Niño Sobreviviente de Leucemia Correrá el Maratón de Los Ángeles

March 6, 2014 by · 1 Comment 

Juanito Moreno, 12, de Highland Park cuenta ansiosamente los días para participar en uno de los eventos más importantes de su vida, el Maratón de Los Ángeles 2014. A su corta edad, Juanito no es un chico ordinario, puesto que él ha sabido demostrar que cuando “hay voluntad hay un camino” y no permite que sus obstáculos sean más grandes que sus sueños.

Al verlo prepararse para el gran evento con sus compañeros de escuela Academia Avance en Highland Park, es difícil creer que hace no mucho tiempo el cuerpo de este pequeño estaba lleno de dolor y tenía un futuro incierto.

Juanito Moreno (cuarto de izquierda a derecha) con el grupo de Students Run L.A. que participará en el Maratón de Los Ángeles este domingo. (EGP foto de Jacqueline García

Juanito Moreno (cuarto de izquierda a derecha) con el grupo de Students Run L.A. que participará en el Maratón de Los Ángeles este domingo. (EGP foto de Jacqueline García

Hoy en día Juanito se ve como cualquier otro niño de su edad, pero ha sido un camino largo y difícil para llegar hasta aquí, según le contó su mamá Gloria Moreno a EGP.

Juanito fue diagnosticado con leucemia a la edad de seis años. Sus padres estaban en shock al escuchar las noticias devastadoras, principalmente porque no había historial de dicha enfermedad en la familia.

“Me di cuenta que su piel se le había cambiado a un color pálido y comenzó a vomitar entonces lo llevé a la clínica”, dijo Moreno.

 

Read this article in English: Pre-Teen Leukemia Survivor’s Dream About to Come True

 

El primer diagnostico de la clínica era que Juanito podría tener problemas del hígado, así que fue referido al Hospital de Niños de Los Ángeles (CHLA).

“Ese mismo día como a las 9 p.m. me dijeron que él tenía leucemia”, dijo Moreno recordando ese terrible día.

Juanito fue internado en CHLA por las siguientes dos semanas. Él fue diagnosticado con Leucemia Linfoblástica Aguda (ALL por sus siglas en inglés), un tipo de cáncer en la sangre que es más común se desarrolle en los niños.

Juanito no entendía la gravedad de su problema. “Yo no sabia exactamente lo que pasaba, solo sabia que era algo que lastimaba a mi cuerpo”, Juanito le dijo a EGP. “Estaba vomitando todo el tiempo y comencé a subir de peso”, agregó.

Como en la mayoría de los casos, la salud de Juanito llegó a un nivel drástico. El niño tenía dolor todo el tiempo. “Cuando su pelito se le comenzó a caer, yo me sentía bien mal”, dijo Moreno sin poder contener las lagrimas al recordar aquella dolorosa experiencia.

Cuando Juanito salió del hospital no pudo regresar a la  escuela. Tuvo que tomar clases en casa por un año hasta que finalmente fue permitido regresar a clases regulares para comenzar el segundo grado en la primaria Monte Vista.

Al comenzar segundo grado, Juanito tenía que usar una mascara en la cara para cubrirse de los gérmenes. “Yo me enojaba bastante por que la gente se reía de él”, dijo Moreno recordando los momentos en que ella veía a otros niños burlándose de su hijo.

“Si me di cuenta que hay mucha ignorancia entre la gente que no conoce el problema”, dijo Moreno. Durante este tiempo ella no recibió ningún tipo de ayuda por parte de la escuela y dijo que en una ocasión ella quiso dar una charla sobre la leucemia a los padres de familia “y nadie fue”.

La maestra de Juanito en ese momento le dijo a Moreno que no tenía que educar a otros, pero “educar a Juanito para que aprenda a vivir así”.

Durante el difícil momento la familia si recibió ayuda de Padres Contra el Cáncer, una organización no lucrativa que provee apoyo a familias con niños que padecen cáncer. “Ellos te ayudan mucho, moralmente, emocionalmente,” dijo Moreno.

Juanito asistía a la escuela con una mascara en la cara para cubrirse de los gérmenes. Algunos niños se reían de él, dijo su mamá Gloria Moreno. (Cortesía de Gloria Moreno)

Juanito asistía a la escuela con una mascara en la cara para cubrirse de los gérmenes. Algunos niños se reían de él, dijo su mamá Gloria Moreno. (Cortesía de Gloria Moreno)

Después de tres años y medio la lucha contra la leucemia esta siendo vencida, pero no antes de haber pasado por un sube y baja de preocupaciones. “El último año [Juanito] rechazaba las quimioterapias y se enfermaba todo el tiempo”, dijo Moreno mientras se secaba una lagrima de la mejilla puesto que aún se siente sensible al hablar del tema.

