación de Cuenta de Ahorros Para Estudiantes

December 14, 2017 by · Leave a Comment 

El Ayuntamiento aprobó el martes por unanimidad contratar a un consultor para proporcionar análisis y recomendaciones sobre la creación de un programa de cuenta de ahorros para estudiantes en el Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles (LAUSD).

El voto del consejo autorizó que la organización sin fines de lucro Prosperity Now, una firma de consultoría y defensa que ha desarrollado programas similares para otras ciudades, sea contratada por $80,000 de los fondos discrecionales del concejal David Ryu para ayudar a crear un programa de ahorro.

Ryu, quien presentó la moción, ha señalado un estudio que muestra que las cuentas de ahorros para niños pueden aumentar la probabilidad de que el alumno asista a la universidad.

La moción que autorizó la contratación de un consultor dijo que según el Centro de Desarrollo Social de la Universidad de Washington en St. Louis, un niño de ingresos bajos a moderados con $500 o menos designado para ahorros escolares tiene tres veces más probabilidades de inscribirse y casi cuatro veces más probabilidades de graduarse de la universidad que un niño sin ahorros.

“Si solo un 10 por ciento más de angelinos obtuviera un título universitario, aumentaría los ingresos fiscales federales, estatales y locales por más de $580 millones de dólares anuales”, dijo Ryu antes de la votación.

Bajo una versión potencial de un programa de ahorro descrito en un informe del personal de la ciudad, se depositarán $50 en una cuenta de ahorros para cada niño de kínder cuando se inscriban en una escuela del distrito, y esa contribución podría ser igualada por donantes privados.

El costo podría ser entre $2.7 millones y $3.4 millones anuales para la ciudad, y la cuenta podría crecer a cientos de dólares en el momento en que el niño se gradúe, según un informe del personal de la ciudad.

“Prosperity Now está encantado de que Los Ángeles se una a otras ciudades líderes al invertir en el futuro de los niños de su comunidad”, dijo Carl Rist, director sénior de Children’s Savings y asesor principal de Asset Building en Prosperity Now. “Hemos visto una y otra vez el impacto que la cuenta de ahorros de un niño puede tener en la construcción de aspiraciones y ahorros para la universidad. Esperamos con interés trabajar con la ciudad de Los Ángeles para construir un programa de CSA de vanguardia”.

Programas similares al que se está considerando existen o se están desarrollando en Boston, Nueva York, San Francisco, St. Louis y otros municipios, según la oficina de Ryu.

Un posible problema que se menciona en el informe del personal es que el LAUSD no solo cubre Los Ángeles, sino que incluye la totalidad o parte de las 31 ciudades más pequeñas, incluidas West Hollywood y San Fernando.

Si la ciudad creara un programa para todos los estudiantes del distrito, sería dar dinero directamente a miles de personas que no son residentes de la ciudad, lo que “podría plantear problemas operativos y legales” en la reproducción de programas en otras ciudades, según el informe.

El distrito tuvo aproximadamente 44,000 estudiantes en kindergarten el año escolar pasado dentro de los límites de la ciudad, pero 55,000 en todo el distrito. Si la ciudad donara $50 por estudiante, costaría $2.7 millones por año para los estudiantes que viven en Los Ángeles o $3.4 millones para todos los estudiantes del distrito.

Piden Renuncia de Acusado de Cargos Criminales de las Escuelas de Los Ángeles

December 14, 2017 by · Leave a Comment 

Padres de alumnos pidieron hoy la renuncia de Refugio Rodríguez de la junta del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles (LAUSD), quien enfrenta cargos relacionados con “lavado de dinero de campaña”.

“Rodríguez enfrenta muchas acusaciones y cargos criminales para ofrecer a nuestras escuelas y a nuestros niños la atención que merecen”, aseguró Brenda Del Hierro, una de las madres de alumnos que protestaron el miércoles frente a la corte en la que el hispano tenía una audiencia.

Rodríguez, de 46 años, fue acusado en septiembre pasado de “conspiración, perjurio y obtención y presentación de un documento falso o modificado”, al destinar 25,000 dólares de sus fondos a su campaña encubriéndolos como donaciones de particulares.

“Necesitamos miembros de la Junta Escolar que puedan realmente estar enfocados”, indicó Del Hierro al asegurar que “hay una gran cantidad de trabajo que tiene que hacerse dentro del LAUSD”.

