A Voice in Spanish for Immigrants During Challenging Times

February 2, 2018 by · Leave a Comment 

I started working in Eastern Group Publications in the middle of the 1990’s, the decade when voters in California wanted to deny immigrants a public education, health care, and to allow authorities to stop and question anyone they suspected of being in the country illegally.

Yes, it was the time of Pete Wilson’s governorship, Prop. 187 – to eliminate social services for immigrants – and Prop. 227 to make California an English Only state.

It was a time of upheaval and change, some of it good, some of it – not.

It was the decade when some of the cities in Southeast Los Angeles County with majority Latino populations saw major changes in their leadership. Latinos swept into office in Bell Gardens, Cudahy, Bell, South Gate and Maywood. It was all happening as South Los Angeles, Inglewood and Compton started a demographic transformation as more Latinos moved in.

Because of the continued growth of the Latino community in Los Angeles, mainly from Mexico and Central America, the need for information in Spanish in this region was fundamental, so Eastern Group Publications Inc. (EGP) became the only bilingual publication in many of those areas.

Even though the newspaper’s circulation was mainly in East Los Angeles, EGP always published information that affected the Latino community as a whole and it wasn’t rare to cover events in South/Southeast Los Angeles, West Los Angeles and of course East L.A.

At the beginning of 1990, 85% of the population in Southeast L.A. was Latino, but still most of their political representatives were white, in part because of people’s apathy to getting involved in politics and because only 45% of the population was registered to vote.

In 1991, Bell Gardens, a city located nine miles south of downtown Los Angeles, where more than 90% of the population was Latino, a recall effort led by one woman, Maria Chacon, to oust four white city councilmembers and replace them with leaders that reflected the population succeeded.

For the people of Bell Gardens there was great hope that things would be different.

Chacon and other leaders with political ambitions in the city worked the political system and for the next decade were involved in political battles to maintain power. Sadly, while some things got better, the improvements came with charges and convictions for corruption.

This situation wasn’t unique to Bell Gardens. In 1994, other surrounding cities like Cudahy, Bell and Maywood went down similar roads, and EGP was there to report it.

Working at EGP gave me and the newspapers’ other reporters an immediate connection to the people in the area. Many times we were the first media outlet to carry stories from those cities and neighborhoods, which would later be published in the mainstream media.

Save Our State

In response to the growing number of Spanish speaking immigrants in California, new laws against undocumented people began to emerge in Sacramento.

Proposition 187, known as Save Our State (SOS), was approved by California voters in 1994, prohibiting access to education, healthcare and welfare benefits by undocumented families. Even though it never took effect, the courts ruled it unconstitutional, it still had an enormous impact on Latino families, particularly immigrants.

I recall writing stories about people not wanting to go to the supermarket because they feared being stopped and asked to prove their citizenship. Parents would not take sick children to the doctor because they feared the information they shared would sooner or later lead to deportation.

More than twenty years have passed, and those fears are as real today.

On the flip side, we offered extensive coverage on the growing activism in the Latino community, among citizens and the undocumented, to support and protect the most affected and vulnerable groups, including the more than 1.3 million undocumented immigrants living in the state.

They were always fighting inequality, fighting for better salaries, lower rent, and the right to educate their children in the language of their choice, whether it was English only or in a bilingual program.

There were so many issues affecting people’s quality of life. After the 1992 riots, many people decided to leave the area, creating an opportunity for a new group coming from south of the border to move into what were once predominately African American neighborhoods. Gang violence flared up and devolved into racial war zones between African Americans and the Latinos moving into their neighborhoods in search of cheaper housing, as well as in other parts of the city where Latinos were the majority.

EGP’s editorial staff was small. We didn’t have the resources of many large newsrooms, still we managed to report on so many issues and the many good things taking place in the communities we served. We got the stories because we were dedicated, ambitious and connected to the community; they would call to let us know what was going on in the neighborhood, the good and the bad. They wanted to be heard, and trusted us to listen and to tell their stories accurately.

An important aspect of EGP that I want to highlight is that in the seven years I worked for the paper, neither my editors or the owners of the company ever censured my stories; even the ones that weren’t too popular with the system or an advertiser.

The freedom to write or pick a topic to report on was what I most value about EGP. That’s why, when I heard a few months ago that the Sanchez family was going to sell, I felt sad. I knew that without the Sanchez family it would be hard to continue reporting to the community with that same level of commitment, especially now, in Trump’s era.

Special Thanks

As a reporter and member of the community, I just want to thank the Sanchez family for being there for the people for the past four decades. But also, because during my time working for the paper, I always felt part of the family, even now, as the years have flown by. Every time we have a chance to talk, it’s as if no time has passed.

I want to thank Publisher Dolores Sanchez, and her late husband, COO Jonathan Sanchez, for giving me the opportunity to begin and develop my career as a journalist in Los Angeles. I will never forget that through EGP, I was given the opportunity to serve the community for a better future.

La Voz en Español Para los Inmigrantes en Una Década de Retos

February 1, 2018 by · Leave a Comment 

Empecé a trabajar en Eastern Group Publications Inc., (EGP) a mediados de los 90’s, la década en la que los votantes californianos se voltearon contra los inmigrantes sin documentos.

En ese tiempo en las urnas se aprobó la eliminación de la educación pública, el cuidado de salud y permitir a las autoridades investigar a la gente en la calle bajo sospecha de vivir sin documentos en el país.

Efectivamente, fue el tiempo del gobernador Pete Wilson, la Proposición 187 (eliminación de servicios sociales a los inmigrantes), y la Proposición 227 que exigía a las escuelas enseñar solo en inglés.

Fue un momento de convulsión y cambio, algunos de ellos buenos, otros, no.

