Ciudad se Moviliza Para Destituir a Concejal Por ‘Abandonar’ Puesto

March 16, 2017 by · Leave a Comment 

Los años de acusaciones mutuas y gritos, que parecían ser una cosa del pasado en Bell Gardens, regresaron con fuerza el lunes a la ciudad sureste, ya que los concejales han tomado medidas legales para remover oficialmente a una concejal de su cargo actual.

El drama político involucra a la concejal Jennifer Rodríguez quien antes de la reunión del consejo de la ciudad del lunes fue servida con documentos judiciales informándole que la ciudad ha presentado una queja ante le Corte Superior alegando su incumplimiento crónico de asistir a las reuniones del consejo municipal. La demanda también exige que Rodríguez sea multada con $5,000 y forzada a pagar el costo de los procedimientos legales.

Durante las presentaciones orales del consejo el lunes, Rodríguez respondió con su propia avalancha de acusaciones. Ella le dijo que sus ausencias son por causa de enfermedad y afirma que la acción del consejo es una represalia por su deseo de publicar la cantidad de dinero que los miembros del consejo ganan representando a la ciudad en múltiples comisiones y con varias agencias.

Rodríguez también pidió que se establezca una investigación sobre la residencia de la concejal Priscilla Flores implicando que ella vive en una casa que posee en Downey y no en Bell Gardens, como afirma. También sugirió que el abogado de la ciudad examine la legalidad de un concejal que tiene dos puestos en dos oficinas, refiriéndose a la elección de Pedro Aceituno a la Junta del Distrito de Agua de la Cuenca Central el noviembre pasado.

Las acusaciones no fueron sorprendentes para sus compañeros concejales, quienes dijeron que Rodríguez simplemente está desviando la atención de su situación.

Según los registros de la ciudad, Rodríguez se ausento a 10 de las 20 reuniones del consejo celebradas en 2016. Ella sólo fue excusada en una ocasión en julio y se salió a los pocos minutos de llegar a una reunión en noviembre.

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La concejal de Bell Gardens, Jennifer Rodríguez, centro, se disculpa por sus ausencias durante la reunión del concejo el lunes. Foto de EGP por Nancy Martínez

Bajo la ley estatal, si un concejal no se presenta a todas las reuniones regulares del consejo programadas durante 60 días consecutivos, su oficina queda vacante. La demanda alega que Rodríguez abandonó su asiento en el consejo de Bell Gardens el 24 de septiembre de 2016.

“Este consejo no esta de acuerdo en que reciba su sueldo si no se presenta a trabajar”, dijo Flores, explicando el razonamiento detrás de la drástica acción.

Durante la reunión del lunes, Rodríguez dijo que su enfermedad de larga duración le había “dificultado servir y estar en público”, después diciéndole a EGP que había estado enferma durante dos años y necesitaba tiempo para sanar, lo que significaba el “mantenerse alejada de lo que la estaba dañando”. Incluso afirmó que tuvo que dejar su trabajo el año pasado cuando las cosas empeoraron.

“Mi error fue no exponer [mi situación], ante el público”, dijo. “Pero, ¿quién querría?”, agregó.

Flores dijo que el consejo le dio a Rodríguez el tiempo suficiente para entregar una nota médica para que sus ausencias fueran excusadas, pero ella no cumplió.

Según la demanda legal de la ciudad, Rodríguez estuvo ausente desde el 26 de julio de 2016 hasta el 23 de septiembre de 2016 y nuevamente desde el 11 de octubre de 2016 hasta el 11 de diciembre de 2016.

Rodríguez le dijo a EGP que en aquellos momentos ella no estaba en su “mejor estado mental” y por eso no tomó las medidas necesarias para ser excusada.

Escéptica, Flores dijo que Rodríguez sin embargo, todavía era capaz de asistir a eventos públicos donde su hija participaba.

“Recibimos quejas de los residentes”, dijo. “Si no hubiésemos actuado hubiera parecido que estábamos encubriéndola. Si ella fuera una empleada, ya habría sido despedida hace mucho tiempo”, dijo Flores.