Rodríguez, quien renunció a la presidencia del LAUSD en septiembre, pero sigue siendo parte de la junta, se declaró “no culpable” de los cargos.

Adicionalmente, la cadena de escuelas Partnership to Uplift Communities, que Rodríguez ayudó a fundar, presentó una denuncia por conflicto de intereses contra el funcionario.

Estas Escuelas PUC, como son conocidas, acusan a Rodríguez de transferir más de 285,000 dólares de fondos públicos destinados a las escuelas a dos negocios privados en los que tenía participación.

Según la queja, en 2014 Rodríguez firmó “más de una docena de cheques” en las que pagó 265,000 dólares a una organización no lucrativa de la que era presidente y director ejecutivo.

Igualmente firmó dos cheques por un total de 20,400 dólares a una consultoría con la que también estaba involucrado.

LAUSD Votó Para Seguir Comenzando las Clases a Mediados de Agosto

December 14, 2017 by · Leave a Comment 

LOS ÁNGELES

(CNS) – El Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles (LAUSD) continuará comenzando las clases a mediados de agosto durante los próximos tres años.

La Junta de Educación de LAUSD votó 4-3 el martes para seguir con la estructura del calendario básica que el distrito escolar ha utilizado desde el año escolar 2012-13.

Las clases comenzarán antes del Día del Trabajo (Labor Day), y los estudiantes tendrán una semana libre en Acción de Gracias y un receso de invierno de tres semanas entre el primer y el segundo semestre.

La decisión se tomó tras las protestas de algunos padres que prefieren comenzar más tarde para dejar más tiempo para los programas de verano y las vacaciones familiares.

“Al aprobar los calendarios entre 2020-21 en lugar de solo un año, los miembros de la junta dijeron que esperaban brindar estabilidad al permitir a las familias y empleados planificar las actividades con mucha anticipación”, según una declaración del LAUSD.

L.A. to Explore Options for Student Saving Program

December 13, 2017 by · Leave a Comment 

The City Council on Monday unanimously approved hiring a consultant to provide analysis and recommendations on the creation of a savings account program for students in the Los Angeles Unified School District.

The council’s vote authorized that the nonprofit Prosperity Now, a consulting and advocacy firm that has developed similar programs for other cities, be hired for $80,000 from Councilman David Ryu’s discretionary funds to help craft a savings program.

Ryu, who introduced the motion, has pointed to research that shows child savings accounts can increase a student’s likelihood of attending college.

The motion that authorized the hiring of a consultant said that according to the Center for Social Development at Washington University in St. Louis, a low- to moderate-income child with $500 or less designated for school savings is three-times more likely to enroll and nearly four-times more likely
to graduate from college than a child with no savings.

“If only 10 percent more Angelenos got a college degree, it would increase federal, state and local tax revenue by more than $580 million dollars annually,” Ryu said before the vote.

Under a potential version of a savings program outlined in a city staff report, $50 would be deposited in a savings account for each kindergartner when they enroll in a district school, and that contribution could potentially be matched by private donors.

The cost could be between $2.7 million and $3.4 million annually for the city, and the account could grow to hundreds of dollars by the time the child graduates, according to a city staff report.

“Prosperity Now is thrilled that L.A. is joining other leading cities by investing in the futures of children in their community,” said Carl Rist, senior director for Children’s Savings and senior advisor for Asset Building at Prosperity Now. “We’ve seen time and again the impact that a child’s savings account can have in building aspirations and savings for college. We look forward to working with the city of L.A. to build a state-of- the-art CSA program.”

Similar programs to the one under consideration exist or are being developed in Boston, New York, San Francisco, St. Louis, and other municipalities, according to Ryu’s office.

One potential problem noted in the staff report is that LAUSD does not just cover Los Angeles, but includes all or part of 31 smaller cities, including West Hollywood and San Fernando.

If the city created a program for all the district’s students, it would be giving money directly to thousands who are not residents of the city, which “may pose operational and legal challenges” in replicating programs in other cities, the report said.

The district had roughly 44,000 students in kindergarten last school year within the city’s boundaries, but 55,000 districtwide. If the city were to donate $50 per student, it would cost $2.7 million per year for students who live in Los Angeles or $3.4 million for all of the district’s students.
 

