Deliciosos Tacos Para Ayudar a Jóvenes Sin Hogar

August 21, 2014 by · 1 Comment 

Bajo un sol abrazador de verano, cientos de personas se reunieron para saborear unos deliciosos tacos y bebidas refrescantes durante el 4to Festival Anual de Tacos en La Plaza del Mariachi en Boyle Heights. El evento fue auspiciado por la organización no lucrativa Jóvenes Inc., la cual se dedica a ayudar a jóvenes sin hogar.

Las líneas eran largas, mientras la gente esperaba para probar las calientitas—y en algunos puestos recién hechas—tortillas que cubrían deliciosas carnes, pollo, camarón y vegetales en forma de tacos, quesadillas, tostadas y burritos ofrecidas por restaurantes locales.

Restaurantes locales de Boyle Heights participaron en el 4to Festival Anual de Tacos para recaudar fondos para la organización Jóvenes Inc. (EGP foto por Jacqueline García)

Restaurantes locales de Boyle Heights participaron en el 4to Festival Anual de Tacos para recaudar fondos para la organización Jóvenes Inc. (EGP foto por Jacqueline García)

David A. Torres estaba entre los muchos voluntarios dispuestos a contestar preguntas de los asistentes y/o dirigirlos a los lugares adecuados. El joven de 21 años aprecia eventos como el festival de tacos, debido a que la organización estuvo ahí cuando él más necesitaba ayuda, según cuenta a EGP.

La organización con más de dos décadas de existencia provee servicios a los jóvenes desamparados y familias en situación de riesgo de separación en el Este de Los Ángeles y Boyle Heights, ofreciendo albergues de emergencia, casas de transición y una variedad de servicios de apoyo.

Torres dijo que él se convirtió en desamparado cuando tenía 12 años. Su madre le ayudó a inscribirse a la escuela pero “nunca le prestó atención”  debido a sus propios problemas que lidiaba.

Pasó años durmiendo en sillones y bañándose en casas de amigos, pero nunca dejó de asistir a la escuela. Cuando cumplió 18 años—legalmente un adulto—decidió compartir su situación de desamparado con personal de su escuela.

“Le dije a mi maestro y él me dijo que hablara con una trabajadora social, quien tenía una lista de albergues” donde talvez podría vivir, dijo Torres.

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Jóvenes Inc. se encontraba en la lista, y de acuerdo a Torres, él recibió un lugar donde vivir mientras terminaba la preparatoria, ayuda de consejería y pudo obtener una tarjeta de guardia de seguridad. Poco después él pudo mudarse a los apartamentos Progress Place, un complejo habitacional para jóvenes como Torres, que pueden pagar renta pero que aun necesitan servicios de apoyo.

“Tengo mi apartamento, trabajo como guardia y he tomado pasantitas durante los tres años que he estado con Jóvenes”, dice orgulloso Torres.

Ahora, quiere compartir su experiencia y ayudar a otros que tal vez se encuentren en la misma situación que él, antes de que Jóvenes le abriera las puertas.

“Quiero informar a los jóvenes desamparados”, dijo Torres.

De acuerdo al reporte de Jóvenes, “Los Bordes—Entendiendo a la Juventud Desamparada en Edades de Transición (18-25) en el Interior de la Ciudad de Los Ángeles” fundada por el California Endowment, un estimado de entre 5,000 a 10,000 jóvenes “experimentan falta de hogar en cualquier noche” en Los Ángeles.

El Director de Desarrollo de Jóvenes Inc. Eric Hubbard le dijo a EGP que la organización ayuda a los jóvenes, edades entre los 18 a 25 años, de mayoría hispanos y que viven en el Este de Los Ángeles y Boyle Heights. “Nosotros les proveemos su albergue inicial, les ayudamos a conseguir trabajo, a desarrollar liderazgo y les proveemos servicios en casos individuales,” dijo Hubbard.

En Boyle Heights y ELA, hay un estimado de 1,000 jóvenes menores de 18 años sin hogar que asisten a escuelas del Distrito Unificado de Los Ángeles, de acuerdo a Hubbard.

Jóvenes Inc. costea sus programas mediante becas y donaciones de varias fundaciones, contratos con la ciudad y eventos de recaudación de fondos como el Festival de Tacos, el cual ha tenido el apoyo de dueños de negocios como la señora Lupe Barajas de Yeya’s Restaurant.