“Tenía que irme, es mi hija”, dijo Rodríguez en su defensa. “¿Me sentí cómoda? No.”

En cuanto a las acusaciones de Rodríguez, Flores dijo que las afirmaciones sobre su lugar de residencia son falsas. “Emprendan la investigación”, dijo, explicando que ella compró la casa en Downey como una inversión y que es su hermana quien vive allí, no ella. La propiedad en la cuadra 11900 de Pomering Road está listada con un valor de $ 1.1 millones en el sitio Web de bienes raíces Zillow; Una venta está pendiente.

“Es realmente obvio que ella vive allí”, insiste Rodríguez. “Hay testigos, vecinos que viven en esa zona que lo atestiguan”.

Rodríguez cree que el consejo está tratando de destituirla porque el mes pasado le pidió al secretario de la ciudad que publicara la lista de comisiones y los estipendios que cada miembro del consejo recibe. La lista muestra que Aceituno sirve en 9 de 15 comisiones municipales y recibe hasta $250 por cada reunión a la que asiste.

“[El tener un puesto] se ha convertido en una carrera para este individuo”, acusa Rodríguez.

El horario flexible de trabajo de Aceituno le ayudó estar más disponible para representar a la ciudad, dijo Flores, disputando la demanda de Rodríguez. Ella añadió que Rodríguez votó a favor de aprobar los nombramientos.

Aceituno le dijo a EGP que Rodríguez está tratando de usar el consejo como una excusa en lugar de “asumir la responsabilidad” por sus acciones. “Es lo que es”, dijo.

Rodríguez negó los rumores circulando que sus ausencias son poco más que una “muestra de poder” y que ella en realidad está enojada porque el consejo no la consideró para alcalde el junio pasado.

Le fue más fácil a Rodríguez obtener donaciones para su grupo de baile sin fines de lucro cuando ella era alcalde, alega Flores. “Hay un conflicto de intereses”, afirma, implicando que Rodríguez usó su posición para solicitarle fondos a los negocios locales relacionados con la ciudad.

Rodríguez dice que nunca usó su título para obtener donaciones, sino que “simplemente le explicó los beneficios del programa” a los donantes potenciales. Ella dijo que el programa le da acceso al arte a niños locales y que “es una vergüenza que ellos intenten crear algo negativo de algo que ha sido positivo para la comunidad”.

“¿Qué han hecho para ayudar a los jóvenes?”

Rodríguez, y la ciudad por ende, no son extraños a este tipo de luchas políticas internas. La larga historia de intercambios acalorados entre Rodríguez y el difunto alcalde, Daniel Crespo, está bien documentada.

“Siento que la historia se está repitiendo en Bell Gardens”, dijo, antes de insinuar que su coche había sido tiroteado. “No sé si debería tener miedo”.

Flores está de acuerdo, pero culpa a Rodríguez por traer de vuelta la agitación.

“Sé que van haber represalias contra mí y lo acepto”, dijo Rodríguez antes de ser interrumpida por el abogado de la ciudad, Arnold Glassman, quien dijo que sus declaraciones habían cruzado la línea de lo que se permite durante los consejos orales.

“Lo siento si los estoy incomodando pero parte de mi recuperación es exponer todo”, dijo.

Cuando Mendoza trató de pedir un receso, Rodríguez dijo que tenía derecho a seguir hablando. “Esto es lo que sucede cuando el gobierno no quiere que hable”, dijo antes de salirse de la reunión.

Flores dijo que siente lástima por Rodríguez, a quien consideró una amiga hace una vez.

“Es obvio que está pasando por algo”, le dijo a EGP, todavía lívida por el intercambio. “Si no puede estar en este consejo, debería desplazarse”.

El martes, Rodríguez, quien fue elegida por primera vez en 2003, le dijo a EGP que había considerado renunciar, pero ella se niega a ser obligada a dejar su puesto.