Incendios Impulsados por el Viento Arrasan la Región

December 6, 2017 by · Leave a Comment 

Miles de personas permanecieron bajo órdenes obligatorias de evacuación el miércoles mientras los bomberos trataban de controlar múltiples incendios obstinados e impulsados por el viento en Sylmar, Santa Clarita y Bel Air.

El mayor de los incendios, que azotó los cerros sobre Sylmar y amenazó a miles de hogares, se mantuvo en más de 11,000 acres quemados la tarde del miércoles, pero las cuadrillas se preparaban para violentas ráfagas que se espera que vuelvan toda la noche.

El incendio comenzó a las 3:42 de la mañana el martes en el área de Gold Creek y Little Tujunga en el área de Kagel Canyon. Más de 1,100 bomberos y otro personal fueron desplegados contra el fuego, que, según las autoridades de bomberos, el miércoles por la tarde contenía un 5 por ciento.

Tres bomberos resultaron heridos el martes y fueron hospitalizados en condición estable.

Al menos 30 casas fueron destruidas, unas 20 en las áreas de Little Tujunga, Kagel Canyon y Lopez Canyon. Las otras 10 casas estaban dentro de los límites de la ciudad de Los Ángeles, según Margaret Stewart del Departamento de Bomberos de Los Ángeles (LAFD).

El fuego también forzó una evacuación masiva de animales grandes, principalmente caballos, pero también otros como alpacas.

Muchos de los animales estaban siendo alojados en el colegio de Pierce y en el Centro Ecuestre de Los Ángeles, que estaba en capacidad completa el miércoles por la tarde y no aceptaron animales adicionales.

La residente de Sylmar, Virginia Padilla, cuya familia es dueña de un rancho en Sylmar, le dijo a la prensa que el fuego mató al menos 30 de los caballos del rancho. Padilla dijo que ella y su familia pudieron salir de su casa justo a tiempo, pero no pudieron llevarse a sus caballos porque tuvieron que evacuar inmediatamente cuando los despertaron el martes por la mañana.

Las órdenes de evacuación emitidas por primera vez el martes estaban afectando a unas 110,000 familias, según el alcalde de Los Ángeles, Eric Garcetti, quien dijo que a los residentes evacuados no se les permitiría regresar a casa por una noche más.

“Nos damos cuenta de que inconveniente es esto y que traumático es para mucha gente, pero hemos visto incendios en el norte de California, hemos visto a través de la experiencia que es mucho mejor errar por el lado de la seguridad”, dijo Garcetti en una sesión de noticias el miércoles por la tarde.

Un estimado de 2,500 estructuras fueron amenazadas por el Fuego Creek en un punto, de acuerdo con el Servicio Forestal de los Estados Unidos, que estaba luchando contra el incendio en un comando unificado con los departamentos de bomberos de la ciudad y el condado de Los Ángeles.

El Fuego de Creek empezó el martes por la mañana en la ciudad de Sylmar. Más de 1,100 bomberos y otro personal fueron desplegados contra el fuego, que, según las autoridades de bomberos, el miércoles por la tarde estaba 5 por ciento contenido.

El Fuego de Creek empezó el martes por la mañana en la ciudad de Sylmar. Más de 1,100 bomberos y otro personal fueron desplegados contra el fuego, que, según las autoridades de bomberos, el miércoles por la tarde estaba 5 por ciento contenido.

El jefe del departamento de bomberos de Los Ángeles, Ralph Terrazas, advirtió que la batalla probablemente continuará hasta al menos el viernes.

Mientras hubo una calma en los vientos el miércoles, permitiendo que las tripulaciones trabajen en líneas de contención alrededor de los diversos incendios, se esperaba un evento de viento “significativo” la noche del miércoles y el jueves, con vientos con fuerza de huracán, dijo Terrazas.

El “índice de quema de cepillo” del LAFD que califico el peligro de incendio fue de 296 – “el número más alto que he visto en mi carrera”, según Terrazas.

Dijo que el limite habitual para las condiciones de fuego extremo es 165.

“Esta noche puede ser la peor noche de todas”, dijo Terrazas.

Los recursos para combatir incendios se tensaron aún más cuando el miércoles se produjo un rápido incendio, atravesando 475 acres en Sepúlveda Pass y Bel Air, destruyendo cuatro casas y dañando a otras 11, obligando a evacuaciones obligatorias y provocando un cierre de la autopista San Diego (405) durante la hora punta matutina.