El Director Executivo de Jovenes Inc. Andrea Marchetti da la bienvenida a los participantes. (EGP foto por Jacqueline García)

El Director Executivo de Jovenes Inc. Andrea Marchetti da la bienvenida a los participantes. (EGP foto por Jacqueline García)

El puesto de Yeya’s fue uno con las líneas más rápidas y ofreció tacos fritos de camarones y papas.

“Donamos alrededor de 750 platos de tacos”, Barajas le dijo a EGP, explicando que aunque sus ganancias fueron mínimas para el restaurante, ella se sentía orgullosa de “ayudar a jóvenes a mantenerlos fuera de las calles”.

Nelson Ledesma es uno de los muchos jóvenes recibiendo estos servicios de Jóvenes Inc. Él dice que la ayuda fue como “ver la luz al final del túnel”.

Ledesma nació en EE.UU., pero sus padres regresaron a México cuando él era muy pequeño. Años después, huyendo de la violencia doméstica, su madre con cuatro hijos regresó a este país. En ese tiempo Ledesma tenía siete años.

La familia no tenía un lugar donde vivir y cuando regresaron a Los Ángeles su vida era un constante “rodar de casa en casa”, dijo Ledesma. A la edad de 18 años él se inscribió en Job Corps para completar una carrera corta de dos años, sin embargo, con una vida inestable no pudo terminar su carrera a tiempo.

“Le mentí a mi familia acerca de la escuela”, dijo Ledesma. “No quería regresar a casa y tener los mismos problemas”, agregó. Así que decidió vivir en las calles, dormir en carros y conseguir trabajos aquí y alla donde se pudiera.

Poco después fue referido a Jóvenes, donde dice que recibió ayuda desde el primer día.

Han pasado seis meses desde que llegó ahí y dice que ahora tiene un trabajo estable como mesero, ha conseguido su licencia de conducir y vive en una casa de transición patrocinada por Jóvenes. Actualmente esta ahorrando dinero para poder pagar renta en un apartamento propio.

“Jóvenes es una bendición, es excelente, te demuestran lo mucho que les importas”, dijo.

Las razones para que los jóvenes queden desamparados varían. Algunos han sido transferidos de casa de crianzas, otros son indocumentados y hay quienes tratan de huir de las pandillas.

Hay casos donde las familias rechazan a algunos chichos por su preferencia sexual.

Durante el Festival del Taco, las largas líneas fueron muestra de que este estaba siendo un evento exitoso.

Colombiana de nacimiento, pero mexicana “de corazón”, Laura González dijo que ella y sus amigos estaban disfrutando de la música mexicana, el arte y la cultura en exhibición en la Plaza del Mariachi. Ella dijo que era su primera vez asistiendo al festival y planea regresar, pero espera que hayan más vendedores y líneas más pequeñas el próximo año.

Los participantes también pudieron saborear las deliciosas aguas frescas, la sección de cerveza y tequila para los amantes del alcohol estuvo en un área reservada y hasta hubo quien participó en las clases de salsa por parte del grupo de baile Listen.Feel.Dance Collective.

“El año pasado recaudamos $25,000 y todo va para el apoyo de albergues y casos individuales”, Hubbard le dijo a EGP, agregando que esperan superar esa cifra este año.

La organización ayuda alrededor de 120 jóvenes anualmente mediante albergues, apartamentos y trabajos.

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Twitter @jackieguzman

jgarcia@egpnews.com

Tasty Tacos Help Support Eastside Homeless Youth

August 21, 2014 by · 1 Comment 

Scorching summer heat was no match for the delicious tacos and tasty drinks served up Saturday at Mariachi Plaza in Boyle Heights, where hundreds of people took part in the 4th Annual Taco Festival fundraiser benefitting Jovenes Inc., a non-profit organization that helps homeless youth.

The lines were very long at times at the “summer’s biggest (eastside) bash” as people waited their turn to get their hands on warm—and at some booths recently handmade—tortillas packed with the tastiest meat, chicken, shrimp and vegetables in the form of tacos, quesadillas, tostadas and burritos being prepared by a variety of local restaurants.

Twenty-one-year-old David A. Torres was among the dozens of volunteers gladly answering questions and directing people where to get what they were looking for. Torres appreciates the importance of events like the Taco Festival, explaining to EGP that Jovenes was there for him when he needed it the most.

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The more than two-decade-old Jovenes organization provides services to homeless youth and at-risk families in East Los Angeles and Boyle Heights, including emergency shelter and transitional housing and a variety of other supportive services.

