Distrito Escolar de Montebello Acusado de Encubrimiento en el Juicio de “Denunciante”

July 6, 2017 by · Leave a Comment 

El Distrito Escolar Unificado de Montebello continúa bajo el fuego, ya que dos ex funcionarios del distrito de alto rango afirman haber sido despedidos por exponer la corrupción política en el segundo distrito escolar más grande del condado de Los Ángeles.

La ex superintendente Susana Contreras Smith y el ex director financiero y de operaciones Cleve Pell presentaron el pasado viernes una demanda por despido injustificado contra el distrito en la Corte Superior de Los Ángeles. La demanda afirma que Contreras Smith y Pell son denunciantes que perdieron sus empleos por presentarse por presunta mala conducta de la Junta de Educación y destituyeron al Jefe de Negocios Rubén J. Rojas.

La demanda busca daños no especificados, daños compensatorios y punitivos, además de la reintegración.

La demanda alega que Contreras Smith y Pell fueron despedidos por examinar la posible participación de la junta en una supuesta mala conducta de Rojas.

Los miembros del consejo escolar terminaron a Pell y Contreras Smith en noviembre del 2016, publicando una declaración de que habían sido despedidos por “una diferencia de opinión”.

Pell era un administrador del Distrito Escolar Unificado de Montebello desde hace mucho tiempo que ha servido en varios puestos de alta dirección, incluyendo co-superintendente. Contreras Smith se unió al distrito escolar en 2012 y fue promovido a co-superintendente en el 2013 y superintendente en el 2015.

Bajo la intensa presión de la comunidad y los sindicatos de empleados, los miembros de la junta escolar votaron hace cuatro meses para terminar con Rojas, cuyo currículo vitae y solicitud de empleo se determinó estaban llenos de declaraciones y referencias falsas.

Los detractores de Rojas también lo culparon por los problemas financieros del distrito escolar, que a principios de este año incitó al estado a aceptar una auditoría del distrito escolar.

El Departamento de Educación del Condado de Los Ángeles había emitido advertencias al distrito de que estaba en peligro de no cumplir sus obligaciones financieras y que el condado se vería obligado a enviar a alguien para supervisar las finanzas del distrito si los miembros del consejo no hicieran recortes significativos de sus gastos para reforzar un estimado déficit de $17 millones. En respuesta, los miembros de la junta votaron para enviar cientos de avisos de despido a maestros y otros empleados del distrito, la mayoría de los cuales fueron rescindidos posteriormente.

Los empleados enfadados del distrito escolar acusaron a Rojas hace unos meses de a ver creado una imagen falsa de las finanzas del distrito.

Los miembros de la junta habían sido atacados por su falta de actuar rápidamente y abiertamente sobre el asunto. Fueron criticados por no haber investigado completamente a Rojas antes de ser contratado.

La demanda dice que Rojas, quien estaba a cargo del presupuesto de $300 millones del distrito, “estaba dirigiendo lucrativos contratos del distrito escolar a sus cómplices en violación de las leyes de contratación pública”.

Las presuntas acciones de Rojas, de ser probadas, violarían el Código de Contratos Públicos del estado y otras leyes.

En la demanda, Rojas es descrito como “un individuo que había cruzado California buscando distritos escolares para explotar para su beneficio personal”.

La presunta falta cometida por Rojas llevó a Contreras Smith a ponerlo en puesto de licencia y ella y Pell llevaron sus conclusiones al directorio.

La junta ignoró sus conclusiones, de acuerdo con la demanda, que afirma que los fideicomisarios “trataron de encubrir la red de corrupción que rodeaba ha Rojas, creando su regreso de la licencia de falsos pretextos y luego votó para despedir a Contreras Smith y Pell en represalia por su denuncia”.

EGP informó en el momento que el despido instó a alguien a crear musdcorruption.com, un sitio web crítico del distrito que afirma que los dos ex administradores fueron realmente despedidos porque intentaron tomar una posición contra la corrupción.

EGP se dirigió al comisionado Ben Cárdenas para hacer comentarios, pero su oficina citó la política del distrito de que no comentan sobre litigios pendientes.

MUSD Accused of Cover Up in ‘Whistleblower’ Lawsuit

July 6, 2017 by · Leave a Comment 

The Montebello Unified School District continues under fire as two former high-ranking district officials allege they were fired for exposing political corruption in Los Angeles County’s second largest school district.

Ex-Superintendent Susanna Contreras Smith and former Chief Financial and Operations Officer Cleve Pell last Friday filed a wrongful termination lawsuit against the district in Los Angeles Superior Court. The lawsuit claims Contreras Smith and Pell are whistleblowers who lost their jobs for coming forward about alleged misconduct by the Board of Education and fired Chief Business Officer Ruben
J. Rojas.

The suit seeks unspecified damages, compensatory and punitive damages, in addition to reinstatement.

The lawsuit alleges Contreras Smith and Pell were fired for looking into the board’s possible involvement in alleged misconduct by Rojas.

School board members terminated Pell and Contreras Smith in November 2016, releasing a statement that they had been fired over “a difference of opinion.”

Pell was a longtime MUSD administrator who has served in various upper-management positions, including co-superintendent. Contreras Smith joined the school district in 2012 and was promoted to co-superintendent in 2013 and superintendent in 2015.

Under intense pressure from the community and employee unions, school board members voted about four months ago to terminate Rojas, whose resume and job application it was determined were full of false statements and made-up references.

Rojas’ detractors also blamed him for MUSD’s financial woes, which earlier this year prompted the state to agree to conduct a financial audit of the school district.

The Los Angeles County Department of Education had issued warnings to the district that it was in danger of not meeting its financial obligations and the county would be forced to send in someone to oversee district finances if board members failed to make significant cuts in spending to shore up an estimated $17million deficit. In response, board members voted to send out hundreds of layoff notices to teachers and other district employees, the majority of which were later rescinded.

Angry MUSD employees accused Rojas’ of just months earlier creating a false rosy picture of district finances.

Board members had come under fire for their failure to act swiftly and openly on the matter. They were criticized for not fully vetting Rojas before he was hired.

The suit states that Rojas, who was in charge of the district’s $300 million budget, “was directing lucrative MUSD contracts to cronies in violation of public contracting laws.”

Rojas’ alleged actions, if proven, would violate the state’s Public Contract Code and other laws.

In the suit, Rojas is described as “an individual who had crisscrossed California looking for school districts to exploit for his personal benefit.”

Rojas’ alleged wrongdoing prompted Contreras Smith to put him on leave and she and Pell brought their findings to the board.

The board ignored their findings, according to the lawsuit, which claims that the trustees “sought to cover up the web of corruption surrounding Rojas, engineering his return from leave by false pretenses and then voted to terminate Contreras Smith and Pell in retaliation for their whistleblowing.”

EGP reported at the time that the firing prompted someone to create musdcorruption.com, a website critical of the district that claims the two former administrators were actually fired because they tried to take a stand against corruption.

EGP reached out to Boardmember Ben Cardenas for comment, but his office cited district policy that they do not comment on pending litigation.

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