El Fuego de Skirball fue reportado a las 4:52 de la mañana en el lado este de la autopista cerca de Mulholland Drive, dijo Margaret Stewart del Departamento de Bomberos de Los Ángeles. A las 3 de la tarde se calculó que el incendio había quemado 475 acres y solo el 5 por ciento estaba contenida, aunque no se reportaron heridos, según el jefe adjunto del Departamento de Bomberos de Los Ángeles, Charles Butler.

El fuego se mantuvo en el lado este de la autopista y con los vientos amainando, el movimiento de avance del fuego se detuvo, pero los bomberos estaban en una carrera desesperada por contener el fuego antes de las ráfagas nocturnas esperadas, dijo Butler.

“Cuando salgan los vientos saldrán del noreste y querrán empujar ese fuego a través de la autopista 405”, dijo Butler.

Cerca de 700 casas y un edificio de apartamentos fueron evacuados. Una escuela primaria también fue evacuada, dijo Butler.

Los equipos de aviones, las compañías de motores y los equipos de mano luchaban contra el fuego, con más de 300 bomberos desplegados, dijo.

Seis aviones de ala fija y varios helicópteros fueron desplegados en la escena, dijo Garcetti en una conferencia de prensa.

Otras agencias que ayudan incluyen el Servicio Forestal de EE. UU., El Departamento de Bomberos del Condado de Los Ángeles y Cal Fire.

El Getty Center y el cercano Skirball Center, ambos en el lado oeste de la autopista, no parecían estar amenazados.

Todas las escuelas del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles en el Valle de San Fernando y algunas en el lado oeste de Los Ángeles – un total de 265 escuelas del distrito y escuelas subvencionadas afiliadas –  estarán cerradas el jueves y el viernes, dijeron funcionarios del distrito. Una lista completa de escuelas cerradas estaba disponible en www.lausd.net.

Todos los centros educacionales del Distrito Unificado de Santa Monica y Malibu también permanecerán cerrados el jueves. Ambos estaban cerrados por el día y debían permanecer cerrados el jueves. El colegio de Santa Monica y todas las escuelas en el distrito escolar de Santa Monica y Malibu estaban cerradas.

En toda la ciudad, se asignaron alrededor de 600 agentes de policía de Los Ángeles para coordinar ordenes de seguridad, evacuación y varios “eventos de extinción de incendios”, dijo el jefe del LAPD, Charlie Beck.

Se instó a los residentes a prestar atención a las órdenes de evacuación y a preparase antes de que les pidan que salgan de sus casas.

“Empaquen una mochila”, dijo el sheriff del condado de Los Ángeles, Jim McDonnell.

Sugirió a los residentes tomar identificaciones con foto, medicamentos, comida y agua – lo suficiente por un par de días – y documentos importantes como certificados de nacimiento, pasaportes y licencias.

Dijo que preveían vientos de 70 km por hora el miércoles por la noche.

“Por favor tómenlo en serio”, dijo. “Empaque una bolsa, preparasen para irse, cargue su teléfono celular, y, por favor, preste atención a la advertencia cuando le pidamos que se vaya de la zona.

Miembro de la Junta de LAUSD, Prima Se Declaran Inocente en un Caso Criminal

October 26, 2017 by · Leave a Comment 

El miembro de la junta del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles (LAUSD), Ref Rodríguez, se declaró inocente el martes de los cargos criminales por supuestamente reembolsando casi $25,000 a los donantes que él listó en un formulario de financiamiento de campaña.

Refugio ‘Ref’ Rodríguez, de 46 años, era presidente de la junta de educación, pero renuncio a ese puesto después de haber sido acusado en septiembre de un cargo de felonía por conspiración para cometer un supuesto nombre de contribución, perjurio u proxenetismo y ofrecer un instrumento falso o falsificado, junto con 25 recuentos de delitos menores de contribución de nombre supuesto.

Su prima, Elizabeth Tinajero Melendrez, de 45 años, fue acusada de un delito grave de conspiración para cometer una contribución de nombre falso y 25 delitos menores de contribución de nombre falso. Ella también se declaró no culpable.

Ambos deben regresar a la sala del tribunal del centro de Los Ángeles el 13 de diciembre, cuando está programada una fecha para una audiencia para determinar si hay pruebas suficientes que los obliguen a someterse a juicio.