Ella dijo que quiere dejar el cargo con la cabeza en alto, y a partir de ahora no tiene planes de buscar la reelección en 2019. También agregó que el rencor actual es el resultado de muchas cosas, y afirma que “hay algo más en los bastidores”.

Rodríguez le dijo a EGP que tiene la intención de defenderse contra la demanda judicial. Mientras tanto, se concentrará una vez más en la comunidad.

“De lo único que soy culpable es de tratar de mejorar mi salud”, dijo. “Por eso, es que estoy siendo castigada”.

Candidates Hope to ‘Change’ Central Basin

September 8, 2016 by · Leave a Comment 

The Central Basin Municipal Water District is a public agency, with an elected board that sets policy and oversee its operations, the main purpose of which is to wholesale imported water to cities, mutual water companies, investor-owned utilities and private companies in southeast Los Angeles County.

In recent years, the agency has been plagued by accusations of wrongdoing involving how it awards contracts and lax oversight of staff, with some going so-far as to call its board members and staff everything from inept to corrupt.

Now, two local city officials are among the candidates vying for a seat on the Central Basin board in November, purportedly in hope of turning the scandal-ridden agency around.

Candidates running to represent Division 1 on the board of directors include Bell Gardens Mayor Pedro Aceituno, Pico Rivera Mayor Pro Tem Bob Archuleta, Luis Marquez of Downey, and Xochitl Sandoval and Yvette Silva, both residents of Bell Gardens. James Roybal, who currently serves as the Board’s vice president has opted not to run again.

Joshua Acevedo of Bell Gardens will also be on the ballot, but has told EGP he is suspending his campaign to instead concentrate on running in 2017 for a seat on the Bell Gardens City Council.

The race will be one of several on the Nov. 8 General Election ballot.

Division 1 of the Central Basin covers the cities of Bell Gardens, Downey, Montebello, Pico Rivera, West Whittier-Los Nietos and unincorporated areas of Los Angeles County. Directors are elected to serve four-year terms.

Archuleta told EGP he wants to help Central Basin improve its image and recover from a history of financial mismanagement and questionable contracts.

Pico Rivera Mayor Pro Tem Bob Archuleta is one of the candidates vying for a seat on the Central Basin Water District Board of Directors. (Courtesy of Bob Archuleta)

Pico Rivera Mayor Pro Tem Bob Archuleta is one of the candidates vying for a seat on the Central Basin Water District Board of Directors. (Courtesy of Bob Archuleta)

“For years, the general public has asked for change,” he said. “I believe I am uniquely qualified to clean up and reform this agency.”

Archuleta was elected to the Pico Rivera City Council in 2007 and currently serves as a presidential appointee to the United States Military Academy at West Point.

He says during his stint on the city council crime has gone down and retailers and developments are now flocking to do business in Pico Rivera. Conditions at the city’s parks and on city streets have improved since he took office, Archuleta told EGP.

Now he says he’s confident he can help turn things around at the Central Basin, where he blames failed leadership for widespread mismanagement issues identified in an audit by the State Controller. The audit slammed the agency for questionable decisions, including the loss of the agency’s liability insurance, failure to use competitive bidding in awarding contracts and for allowing overly generous benefits and gifts for board members.

“I will not tolerate corruption at this agency, I will provide clean and affordable water,” he assured. “I will stop corruption, government waste, and fight to reduce current water rates.”

Xochitl Sandoval of Bell Gardensis one of the candidates vying for a seat on the Central Basin Water District Board of Directors. (Courtesy of Xochilt Sandoval)

Xochitl Sandoval of Bell Gardensis one of the candidates vying for a seat on the Central Basin Water District Board of Directors. (Courtesy of Xochilt Sandoval)

Sandoval too sees the water agency as rife with problems. An assistant gaming supervisor at The Bicycle Casino, Sandoval told EGP she feels she can make a difference at the agency because she is not a “career politician.”

“I do not owe any political favors to anyone,” she emphasized. “I will bring an end to the pay-to-play practices and also stop awarding contracts based on nepotism.”

Sandoval has some municipal government experience, having served as a Bell Gardens traffic and safety commissioner.