“He estado yendo a todas las [quimo]terapias por tres años y ahora solo voy a que me revisen la sangre para [asegurarse] que todo esta bien”, dijo Juanito.

Juanito no perdió la esperanza ni se dio por vencido ante sus sueños de ser un chico alegre. Cuando entró al sexto grado se enteró del maratón de Los Ángeles y quiso inscribirse pero sus padres no se lo permitieron.

“Él veía a otros niños y quería hacerlo”, dijo Moreno quien se preocupaba por la salud de Juanito, pero pronto se dio cuenta que su hijo estaba “obsesionado” con el maratón.

Un año después, Juanito por fin pudo convencer a su madre para que lo dejara correr y ambos asistieron a la reunión de Students Run L.A.—un grupo de corredores de maestros y estudiantes—para obtener información sobre el maratón.

“Cuando fui a la reunión mi hija estaba ahí y le dije ‘mija corre con él porque no quiero que corra solo’”. dijo Moreno.

Fue entonces que Vanesa, 15, aceptó y poco después el hermano mayor Fidel, 17, se unió al grupo.

“Mi mamá les dijo que corrieran conmigo para motivarme”, dijo Juanito. Pero principalmente para cuidarlo puesto que Moreno todavía se siente muy “nerviosa” de este momento épico para su hijo.

Juanito comenzó su entrenamiento con Students Run L.A. en la preparatoria Academia Avance de Highland Park en septiembre del 2013.

Herbert Marquez, maestro y entrenador de Juanito dijo que él quedó anonadado cuando  le notificaron que Juanito era un sobreviviente de leucemia. “No estaba enterado hasta que hubo una recaudación de fondos para sobrevivientes de leucemia hace tres meses”, dijo Marquez.

Marquez agregó que en el examen físico de Juanito no mostraba ninguna anormalidad. Sin embargo, una vez que se les notificó a otros padres de la condición de Juanito, ellos estaban un poco renuentes y preocupados acerca de su participación. “Al principio había muchas preguntas; si podría hacerlo o no, si terminaría o no. Nos tomó un poco de tiempo hasta obtener el ok por parte del doctor y el ok por parte de los padres”, dijo Marquez.

Pese a que Juanito es uno de los más pequeños y jóvenes de los 27 estudiantes que conforman el grupo, Marquez dijo que siempre lo encuentra entusiasta de participar. Debido a su excelente participación en los entrenamientos, Juanito fue elegido para ser uno de los 10 estudiantes de Academia Avance que van a conocer a los corredores Elite del maratón de Los Ángeles mañana viernes.

Para la familia Moreno, esta carrera será toda una fiesta mexicana. Los papás de Juanito seguirán al grupo  durante las 26 millas y un grupo de seguidores estarán festejando cuando el grupo de Juanito pase frente a la Placita Olvera sobre la Avenida Cesar Chavez. “Este año mis hijos y yo estaremos festejando ahí con el mariachi cuando Juanito pase”, Leslie Lambaren, activista comunitaria de Highland Park le dijo a EGP.

“La historia de Juanito es una historia de poder y donde usted puede ver las muchas cosas que la mamá ha hecho para que su hijo logre sus metas”, dijo Lambaren.

“Ya que soy un sobreviviente de leucemia, yo quiero motivar a otros a que no se den por vencidos y sigan luchando”, dijo Juanito con una sonrisa sin poder esconder la emoción al saber que esta a muy cerca del “gran día.”

En este momento la mamá de Juanito se siente muy orgullosa. “Yo les diría a otros que no se den por vencidos y que los milagros existen, Dios existe”, dijo.

Juanito sabe apreciar todo lo que su mamá ha hecho por él y espera que ella continúe orgullosa de sus logros. “Me gusta verla muy contenta y podemos jugar, hablamos y ella me ayuda a hacer mi tarea”, dijo el pequeño.

La meta de Juanito no se detiene al llegar al final del maratón. Aparte de motivar a otros niños, también quiere mantenerse activo. “Voy a tratar de seguir [corriendo] y voy a tratar de llegar a las olimpiadas”, finalizó Juanito.