Rodríguez fue elegido en 2015 para el puesto del Distrito 5 en la junta del LAUSD representando áreas que incluyen Atwater Village, Eagle Rock, Highland Park, Los Feliz, Mount Washington y Silver Lake. Es cofundador de Partnerships to Uplift Communities (Alianzas para Elevar las Comunidades), una seria de escuelas autónomas en el noreste de Los Ángeles y el noreste del Valle de San Fernando. Melendrez fue voluntario en su campaña.

Rodríguez dijo el mes pasado que él y sus abogados han estado tratando de “resolver los problemas con la Comisión de Ética de Los Ángeles (Los Angeles Ethics Comissision) por más de dos años”.

“Como producto de una familia de inmigrantes, nadie tiene más respeto por la integridad del sistema de justicia estadounidense que yo”, dijo Rodríguez entonces.

“He cooperado con las autoridades y espero que estos problemas se resuelvan de manera expedita y justa”.

Luego de una comparecencia en la corte el 13 de septiembre, el abogado de Melendrez calificó los cargos de “mucho ruido y pocas nueces”.

“Nos sorprende que haya llegado al nivel de una acusación criminal”, dijo el abogado Mark Werksman.

Los fiscales alegan que Rodríguez recaudo más de $50,000 durante el primer periodo de presentación de informes de campaña que finalizó en diciembre del 2014 y que 25 donantes, la mayoría de los cuales eran familiares y amigos, fueron supuestamente pagados con $34,250 por Rodríguez y Melendrez.

Los nombres de los donantes figuraban en un informe de financiación de campaña presuntamente firmado por Rodríguez bajo pena de perjurio y presentado a la Comisión de Ética de Los Ángeles, que recibió una denuncia de marzo del 2015 sobre las actividades de recaudación de fondos de Rodríguez, según la fiscalía del distrito.

De acuerdo con los documentos de la Comisión de Ética, poco después de que Rodríguez comenzó su campaña para el asiento de la junta escolar en noviembre de 2014, “proporcionó $26,000 de su propio dinero a Melendrez, su prima y voluntaria clave de la campaña, con instrucciones de canalizar ese dinero en su cuenta de campaña pidiendo a los miembros de la familia que hagan contribuciones”.

“Melendrez atrajo a 25 familiares y amigos a realizar contribuciones de campaña diciéndoles que sus contribuciones serían reembolsadas”, según la acusación de la Comisión de Ética. “Las 25 contribuciones se hicieron desde el 23 de diciembre hasta el 31 de diciembre de 2014, varió de $775 a $1,100 cada uno, y totalizó a $24,250. Melendrez reembolsó completamente las 25 contribuciones utilizando los fondos de Rodríguez.

De acuerdo con la Comisión de Ética, Rodríguez presentó una declaración de divulgación de la campaña el 12 de enero de 2015, y esa declaración incluyó las 25 donaciones que habían sido reembolsadas.

“En esa declaración, Rodríguez certificó bajo pena de perjurio que había recaudado un total de $51,001 en contribuciones de otras personas. Sin embargo, así la mitad de los fondos reportados fueron en realidad el dinero de Rodríguez”, de acuerdo con la Comisión de Ética.

El personal de la Comisión de Ética acusó a Rodríguez y Melendrez de 25 actos de lavado de fondos en la campaña de Rodríguez. La comisión revisará las acusaciones y tomará una determinación final sobre las sanciones. La comisión puede imponer una multa máxima de $5,000 por violación.

Outside Hearing Officer to Oversee Ethics Case Against LAUSD Board Member

October 19, 2017 by · Leave a Comment 

The Los Angeles City Ethics Commission opted Tuesday to bring in an outside hearing officer to oversee its case against Los Angeles Unified School District Board of Education member Refugio “Ref” Rodriguez and his cousin.

The commission did not directly respond to a request by Bradley Hertz, attorney for Rodriguez and Elizabeth Tinajero Melendrez, to stay the ethics case against them while they deal with the ongoing criminal case they are facing related to the same set of accusations.

Sergio Perez, the commission’s director of enforcement, told the panel that staying the ethics complaint case would be a more appropriate decision for the hearing officer to make.