Torres said he became homeless when he was just 12 years old. He said his mother helped him enroll in school but “never really paid attention” to him as she struggled to deal with her own issues.

He says he spent years sleeping on couches and taking showers at friends’ homes, but never stopped going to school. However, it wasn’t until he turned 18, legally an adult, that he decided to share his homeless situation with staff at the school.

People enjoyed authentic Mexican food at the 4th Annual Taco Festival in Boyle Heights. (EGP photo by Jacqueline Garcia)

People enjoyed authentic Mexican food at the 4th Annual Taco Festival in Boyle Heights. (EGP photo by Jacqueline Garcia)

“I told my teacher and he told me to talk to a social worker, who said she had a list of shelters” where I might be able to live, Torres said.

Jovenes Inc. was on that list, and according to Torres, he was given a place to live while finishing high school, counseling and help getting a job as a security guard. Later he moved to Progress Place apartments, Jovenes’ housing complex for one time homeless youth, like Torres, who are able to pay rent but might still need some support services.

“I got my apartment, I work in security and I have been taking internships throughout the three years that I have been with Jovenes,” says Torres proudly.

He now wants to share his experience and help others who might be in the same situation he was before Jovenes opened their doors to him.

“I want to bring awareness about homeless youth,” Torres added.

According to Jovenes’ policy report, “The Fringes – Understanding Homeless Transition Age Youth (ages 18-25) in Inner City Los Angeles,” funded by the California Endowment, an estimated 5,000 to 10,000 youth “experience homelessness on any given night” in Los Angeles.

Jovenes Development Director Eric Hubbard told EGP that the nonprofit serves homeless young people between the ages of 18 and 25, the majority are Latino and live in East Los Angeles or Boyle Heights.  “We provide their initial shelter, help them get jobs, develop leaderships and services through individual cases,” Hubbard said.

In Boyle Heights and East LA, an estimated 1,000 homeless kids under the age of 18 attend Los Angeles Unified schools, according to Hubbard.

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During the Taco Festival people also enjoyed music, art and entertainment. (EGP photo by Jacqueline Garcia)

Jovenes funds its programs through grants and donations from numerous foundations, city contracts and fundraisers like Saturday’s Taco Festival, which had the support of Boyle Heights businesses like Yeya’s restaurant owned by Lupe Barajas.

Yeya’s booth had one with the fastest moving lines and offered fried shrimp and potato tacos. “We donated about 750 plates of tacos,” Barajas told EGP, explaining that even though her earnings from the restaurant were minimal, she was proud “to be able to help youth stay off the streets.”

Nelson Ledesma is one of the many young men receiving services from Jovenes. He says the help was like “seeing the light at the end of the tunnel.”

Ledesma was born in the U.S., but his parents moved the family to Mexico when he was very young. Fleeing domestic violence, his mother returned to the U.S. a few years later, her four children in tow. Ledesma was seven at the time.

The family had no place to live when they returned to Los Angeles and was constantly “bouncing from home to home,” Ledesma said. At age 18 he enrolled in Job Corps, but told EGP his unstable home life forced him to quit before completing the two-year training program.

“I lied to my family about school,” Ledesma said. “I just didn’t want to go back home and have the same struggle,” choosing to instead live on the street, sleep in cars and pick up work here and there when he could.

Then he was referred to Jovenes, where he says he received help from day one.

It’s been six months since that first day and Ledesma now has steady work as a waiter, has obtained a driver’s license and is living in Jovenes’ sponsored transitional housing. He says he is saving money to rent his own apartment.

“Jovenes is a blessing, it’s awesome, it shows you how much they care,” he said.

The reasons for youth homelessness are many. Some of the at-risk and homeless youth serviced by Jovenes have transitioned out of foster care, others are undocumented and some are escaping gangs. In some cases, the youth’s family has rejected him or her because they identify as LGBTQ.

If the long lines are any indication, the Taco Festival appears to have been a great success.

Of Colombian heritage but Mexican “at heart,” Laura Gonzalez said she and her friends were really enjoying the Mexican music, arts and culture on display at Mariachi Plaza. She said it was her first time attending the Taco Festival and plans to attend again, but hopes there will be more vendors and shorter lines the next time around.

In addition to tacos, there were also vendors serving up agua fresca (fresh fruit drinks) and a section for beer and tequila lovers.

“Last year we made $25,000 and everything goes to support shelter and individual cases,” Hubbard told EGP, adding they are hoping to raise more money this year.

The organization helps about 120 youth every year through multiple, shelters, housing and jobs.

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