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jgarcia@egpnews.com

Complejo Habitacional Promete Ser un Proyecto Innovador en la Ciudad de Vernon

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

Un proyecto de vivienda asequible comenzará pronto a construirse para duplicar el número de los residentes que actualmente viven en Vernon, ciudad primordialmente industrial. Pero antes de comenzar el proyecto, residentes, estudiantes y personal trabajaron juntos para darle un nombre al complejo habitacional.

“Vernon Village Park” fue aprobado por el concejo este martes como el nombre oficial del edificio de 45 unidades habitacionales después que un subcomité encargado seleccionará el nombre de una lista proveída por estudiantes del sexto grado de la escuela Vernon Elementary.

El proyecto esta localizado en el 4675 52nd Drive hacia el sureste cerca de la ciudad de Maywood y se espera que la construcción de los 2.06 acres de terreno comience el siguiente mes.

Un montón de tierra se encuentra en la localidad donde se comenzará el proyecto que se espera este listo para finales del 2015. El nombre del complejo habitacional fue aprobado por el concejo el martes. (Ciudad de Vernon).

Un montón de tierra se encuentra en la localidad donde se comenzará el proyecto que se espera este listo para finales del 2015. El nombre del complejo habitacional fue aprobado por el concejo el martes. (Ciudad de Vernon).

El año pasado la corporación Meta Housing fue seleccionada para construir y operar las facilidades del complejo de apartamentos.

La ciudad le pidió a los estudiantes de sexto grado de Vernon Elementary que propusieran ideas para presentarlas al concejo a principios de febrero. El concejo resumió la lista a “Vernon Pueblo del Rio”, “Vernon Pueblo del Rio Gardens”, Vernon Villas”, “Vernon Village Apartments” y “Vernon Houses”.

Para hacer la última decisión más interactiva con la comunidad, la ciudad llevó a cabo una encuesta online donde 147 personas votaron. Pese a que “Vernon Villas” obtuvo el 42% de los votos el subcomité encargado compuesto por el alcalde W. Michael McCormic y el concejal Michael Ybarra decidió tomar la segunda opción de “Vernon Village Apartments” para evitar confusión con un complejo de apartamentos localizados al oeste de la Avenida Vernon  con el mismo nombre, “Vernon Villas”.

El subcomité reemplazó la palabra “Apartments” con “Park” puesto que el cambio refleja la esencia del nuevo desarrollo, de acuerdo al reporte del personal.

 

Read this article in English: Vernon Names New Housing Project

 

El nuevo complejo es un paso adelante a las buenas reformas que el gobierno ha estado trabajando desde que casi se desincorporaron en el 2011, entre acusaciones de corrupción. Con alrededor de 100 residentes y solo 42 votos en la última elección, Vernon ha sido acusada de no tener suficientes votantes para funcionar como un electorado independiente. El nuevo proyecto espera que duplique el número de residentes y asimismo votantes, de acuerdo a la ciudad.

Vernon Village Park estará compuesto de 9 apartamentos de una recamara, 22 apartamentos de dos recamaras y 14 apartamentos de tres recamaras. La comunidad  habitacional incluirá un edificio, una oficina para el supervisor y proveedores de servicios sociales, un cuarto de lavandería, un salón de computadoras, área de niños y estacionamiento.

La ciudad estima que la construcción comenzará pronto y se espera se ocupe a finales del 2015.

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Twitter @nancyreporting

nmartinez@egpnews.com

Demócratas Pierden Súper Mayoría en Senado de California por Casos de Corrupción

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

Tras la petición de permiso de ausencia de dos congresistas por casos de corrupción, el Partido Demócrata pierde la “súper mayoría” de dos tercios de votos en el Senado de California que le permitía aprobar leyes de emergencia, pasar por encima de los vetos del gobernador y presentar cambios constitucionales sin el respaldo republicano.

“Antes tenía mucho más importancia, por el tema de la aprobación del presupuesto pero con el cambio realizado hace algunos años (en el que el presupuesto sólo necesita mayoría simple para ser aprobado) eso redujo el impacto”, comentó el martes a Efe, José Cornejo, analista político de California.

Los demócratas pidieron una licencia remunerada el pasado 25 febrero al afroamericano Rod Wright, representante del Distrito 3 y quien fue hallado culpable el 29 de enero de ocho cargos graves de perjurio y fraude electoral.