“Because a question of a stay requires an understanding of the substantive facts related to the case and to the allegations, and an understanding of how the law applies to those facts, I do believe that this issue is not ripe for consideration. It is one that should be handled by the preliminary hearing officer or the hearing officer,” Perez said.

Rodriguez and Melendrez were charged last month with more than two dozen criminal counts for allegedly reimbursing nearly $25,000 to donors he listed on a campaign finance form. Rodriguez, a charter school founder, ran successfully for the school board in 2015 and was elected as its president over the summer.

LAUSD Boardmember Refugio "Ref" Rodriguez

LAUSD Boardmember Refugio “Ref” Rodriguez

After the charges came to light, Rodriguez stepped down as the board president but chose to retain his seat.

The criminal charges against Rodriguez and Melendrez stemmed from an investigation by the Ethics Commission after it received a whistleblower complaint in March 2015 about Rodriguez’s fund-raising activities.

The commissioners agreed to bring in an outside officer to conduct a preliminary and administrative hearing, which Perez estimates will take five days. The hearing is to be scheduled within four months of the selection of the hearing officer, according to Ethics Commission guidelines.

The commissioners rejected three other options: having one member of the commission serve as the officer; all members of the commission sitting as a hearing panel with an individual hearing officer presiding; and all the commission members convening as a hearing panel without an individual hearing officer presiding.

The commissioners voted unanimously for an outside officer after Commission President Jessica Levinson stated it was her preference and that it also is the most common choice. A preliminary hearing officer may not be necessary if neither side requests a preliminary hearing, but must be an individual, and that person can also serve as the administrative officer.

The Ethics Commission, which enforces city laws regarding governmental ethics, conflicts of interests, campaign financing and lobbying, has contracted with the California Office of Administrative Hearings for administrative law judges to serve as hearing officers.

The commission’s staff accused both Rodriguez and Melendrez of 25 acts each of laundering funds into Rodriguez’s campaign, and can levy a maximum penalty of $5,000 per violation or three times the amount of the money improperly reported or contributed.

According to Ethics Commission documents, shortly after Rodriguez began his campaign for the school board seat in November 2014, Rodriguez “provided $26,000 of his own money to Melendrez, his cousin and a key campaign volunteer, with instructions to funnel that money into his campaign account by asking family members to make contributions.”

“Melendrez enticed 25 family members and friends to make campaign contributions by telling them that their contributions would be reimbursed,” according to the Ethics Commission accusation. “The 25 contributions were made from Dec. 23-31, 2014, ranged from $775 to $1,100 each, and totaled $24,250. Melendrez fully reimbursed all 25 contributions using Rodriguez’s funds.

According to the Ethics Commission, Rodriguez filed a campaign disclosure statement on Jan. 12, 2015, and that statement included the 25 donations that had been reimbursed.

“In that statement, Rodriguez certified under penalty of perjury that he had raised a total of $51,001 in contributions from other people. However, nearly half of the reported funds were actually Rodriguez’s own money,” according to the commission documents.

Rodriguez was charged by the L.A. County District Attorney’s Office with one felony count each of conspiracy to commit assumed name contribution, perjury and procuring and offering a false or forged instrument. He is also charged with 25 misdemeanor counts of assumed name contribution.

He and Melendrez appeared in court in downtown Los Angeles on Sept. 13, but their arraignment was postponed until Oct. 24.

Rodriguez, 46, issued a statement saying he and his attorneys have been trying to “resolve the issues with the Los Angeles Ethics Commission for over two years.”

“I have cooperated with authorities and hope these issues will be resolved expeditiously and fairly,” Rodriguez said.

Rodriguez was elected in 2015 to the District 5 seat on the LAUSD board, representing areas including Atwater Village, Eagle Rock, Highland Park, Los Feliz, Mount Washington and Silver Lake. He is a co-founder of Partnerships to Uplift Communities, a series of charter schools in northeast Los Angeles and the northeastern San Fernando Valley.

Rodriguez is also facing a conflict-of-interest complaint with the state’s Fair Political Practices Commission filed by Partnerships to Uplift Communities over about $285,000 in payments that he authorized in 2014 from the charter organization to a nonprofit under his control, the Los Angeles Times reported this week.

School Board Chief Steps Aside

September 21, 2017 by · Leave a Comment 

One week after being charged with perjury and other felonies for allegedly funneling $25,000 of his own money into his campaign by listing phony donors on a disclosure form, Ref Rodriguez on Tuesday gave up his position as president of the Los Angeles Unified School District board.