“It’s time for average citizens to get involved and get the corrupt politicians and greedy special interests groups out of our water board,” she told EGP.

First elected in 1999, Aceituno is the longest sitting member on the Bell Gardens City Council.

Aceituno did not respond to EGP’s phone call and emails seeking an interview for this article, but according to his candidate filing with the Registrar-Recorder/County Clerk’s Office he identifies himself as a “water advocate.” In 2007 a Central Basin press release cited his work on a conservation grant to integrate water-saving measures at public parks and facilities, making it the first city in the region to embrace a citywide conservation program.

Central Basin also credited the then-mayor for his efforts in creating the plan that incorporated innovative conservation measures, which included installation of synthetic turf at soccer fields, wireless valve controller system for irrigation and the installation of waterless urinals and high-efficiency toilets at public facilities.

But Aceituno is also on a city council, which, despite ongoing deficits and much needed costly infrastructure improvements, has repeatedly opted to not increase water rates, which have remained unchanged for 20 years.

EGP also repeatedly tried to reach Luis Marquez and Yvette Silva for comment, but emails and calls were not returned.

Meanwhile, Archuleta is out lining up endorsements and contributions to his campaign. He has received the endorsements of several local officials, including Bell Gardens Councilwoman Jennifer Rodriguez.

He believes his experience and record in Pico Rivera has prepared him for working on large budgets, long-term planning, both which resulted in citywide improvements, developments and funding for a multi-million dollar underpass.

“I want to bring that change to Central Basin,” he said.

Several local municipalities, including Commerce and Montebello, have long criticized the Central Basin, taking issue with rate hikes, the latest of which was approved last month,

Currently, the Central Basin board includes Robert Apodaca, Art Chacon, Leticia Vasquez, Phillip Hawkins and Roybal.

Over the years, there have been numerous published reports of dysfunction on the board, citing incidents of board members getting into shouting matches during meetings. At one point, the FBI served search warrants at the agency’s offices in connection with their corruption investigation into former Assemblyman Tom Calderon, who’s consulting practice did work for the Central Basin and served on the board of a contractor hired to do work for the water agency.

If elected, Sandoval vows to end excessive perks and travel allowance and to get the board back to doing the business of delivering clean and inexpensive water to communities.

For his part, Archuleta says he plans “to be transparent and invite all to participate, and to “get confidence [in the agency] back up.”

Archuleta, however, is no stranger to government investigations. In 2010 he was investigated by the District Attorney’s office for not reporting political gifts when he repeatedly reused a special elected official movie pass at a Pico Rivera theater. The case was eventually closed and no charges were filed, but Archuleta reimbursed the theater and returned the pass.

He also self-reported the investigation to the Fair Political Practices Commission, which later issued a fine. The issue did not impact his reelection campaign in 2011 or in 2015, when he received the highest number of votes. His term expires Nov. 2019.

Under state law, an elected official may not hold two different public offices simultaneously if the offices have “overlapping and conflicting public duties.” Citing a previous opinion, the Office of Attorney General Kamala Harris informed EGP serving on the city council and on the board of a water district would be deemed incompatible offices.

Archuleta assured EGP he intends to adhere to the law and relinquish his seat on the Pico Rivera city council if elected. The same rule would apply to Aceituno.

 

Gateway Cities Want ‘Much Needed’ Light Rail

February 25, 2016 by · Leave a Comment 

Even though there is no station in Bell Gardens currently proposed for a light rail project that would connect riders from Downtown Los Angeles to Artesia, Mayor Pro Tem Pedro Aceituno recognizes the impact access to regional transit would have for a community that has far too long been isolated from the rest of the county.

His words came last week during a legislative briefing in Paramount where elected officials from across the southeast region pushed for funding a light rail project proposed by Eco-Rapid Transit, a joint powers authority made up of twelve cities and the Bob Hope Airport Authority.