El jurado encontró que Wright había mentido al asegurar que vivía en el distrito de Inglewood, un área en general con residentes de ingresos medios y bajos, cuando en realidad residía en un adinerado vecindario en Baldwin Hills, fuera de su distrito electoral.

Durante su ausencia, Wright seguirá recibiendo su salario de senador al menos hasta el 16 de mayo, cuando se tiene programada su audiencia de sentencia y en la que ha anunciado que solicitará al juez que anule el veredicto del jurado.

El senador se ha defendido diciendo que su situación es algo que él ha visto hacer a otros senadores políticos durante varias décadas.

“Todavía no estoy convencido de que lo que hice es diferente de lo que he visto hacer (a otros) durante 40 años”, dijo Wright al diario Los Ángeles Times en la primera entrevista que concedió después de haber sido declarado culpable.

Para los senadores hispanos demócratas como Kevin De León, Ricardo Lara o Alex Padilla, el perder la súper mayoría demócrata no significa una amenaza para sus propuestas.

Según manifestaron portavoces de estos senadores a Efe, los políticos seguirán enfocándose en lograr la aprobación—por mayoría simple—de  sus iniciativas.

“El senador Lara seguirá impulsando leyes que favorezcan a la comunidad hispana y a la comunidad en general”, señaló al responder a Efe la oficina del congresista quien recientemente presentó un proyecto de ley para otorgar seguro de salud subsidiado a los inmigrantes indocumentados.

Cornejo destacó que el único caso que se vería afectado es lo relacionado con la legislación de emergencias, “las que sí se necesitaría el voto republicano para sacarlas adelante”, afirmó.

Al solicitar el lunes un permiso indefinido—pero también remunerado según la ley de California—el  senador Calderón D-30, quien está acusado en una investigación federal de 24 cargos graves, manifestó que dedicará su tiempo a defenderse de estos cargos.

“No quiero distraer al Senado y a mis colegas de su importante trabajo en temas muy serios que afectan a mis constituyentes y a la gente de California”, declaró Calderón en un comunicado al solicitar su licencia.

Entre los cargos presentados contra Calderón, como resultado de una investigación del FBI, figuran conspiración para lavar dinero, fraude electrónico, postal y fiscal, lavado de dinero y soborno, entre otros.

La súper mayoría de un partido en teoría permite revertir el veto que el gobernador haya establecido contra un proyecto de ley previamente aprobado por la legislatura.

Sin embargo según Cornejo, es algo que sucede muy raramente y que en las actuales condiciones no se ve factible de ocurrir. “La última vez que a un gobernador le hicieron eso (que en inglés se conoce como ‘override a veto’) fue a Jerry Brown en su primer término. La realidad es que no se usa”, aseguró el jefe de estrategia de California Public Strategies.

En las circunstancias actuales, donde el Senado tiene mayoría demócrata al igual que la Cámara de Representantes y el gobernador también demócrata “la fuerza demócrata apoya a su gobernador”, explicó el experto al señalar que además Brown “es muy ágil políticamente y sabe utilizar su poder para impulsar lo que le interesa”.

Los Datos para Obamacare No Serán Utilizados para Deportar a Indocumentados

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

Las familias en donde haya miembros indocumentados podrán inscribirse en los programas de salud “sin temor”, debido a que, por ley, nadie puede verificar sus datos para propósitos migratorios, afirmó la semana pasada a Efe Álvaro Huerta, abogado del Centro Legal de Inmigración Nacional.

Huerta dijo que los indocumentados viven con cierta inquietud a nivel nacional por la cantidad de arrestos y deportaciones que ha habido en años recientes, pero aseguró que es importante que en esta ocasión entiendan que nadie puede obtener su información con fines diferentes a los de la cobertura médica.

“Por muchas razones sí van a tener que tener precauciones, pero el mensaje es que tienen la obligación de inscribirse y no temer”, aseguró.

“Está prohibido que esa información se use de otro modo que no sea relacionado con la solicitud de un seguro médico”.

Por ello recomendó que, si un indocumentado cuenta con uno o más hijos, nacidos en EE.UU., y por lo tanto elegibles para recibir el servicio, los inscriba sin temer a ser identificado por autoridades migratorias.

“Ya ha confirmado el departamento de migración que eso no les interesa”, agregó. Es muy importante inscribirse en la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio (ACA) antes de la fecha límite del 31 de marzo, debido a que la participación latina se está atrasando, advirtió.