Rodriguez will remain on the school board, but said he was stepping aside as president to avoid being a distraction.

“When I was elected board president, I committed to highlighting the Kids First agenda for L.A. Unified,” Rodriguez said. “I remain committed to putting kids first, and so, in order to allow the board to remain focused on the hard work ahead of us, I have decided to step aside as board president.

LAUSD President Ref Rodriguez

LAUSD President Ref Rodriguez

“I do not want to serve as a distraction to my colleagues, or to any of the other dedicated teachers, principals and employees who do the hard work of educating students every day,” he said. “I have always been driven by my passion to give all kids, but especially those with backgrounds similar to
mine, a chance at a brighter future, and I believe this decision will help us continue doing exactly that.”

Monica Garcia serves as the board’s vice president and will take over the top post until the board selects a new president.

Rodriguez, 46, was charged last week with more than two dozen criminal counts for allegedly reimbursing nearly $25,000 to donors he listed on a campaign finance form. He was charged with one felony count each of conspiracy to commit assumed name contribution, perjury and procuring and offering a false or forged instrument, according to the Los Angeles County District Attorney’s Office.

Rodriguez was also charged with 25 misdemeanor counts of assumed name contribution.

His cousin, Elizabeth Tinajero Melendrez, 45, was charged with one felony count of conspiracy to commit assumed name contribution and 25 misdemeanor counts of assumed name contribution.

According to city Ethics Commission documents, shortly after Rodriguez began his campaign for the school board seat in November 2014, Rodriguez “provided $26,000 of his own money to Melendrez, his cousin and a key campaign volunteer, with instructions to funnel that money into his campaign account by asking family members to make contributions.”

The D.A.’s filing of criminal felony charges caught many political observers by surprise, with most noting the relatively small amount of money involved and the fact that it’s not illegal for a candidate to give money to his own campaign.

The latter point has left many bewildered as to why, if the allegations prove true, Rodriguez would reimburse others for their donations rather than give the money outright to his campaign committee.

Some have speculated that as a late entry into the race and facing a campaign finance-reporting deadline, Rodriguez wanted to bolster the appearance that he could run a viable campaign.

“Melendrez enticed 25 family members and friends to make campaign contributions by telling them that their contributions would be reimbursed,” according to the Ethics Commission accusation. “The 25 contributions were made from Dec. 23 through Dec. 31, 2014, ranged from $775 to $1,100 each, and totaled $24,250. Melendrez fully reimbursed all 25 contributions using Rodriguez’s funds.”

Rodriguez said last week he and his attorneys have been trying to “resolve the issues with the Los Angeles Ethics Commission for over two years.”

Melendrez’s attorney, Mark Werksman, called the criminal charges “much ado about nothing.”

“We are surprised this has risen to the level of a criminal prosecution,” he said, calling it “mystifying” that county prosecutors would bring a case “over such a small amount of money so long ago.”
 

LAUSD to Pay $150 M to Resolve Lawsuit

September 21, 2017 by · Leave a Comment 

The Los Angeles Unified School District will pay more than $150 million to 50 schools in primarily low-income areas to resolve a lawsuit accusing the district of misspending funds that should have been used to benefit “high-need” and English-learning students.

The lawsuit was filed in 2015 by a coalition of community groups that alleged the district had been misspending about $450 million annually that should have been earmarked toward campuses in primarily low-income communities.

“We are pleased to have reached to solution that will immediately improve the lives of students across the Los Angeles,” said Aurea Montes-Rodriguez, executive vice president of Community Coalition, one of the groups involved in the lawsuit. “While this is a promising victory, it also serves as an important reminder that low-income communities of color remain overlooked in Los Angeles. The time for communities like South L.A. is now, and we must continue the fight for our kids and our future.”

The “settlement provides a tremendous opportunity to direct more resources to our highest-need students and schools,” said David Holmquist, general counsel for the LAUSD.

“The underlying litigation between the parties involved varying interpretations of a very complex statutory framework. With this settlement complete, the district is ready to move forward and continue to put kids first,” Holmquist said.

The 50 schools that will receive additional funding are primarily in South and East Los Angeles. The money is expected to support academic, social and emotional support services, drop-out prevention programs and parent-engagement efforts, according to the groups that filed the lawsuit.
 

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