“It is going to open doors,” Aceituno noted, pointing out the economic opportunities for his constituents. “This gives folks an opportunity to apply for jobs further away,” that otherwise they could not reach, he said.
Eco-Rapid’s rail system would run from Union Station to Artesia with stops in Vernon, Huntington Park, Bell, South Gate, Downey, Paramount and Bellflower.

“The current [transit] system has for far too long avoided the southeast,” said Assembly Speaker-Elect Anthony Rendon, whose 63rd district includes many southeast cities.

“The region is desperately in need of a rail service,” Rendon urged.

The communities along the proposed rail route are some of the densest areas in the region and would benefit greatly from the rail line being built, said representatives from the area one after the other.

Edgar Cisneros, who serves as a board member for the Montebello Unified School Board and as city manager for the city of Huntington Park, told EGP even the cities without a station within its borders would benefit. MUSD has schools in the cities of Bell Gardens, Commerce, East Los Angeles, Montebello, Monterey Park and Pico Rivera.

“Many kids aren’t walking to school, they have to rely on school buses,” he said. Regional transit is a “convenient and cheap way that allow parents to ride with their children.”

The southeast has not seen any new transit projects since 1995 when the Green Line opened. After decades on the shelf, Sen. Tony Mendoza said it’s time to make the rail project a reality.

“For many, the bus is the only means of transportation and this project will help families travel to the rest of the county,” Mendoza told EGP.

The proposed rail project would run from Union Station to the city of Artesia. (Eco Rapid Transit)

The proposed rail project would run from Union Station to the city of Artesia. (Eco Rapid Transit)

A recent Metro study found the proposed project would connect 4 million residents to regional transportation and have an estimated daily ridership of up to 80,000 people – more than any current or proposed light rail line in the Los Angeles area. If built, the Eco-Rapid rail project could create thousands of jobs for a region where the unemployment rate is a high as 16 percent in some areas, supporters said.

“The project will create economic development opportunities in and around each station,” Mendoza emphasized.
Diane Dubois, Director of Los Angeles County Metropolitan Transportation Authority (Metro) and councilwoman for the city of Lakewood, however, noted that finding funding could be a problem. With a price tag of $4 billion, it will take a lot more than the $240 million the agency has secured in Measure R funds.

Extending the voter-approved Measure R half-cent sales tax and new sales taxes is key to funding the project, said Metro CEO Phillip A. Washington. Gov. Brown recently approved a bill allowing Metro to ask voters for a tax increase, which could generate as much as a $120 billion.

On Thursday Metro approved $18 million of Measure R funding for the pre-development and planning of the light rail line.

“This investment of resources brings us closer to ensuring that the necessary funds are available to develop and build the light rail to completion,” Mendoza said in statement.

Mass transit projects ease the number of cars on the road, reducing the amount of road maintenance required over the years, pointed out Sen. James T. Bell, who serves as chair of the California State Senate Committee on Transportation and Housing. He told local elected officials to consider what the direct impact would be to each of the municipality’s general fund.

The longer Los Angeles County residents wait to address mass transit projects, the higher the cost will be, Bell said. “If we don’t act it doesn’t keep things the same, it makes it worse,” he said.

Mendoza asked the city leaders to begin educating their constituents on the need to pass a transit tax.
Using the Gold Line Extension as an example, Rendon described how the rail system helped connect eastside communities along the route to downtown.

As proposed, the southeast rail project would use the abandoned West Santa Ana Branch right-of-way. The goal is to complete the project by 2027, with subsequent links to Santa Clarita and possibly the High Speed Rail lines in Norwalk.

“This project will dramatically change mobility for an area that has waited for decades,” said Dubois.

Update: Feb. 26 11:40 a.m. included new funding approved by Metro; statement from Sen. Tony Mendoza.

Bell Gardens Podría Cancelar Elección del Consejo

August 13, 2015 by · Leave a Comment 

Por primera vez en décadas, una ciudad conocida por sus duras rivalidades políticas podría cancelar su próxima elección del consejo porque nadie ha presentado documentos para correr en contra de los dos titulares a la reelección.