De acuerdo con los testimonios recabados en los distintos centros comunitarios, otro de los motivos por los que ha sido menor el número de hispanos inscritos en las coberturas médicas es porque 26 estados han rechazado la expansión del programa Medicaid.

Esta situación, añadió, provoca que las familias hispanas de bajos recursos se vean impedidas para ser elegibles a coberturas médicas a menor costo.

Aquellos que para la fecha límite aún no se hayan inscrito serán multados con $95 dólares a partir de 2015 en su declaración de impuestos de 2014, recordó.

En algunos casos, los solicitantes de las coberturas médicas cuyos ingresos se encuentran por debajo de la línea de pobreza nacional, son referidos a otros programas de beneficencia, tales como Medicaid, explicó.

La falta de solicitudes del seguro de salud dentro del plazo significa que millones de personas potencialmente elegibles pueden perder su oportunidad este año y podrían ser multadas, mencionó Huerta.

Los primeros problemas técnicos con el proceso de inscripción computarizado generó frustración entre los 10,2 millones de latinos que no tenían seguro al inicio del proceso de lanzamiento del llamado Obamacare, informó el organismo.

Visite el sitio de internet en español de la administración en: www.cuidadodesalud.gov.

 

March 6, 2014 Issue

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

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Pre-Teen Leukemia Survivor’s Dream About to Come True

March 6, 2014 by · 2 Comments 

Twelve-year-old Juanito Moreno of Highland Park is excitedly preparing for one of the biggest moments in his life: running the 26-mile Los Angeles Marathon on Sunday.

Watching him prepare for the big event with fellow students from Academia Avance’s Middle School in Lincoln Heights and High School in Highland Park, it’s hard to tell that it wasn’t too long ago that his young body was racked with pain or that his future was less certain.

Today he looks like many boys his age, but it’s been a long and difficult road to get to this point, his mother Gloria Moreno told EGP.

Juanito was diagnosed with leukemia at the age of six. Moreno told EGP the diagnosis shocked and devastated their family, which had no prior history of the illness.

One day “I noticed [Juanito’s] skin color had changed, he was pale. He started vomiting so I took him to the clinic,” the boy’s mother said in Spanish.

The clinic said he might be having liver problems and referred him to Children’s Hospital Los Angeles (CHLA).

“That same day, around 9 p.m. I was told he had leukemia,” Moreno said.

Juanito was admitted to Children’s Hospital with Acute Lymphoblastic Leukemia (ALL), a type of blood cancer more common in young people.

Juanito told EGP that at the time he didn’t understand the seriousness of his condition.

Juanito warms up during marathon practice at Academia Avance High School in Lincoln Heights. (EGP photo by Jacqueline García)

Juanito warms up during marathon practice at Academia Avance High School in Lincoln Heights. (EGP photo by Jacqueline García)

“I didn’t really know what I had, but it was something that hurt my body” he told EGP earlier this week. “I was vomiting all the time and I kept gaining weight,” he explained before getting ready to train for Sunday’s marathon.

His condition was severe and he was in pain all the time, recalled Moreno, her eyes filling with tears as she described how her son’s hair fell out and how hard he struggled to get well.

He would spend the next year in and out of the hospital and had to be home schooled because he was too sick to go to school.

When he was at last able to return as a second grader to Monte Vista Elementary, a new set of problems started, his mother said. Because his immune system was still weak, Juanito had to wear a hospital type mask to keep him safe from germs. Rather than being sympathetic, the other students would laugh at him, recalled his mother. “I would get very upset when I saw the other children pointing and laughing at him,” she said, adding the school did little to help her handle the painful situation.

Lea este artículo en Español: Niño Sobreviviente de Leucemia Correrá el Maratón de Los Ángeles

 

Moreno said she knows it was ignorance about the disease that caused their reaction, and thought if she educated the other parents about leukemia things would improve, but said no one showed up to listen her talk. She said her son’s teacher at the time advised her to teach Juanito to learn to live with it.

Thankfully, Moreno said, they started getting help from Padres Contra el Cancer, a non-profit organization that provides support to the families of children with cancer. “They help you a lot, morally, emotionally,” Moreno said.

Juanito’s treatment included three year’s of chemotherapy that left him weak and feeling sick all the time. Today, Moreno still fights back tears as she remembers being unable to ease his suffering.