También fue la década en que algunas ciudades en el suroeste del Condado de Los Ángeles, de mayoría latina, finalmente tomaron las riendas del gobierno como Bell Gardens, Cudahy, Bell, South Gate y Maywood; mientras en el sur del condado, Inglewood y Compton iniciaban la transformación demográfica que dos décadas después convertiría al español en un idioma importante para salir adelante.

Debido al continuo crecimiento de la comunidad, principalmente proveniente de México y Centro América, la necesidad de tener información en español era fundamental, así que EGP se convirtió en la única publicación bilingüe en dichas comunidades.

La publicación circulaba principalmente en el Este de Los Ángeles, pero siempre se publicó información que afectaba a la comunidad inmigrante en general. No era raro cubrir eventos en el sureste, sur centro y claro, en el este del condado.

Recordemos que, a principio de 1990, el 85% de la población del sureste era latina, no obstante, la mayoría de su representación política era anglosajona. Esto se debía a la apatía de la gente de involucrarse en los procesos políticos y a que sólo el 45% de este grupo estaba registrado para votar.

Al inicio de los 90’s, el 90% de la población de Bell Gardens ya era latina. Esta ciudad se ubica a unas 9 millas del centro de L.A. En ese tiempo bastó el esfuerzo de destitución de una mujer migrante y latina, María Chacón, para cambiar a cuatro de los cinco representantes blancos por líderes latinos.

Para la gente de Bell Gardens, había una gran esperanza de que las cosas fueran diferentes.

Chacón y otros líderes con ambiciones políticas en la ciudad aprendieron bien como trabajaba el sistema, así que por la siguiente década se involucraron en batallas políticas y casos de corrupción para mantener y disputarse el poder en la ciudad. Tristemente, aunque algunas cosas mejoraron, las mejoras vinieron con acusaciones y condenas por corrupción.

Esta situación no solo ocurrió en Bell Gardens, en 1994 algunas ciudades alrededor como Cudahy, Bell and Maywood siguieron pasos similares y casi siempre EGP estuvo ahí para reportarlo.

El trabajar en esta publicación nos brindó una conexión inmediata con la comunidad en el área y en muchos casos, siempre fuimos los primeros medios de comunicación en publicar las historias que más tarde aparecían en los principales medios del condado.

Salvemos Nuestro Estado

En ese tiempo, a pesar del incremento de la migración de habla hispana en California, el aumento de nuevas leyes contra las personas sin documentos empezó a surgir.

La Proposición 187 conocida como Salvemos Nuestro Estado (SOS), fue aprobada por los californianos en 1994. Esta medida prohibía el acceso a la educación pública, salud médica y beneficios sociales para la gente sin documentos. Y aunque nunca se puso en práctica por su inconstitucionalidad, la propuesta causó un fuerte impacto entre las familias latinas, particularmente inmigrantes.

Recuerdo haber escrito historias donde la gente mostraba su miedo simplemente para ir a los supermercados porque temían ser detenidos por las autoridades. En otros casos, algunas familias preferían no ir al doctor porque no confiaban en el sistema. Ellos pensaban que, si compartían su información con el gobierno, en algún momento terminarían en la lista de deportación.

Han pasado más de veinte años, y esos temores son tan reales hoy.

Por el otro lado, se cubrió un gran número de historias sobre activismo entre la comunidad latina, entre los ciudadanos y los indocumentados, para apoyar y proteger a los grupos más afectados y vulnerables que viven en el estado.

Ellos siempre estaban luchando contra la desigualdad, mejores salarios, bajas rentas y el derecho a educar sus hijos solo en inglés o en un programa bilingüe.

Hubo tantos problemas que afectaron la calidad de vida de las personas. Después de los disturbios de 1992, muchas personas decidieron abandonar el área, creando una oportunidad para que un nuevo grupo proveniente del sur de la frontera se mudara a lo que una vez fueron vecindarios predominantemente afroamericanos. La violencia de pandillas surgió y se convirtió en zonas de guerra raciales entre los afroamericanos y los latinos que se mudaban a sus barrios en busca de viviendas más baratas, así como en otras partes de la ciudad donde los latinos eran la mayoría.

Sin importar que EGP no tenía mucho personal, la gran mayoría de estas situaciones fueron publicadas por el semanario. Esto se debió a que siempre estábamos en contacto con la comunidad y si no sabíamos de un acontecimiento, ellos nos llamaban. Lo importante fue que confiaban en nosotros para que su voz fuera escuchada.

Una de las cosas que más valoró de EGP es que en siete años que trabajé con ellos los editores o dueños del periódico nunca me censuraron mis historias, incluso aquellas que no eran muy populares con el sistema o la iniciativa privada.

La libertad de escribir o elegir un tema para reportarlo creo que era los más importante que prevalecía en el periódico. Es por eso que cuando me enteré de que la familia Sánchez (dueños) estaba vendiendo la publicación por un momento me puse a pensar que, sin ellos, no será fácil continuar sirviendo a la comunidad con ese nivel de compromiso con el que siempre lo hicieron, especialmente ahora, en la era de Trump.

Agradecimientos especiales

Como reportero y miembro de la comunidad, solo quiero agradecer a la familia Sánchez por siempre estar de lado de la gente en las últimas cuatro décadas. Pero también porque durante mi tiempo trabajando con ellos siempre me hicieron sentir como parte de la familia. Incluso ahora, siempre que tengo la oportunidad de hablar con ellos, parece que el tiempo no ha pasado.

Agradezco a Dolores Sánchez, directora editorial, y a su difunto esposo Jonathan Sánchez, director de operaciones (COO), por haberme dado la oportunidad de empezar y desarrollar mi carrera como periodista en Los Ángeles. Nunca olvidaré que a través de EGP, tuve la oportunidad de informar a la comunidad por un futuro mejor.

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