El lunes, la oficina del secretario municipal anunció que la alcaldesa Jennifer Rodríguez y el alcalde interino Pedro Aceituno fueron los únicos dos candidatos que enviaron sus documentos antes de que el período de nominación cerrara el viernes, 7 de agosto.

Es un sorprendente giro de los acontecimientos considerando que Rodríguez, y Aceituno, en menor medida, han sido objeto de algunas de las elecciones más volátiles de la ciudad en los últimos años. La diferencia este año podría ser la ausencia del ex alcalde Daniel Crespo, que hasta poco antes de su muerte el año pasado, fue un opositor y a menudo agresivo con los dos titulares.

“En las pasadas elecciones por lo general no hay escasez de aspirantes, pero sólo puedo asumir que los residentes están satisfechos con el trabajo que sus representantes están haciendo en el ayuntamiento de la ciudad”, dijo el administrador de la ciudad Phil Wagner.

Bajo el código electoral de la ciudad, si no hay más candidatos que los titulares para ser elegidos, en este caso por dos asientos del consejo de la ciudad, el ayuntamiento a su discreción puede nombrar a los que devolvieron su documentación requerida antes de la fecha límite y cancelar las elecciones. El ayuntamiento también tiene a su disposición la opción de nombrar a un votante elegible en la ciudad para el asiento, o incluso mantener  todavía la elección.

“Teniendo en cuenta que hay dos nominaciones calificadas lo más probable es que el consejo elija la opción uno y no se lleve a cabo una elección”, dijo la nueva secretaria de la ciudad Kristina Santana.

La cancelación de la elección le ahorrará a Bell Gardens $90,000, la cantidad que hubiera pagado el Condado por servicios de las elecciones, agregó Santana.

Como miembros de mucho tiempo del consejo, se espera que Rodríguez y Aceituno sean nombrados para los nuevos términos de cuatro años cuando el consejo se reúna para examinar la cuestión, el miércoles, 19 de agosto a las 5pm.

Rodríguez y Aceituno servirán exactamente como si fueran elegidos durante una elección, según la oficina del Secretario Municipal.

Rodríguez ha servido en el consejo desde 2003. Ella trabaja como asistente social y directora de admisiones en un centro de salud local. Aceituno fue elegido por primera vez en 1999 y fue uno de los funcionarios más jóvenes elegidos para servir como alcalde en el condado de Los Ángeles.

Official Applauds Herbalife, Special Olympics Partnership

April 30, 2015 by · Leave a Comment 

Saying he was speaking on behalf of Southeast communities, Bell Gardens Councilman Pedro Aceituno on Tuesday praised a partnership between nutrition company Herbalife and LA2015, the organizing committee for the 2015 Special Olympics World Games.

As the game supplier, Herbalife will provide 300,000 nutrition bars to athletes, coaches, staff, volunteers families and honored guests during the games in Los Angeles from July 25 through Aug. 2. Herbalife’s headquarters in Carson will also serve as the uniform distribution and credential center.

“I would like to thank Herbalife…for their commitment and investment in our community,” said Aceituno during Tuesday’s announcement. “Your donation to the Special Olympics is very much appreciated.”

Bell Gardens Councilmember Pedro Aceituno Tuesday thanked Herbalife for partnering with the 2015 Special Olympis World Games.(Courtesy of Michael Dorman, Herbalife.)

Bell Gardens Councilmember Pedro Aceituno Tuesday thanked Herbalife for partnering with the 2015 Special Olympis World Games.(Courtesy of Michael Dorman, Herbalife.)

A mini soccer match between LA Galaxy players Omar Gonzalez and Jaime Penedo and the Special Olympics Southern California players kicked off the partnership.

The world Games will feature 25 Olympic-style sports including basketball, cycling, gymnastics and volleyball. Over 7,000 athletes and 3,000 coaches from 177 different countries will take part in the Special Olympics World Games.

“We are proud to be a games supplier and to partner with an organization that embodies the positive impact of living a healthy active life,” said Michael O. Johnson, chairman and CEO of Herbalife.

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