Juanito waits for spinal tap at Children Hospital Los Angeles as part of Leukemia treatment.  (Photo Courtey of Gloria Moreno)

Juanito waits for spinal tap at Children Hospital Los Angeles as part of Leukemia treatment. (Photo Courtey of Gloria Moreno)

Juanito’s leukemia is now in remission and he goes regularly to have his blood checked just to verify “everything is ok.” He says he never lost hope, but adds it was hard for his parents to let him get back to doing things other kids do.

He learned about the L.A. Marathon when he was in the sixth grade and signed up to run, but his parents refused to let him participate. This year, they gave in.

“He saw the other kids and wanted to do it,” said Moreno, explaining she worried it would be too much for him. But he was “obsessed” and she agreed to attend a meeting hosted by Students Run L.A. —a teacher/students running team— to learn more about the marathon.

Moreno said her daughter Vanessa, 15, also went to the meeting and the mother convinced her to “go with him because I didn’t want him to run by himself.” Soon after, older brother Fidel, 17, joined the siblings.

“My mom told them to run with me to motivate me,” Juanito said, but she really wanted them to take care of him, he said.

Moreno admits she is still nervous about this epic moment in her son’s life.

Juanito has been training with Students Run L.A. at Academia Avance since September 2013.

Herbert Marquez, Juanito’s teacher and the team’s coach, said he was extremely surprised when he was told Juanito was a leukemia survivor. “I didn’t know until the school held a fundraiser for leukemia survivors about three months ago.”

Marquez said students are required to take a physical, and Juanito’s did not show any abnormalities, but parents were still very concerned.

“At the beginning, there were a lot of questions about whether he will be able to do it, will he finish,” Marquez said. It took a while to get the final ok from the doctor and his parents, the coach said.

While Juanito may be one of the shortest and youngest runners on the 27-member team, his dedication to his training has earned him a spot among the 10 Academia Avance students chosen to meet with Elite L.A. Marathon runners on Friday.

The Moreno family says they will be out in full force to celebrate Juanito’s accomplishment, cheering him on across the 26-mile course, with a large group planning to celebrate Fiesta style as he passes Olvera Street in downtown Los Angeles. Highland Park activist Leslie Lambaren  said she and her sons will be there with a mariachi playing as Juanito runs by.

“Juanito’s story is a powerful story,” Lambaren told EGP. It’s about a mother who has done so much “so her son can achieve his goals,” she said.

“Since I’m a survivor of leukemia, I want to encourage others not to give up and keep trying,” said Juanito, a big smile on his face.

Moreno wants to tell others who might be facing something similar “not to give up. “I know miracles do exist, God exists,” she said.

Juanito told EGP he appreciates all his mother has done for him and he hopes to continue to make her proud. “I like to see her really happy,” he said.

And like many boys his age, Juanito says he has big dreams: “I’m going to try to keep [running] and I’m going to try to get to the Olympics.”

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jgarcia@egpnews.com

Montebello Residents Demand Special Tax Remain in City

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

Jacqueline Carr has lived in Montebello for 50 years and is angry that state and county taxing agencies are keeping money she says rightfully belongs to city workers.

“Why should this money go to the state to give to the county…this money belongs to the city of Montebello,” she said about the decision to keep funds from a voter-approved tax assessment to pay for city pensions.

“This is unjust,” said Carr, waving her property tax statement during a special meeting last week of the city’s Successor Agency Oversight Board.

After hearing from several passionate speakers like Carr, Montebello’s oversight board — made up of representatives from the county, city and Montebello Unified School District— voted to bill the county for $3 million in voter-driven property tax funds they believe were wrongly taken from the city.

Montebello Police pension funds could be impacted by state taking of property tax. (EGP photo by Nancy Martinez)

Montebello Police pension funds could be impacted by state taking of property tax. (EGP photo by Nancy Martinez)

The tax reimbursement issue is the result of ongoing confusion resulting from the state’s dissolution of redevelopment agencies across California. Like many other cities and municipalities, Montebello’s special voter-tax tax assessments are collected along with their property taxes.

In 1946, Montebello residents voted to increase their property tax in order to fund city employee pensions through participation in the State Employees’ Retirement Systems. In 1976 residents voted to again increase the tax rate that now stands at nearly 20 cents for every $100 of the resident’s assessed property value.

Prior to the state shut down of redevelopment agencies, the entire “tax increment” generated was returned to the levying entity, in this case the city of Montebello, which would use the revenue to fund employee retirement benefits. Since the shut down, however, there has been “uncertainty” about how the tax should be treated, according to a city staff report, which also noted the County Auditor-Controller has “waivered on the issue,” initially allocating the tax revenue to the city but now deciding to “recapture” the funds and place them in the State’s Redevelopment Property Tax Trust Fund (RPTTF), making the money available to entities outside the city.

“The County Auditor-Controller’s position is to ensure that we distribute the funds in accordance with State statutes. It’s our understanding that there currently is pending legislation (SB 921) to address this matter,” Susan Linschoten, from the Department of Auditor Controller, told EGP in an email.

That raises the ire of residents like Carr, who says she has paid $97.57 for the retirement tax this year alone and that the money belongs to city employees, police officers and firefighters in particular.

City officials say the voter approved Retirement Property Tax Override is a Recognized Enforceable Obligations (ROPS) that must be paid, much like bonds and other financial commitments. They hope sending the bill, along with several lawsuits pertaining to this and similar issues, will force the State Department of Finance to rule in their favor.

Scott Howard with the Montebello Police Association said the city’s financial challenges in recent years have led to cuts in the police department. He emphasized that some officers have left the city for other agencies that offer better compensation packages.

He fears that more officers may be cut if the city’s financial state worsens and if the intentions of voters regarding the property tax assessment are ignored.

“If the [state] department of finance decides to seize the retirement tax override revenues the financial burden would fall to the city’s financial sector,” Howard said. “The voters have made it clear where they want their money to go.”

“I don’t understand why we’re here, we voted for this,” echoed Linda Nicklas. “What gives you the right to take our money,” she said, referring to the county.

Nicklas said she attended the meeting to convince the city’s oversight board to approve the ROP to force the department of finance to decide whether the city is right in demanding withheld taxes be returned.

“I feel safe in my city,” Nicklas said. “When I dial 9-1-1 somebody is there to help me, I don’t get a busy tone like L.A. County,” she said, referring to the importance of local control over the revenue.

But that could all change, according to a Montebello Fire Association representative who reminded the board it was not too long ago that cuts to fire department staff and the closing down of a fire station forced the city to rely so heavily on help from Monterey Park that the neighboring city said it would have to start billing Montebello for fire protection.

Police Capt. Luis Lopez said the loss of retirement benefit funds would also be “catastrophic” to the police department. He said he became a police officer to make a difference, despite having to spend a lot a time away from his family. “Our residents make the financial sacrifice each year, placing a premium on having their own public safety services,” he said, encouraging the city to move aggressively to recover its tax revenue.

“The citizens voted this to be the law and now the citizens may be told that their vote means nothing,” Lopez said passionately. “They voted for it, they agreed to fund it and they expect that it’s going to be used for public safety.”

“Leave our tax dollars alone,” echoed longtime resident and city employee Delia Delgado. She said taking the funds amounts to a “double tax” by the state. Like Carr, she too waved her property tax bill at the board, but said her bill was “a lot more” than Carr’s.

“But I’m proud to say I continue to pay this tax,” she said. “Unlike other cities, we voted for this.”

Nicolas emphasized that the city doesn’t have the money to pay for salary increases or to fund employee pensions without the revenue from the tax assessment.

“I’ve been paying for this,” Nicklas said. “They [police and firefighters] put their lives on the line for us, we should at least honor what we promised them.”

LA Council Bans E-Cigarette ‘Vaping’ at Restaurants Bars, Clubs,Some Public Places

March 6, 2014 by · 10 Comments 

The Los Angeles City Council Tuesday moved to ban e- cigarette use, often called “vaping,” inside bars, nightclubs, restaurants and other public areas where tobacco smoking is restricted.

The council voted 14-0 to approve the ordinance that prohibits vaping at farmers’ markets, parks, recreational areas, beaches, indoor workplaces such as bars and nightclubs, outdoor dining areas and other places where lighting up is banned.

Vaping lounges and stores will be exempted from the ban, similar to exceptions made for cigar and hookah lounges under tobacco smoking regulations.

E-cigarettes used for “theatrical purposes” will also be allowed.

An amendment by Councilman Joe Buscaino that would have allowed an exemption for bars failed 8-6.

Buscaino, in presenting his amendment, argued that while he supported keeping e-cigarettes out of the hands of minors, the ban at bars would tread on the rights of adults to use e-cigarettes.

The battery-powered devices, which have been marketed as smoking-cessation aids, enable users to inhale a nicotine-laced vapor.

Some city and public health officials say not enough is known about the effects of chemicals contained in the liquids. Supporters of the regulation point to studies indicating that chemicals considered harmful by the Food and Drug Administration — such as nickel, lead and chromium — have been detected in e-cigarettes.

“Safer does not mean safe,” Dr. Jonathan Fielding, the county’s public health director, told the council. “Although they are less harmful than traditional cigarettes, some e-cigarettes contain some health risks.”

Fielding added that e-cigarette sales have grown into a “$1.5 billion industry that has caught the attention of big tobacco which historically has had scant regard for public health.”

Supervisor Pushes for Right to Review DIS Investigation

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

Warning of dire consequences, Supervisor Gloria Molina pushed county lawyers to give her access to investigative reports of a deputy-involved fatal shooting in which one of the deputies had been a party to six prior shootings.

Molina said she and the rest of the Board of Supervisors have a responsibility to review the DIS investigation to make sure that it is thorough and would pass muster with the U.S. Department of Justice.

“The DOJ may be considering indicting all of us for our irresponsibility. We don’t know,” Molina said.

Supervisors Don Knabe and Zev Yaroslavsky objected, asking Molina to stick to making her case.

“Don’t go overboard,” Yaroslavsky said.

The deputy in question was assigned a desk job after six shootings, Molina said. A Los Angeles Times story identified the deputy as Anthony Forlano, an 18-year veteran of the department.

Forlano was later sent back out on patrol and fatally shot a man in East Los Angeles. The man was armed and fought with deputies, according to the Sheriff’s Department.

Michael Gennaco of the Office of  Independent Review raised concerns about how the deputy was allowed to return to patrol.

Three of his earlier shootings had been reviewed by the District Attorney’s Office and found to be cases of self-defense or the defense of others, according to The Times.

A sheriff’s captain told the newspaper last September that Forlano was a great cop.

“We’ve have our bumps in the road with some of his tactics, but overall he’s been outstanding,” Capt. Robert J. Tubbs said at the time.

Molina feels differently.

“I don’t want him in my district,” she said.

County attorneys have repeatedly denied Molina access to the investigative report, citing concerns about confidentiality, she said.

Molina argued that she intended only to review the inspections “in strictest confidence and not to interfere with the independent prosecutorial function.”

She said former sheriff Lee Baca, at one point before retiring in January, had told her he would give her the report. But since then, county lawyers have resisted.

“Our lawyers will not advocate on my behalf,” Molina said. “I am really outraged about it.”

She said she is seeking only those documents that are controlled by the Sheriff’s Department, not the District Attorney’s Office, which would apparently raise additional legal concerns.

Lead county counsel could not immediately be reached for comment.

Molina cited government code and a California Supreme Court decision in highlighting the board’s duty “to supervise conduct of all county offices.”

The Office of Inspector General — which was established to provide some independent oversight of the sheriff’s department, and whose head began work in January — is not yet fully operational, Molina said, leaving it to the board to take responsibility.

“Accountability is vital to public trust and is necessary to assure county residents that this board is doing everything within its power to safeguard the public’s safety,” she said

Molina plans to put the matter to a vote next week. If she garners support, the board will ask the Sheriff’s Department to provide the reports. It has no legal authority to demand them.

Reviewing Nursing Home Investigation Policy a Good Move

March 6, 2014 by · Leave a Comment 

The Los Angeles County Board of Supervisors’ decision to order an audit of the health department’s supervision of county nursing home facilities is the right action to take.

The department’s decision to allow managers to close complaints related to the treatment of elderly or disabled residents at these facilities without first conducting an investigation is mind boggling, not to mention unconscionable.

Clearing the department’s backlog by closing cases rather than investigating abuse claims, fails to protect some of our most vulnerable residents and could lead to more abusive practices and even death at the hands of workers who have little to fear from county authorities.

None of us knows if we will have to spend our last days in the care of a nursing home, and the thought that those who care for us is entrusted to negligent or abusive care givers should raise alarms.

We applaud the Board of Supervisor’s decision to take a deeper look into why the backlog exists in the first place, and steps needed to remedy this troubling situation.

Just as the Department of Children ‘s Services had to be audited after the death of a young boy who wasn’t removed from an obviously dangerous situation, so too should those responsible for overseeing the care of elderly and disabled patients be subjected to closer scrutiny to ensure wrong doing is not being overlooked or covered up.

County health director Dr. Jonathan Fielding may feel that all cases were adequately reviewed, even though there is in many cases insufficient documentation to support his assertion, leaving us unconvinced.

How is anyone supposed to know if this is true if there is no documentation?

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