El FPPC Considera Reducir Las Multas de La Concejal de Commerce

July 28, 2016 by · Leave a Comment 

A pesar de que se enfrenta a la multa más alta que se ha propuesto en contra de un funcionario elegido en sesión, la alcalde pro-tempore de la Ciudad de Commerce, Tina Baca Del Rio, podría recibir una reducción por medio de un acuerdo con la Comisión de Prácticas Políticas Justas (FPPC).

La multa originalmente dada de $104,000, acumulada por un total de 24 violaciones éticas durante su campaña en contra de la Ley de Reforma Política, podrá bajar a $55,000 si ella admite violar 12 de las 24 infracciones.

Baca Del Rio fue acusada de transferir ilegalmente un total de $8,000 recaudados durante su campaña a su cuenta bancaria personal y de usar el dinero para pagar gastos relacionados con la remodelación de una cocina. Al igual, ella también fue acusada de fallar en archivar las contribuciones y las declaraciones financieras de su campaña en el tiempo debido.

En 2011, EGP reportó que el FPPC multó a Baca Del Rio “después de concluir que sus practicas de archivo demostraban un ‘patrón de negligencia’” y la hicieron responsable de pagar $26,000 dentro de un total máximo de $35,000 en sanciones administrativas.

Durante una reunión del consejo de la Ciudad de Commerce, varios exigieron la renuncia de la también concejal de la ciudad, a noticias de las nuevas alegaciones. Esto, a únicamente dos días de la votación del FPPC en contra o a favor del nuevo acuerdo para Baca Del Rio. La ausencia de la concejal fue evidente, su primera falta a las reuniones desde el anuncio público de sus cargos.

“Tina Baca Del Rio necesita renunciar inmediatamente al concejo municipal”, dijo Charlie Calderon durante la sección de anuncios públicos en la reunión.

Hace unos días, la funcionaria había estado en Sacramento el mismo día en que el FPPC propuso el nuevo acuerdo. Al enterarse de que la concejal estaba en reuniones con oficiales de la división de ejecución, con posibilidades de alcanzar llegar a un acuerdo, el FPPC decidió retrasar la fecha en la cual tomarían su decisión.

En una carta escrita por Baca Del Rio, hacía la Comisión, ella declaró que tuvo temor al recibir la sanción ante la junta del consejo de la ciudad. Ella atribuyó su respuesta demorada a causa de que los reguladores electorales no pudieron encontrar un abogado razonable y calificado para representarla.

“Yo no supe que hacer y no entendí todo de lo que se me estaba acusando”, dijo Baca Del Rio en la carta. “Algunas de las alegaciones sí son ciertas pero hay varias que no son exactas”.

La funcionaria desmintió haber usado los fondos de su campaña inadecuadamente ya que alegó que ella misma pagó de regreso sus préstamos durante la campaña. Según las investigaciones del FPPC, no hay evidencia de eso.

En la misma carta, Baca Del Rio admitió a no seguir los protocolos establecidos por la Comisión para liquidar sus gastos, ya que dijo no haber leído el documento con las instrucciones con cuidado.

De acuerdo a un abogado del FPPC el acuerdo preliminar, que posiblemente reduzca la cantidad de las multas, requerirá que ella acepte 12 de los 24 cargos. La abogada principal del departamento encargado en el FPPC dijo que solamente una de las cuatro alegaciones por el uso indebido de los fondos de campaña serían eliminados. Ella recomendó que la decisión fuera movida para el 18 de agosto cuando tome lugar la próxima reunión para dar más tiempo a la finalización del acuerdo.

“Yo estaba lista para dar como hecha la decisión original de la Comisión dado al historial de este caso”, dijo Jodi Remke, presidenta de la Comisión. Ella señaló que ni ella ni los demás comisionados anticipaban un cambio a última hora.

“La solución debe de ser lo suficientemente firme para no dar cabida a ninguna duda”, dijo Remke.

Sin revelar los detalles del acuerdo preliminar, Galena West, jefa de la división de ejecución, dijo que el departamento favoreció el acuerdo con el fin de aliviar la carga de colecciones.

Los comisionados accedieron a analizar el caso de nuevo en 30 días, pero no antes reservar el derecho de rechazar cualquier acuerdo si determinan que las multas no son suficientes.

En la ciudad de Commerce, Sylvia Muñoz, ex concejal de la ciudad y rival de Baca Del Rio por mucho tiempo, ha preguntado repetidamente si la funcionaria renunciará o no.

“Queremos saber qué planean hacer el abogado o el secretario municipal al respecto”, dijo Muñoz antes de ser interrumpida por la concejal Lilia Leon recordándole que el consejo no está permitido a responder a comentarios públicos.

Las finanzas del concejal Hugo Argumedo también fueron cuestionadas durante la reunión cuando el ex trabajador de los parques de Commerce y ahora bloguero de Mayor Sam, Scott Johnson, leyó una carta de la Empresa de Consultoría Pólitica Leading Edge la cual reveló que Argumedo nunca usó o pagó por servicios de la empresa durante su campaña, como mencionan sus declaraciones financieras. Argumedo aseguró que él personalmente conoce al dueño del grupo empresario y que llegará al fondo de estas acusaciones.

“No estoy seguro a quien usted llamó o quién le dió esa información pero es incorrecto”, le dijo Argumedo a Johnson.

El declarar falsamente el uso de fondos obtenidos durante campañas es una violación de regulaciones electorales.

Argumedo fue elegido a ser parte del concejo por primera vez en 1996 pero se declaró culpable de cargos de un delito menor durante una demanda civil en 2010. Él fue prohibido de ejercer un puesto electoral durante tres años y fue reelecto en 2015.

Baca Del Rio fue primeramente elegida en 2005, destituida en 2008 y reelecta algunos meses después en 2009 y de nuevo en 2013.

Los comisionados del FPPC dijeron la semana pasada que esperan que Baca Del Rio pague por lo menos $55,000 en multas antes de que acuerden a una reducción. Regulaciones electorales prohíben que Baca Del Rio use fondos colectados durante su campaña para cubri las multas asociadas con sus violaciones. Las multas tendrán que ser pagadas con su propio dinero.

FPPC Considering Deal to Lower Councilwoman’s Fines

July 28, 2016 by · Leave a Comment 

Despite facing the largest proposed penalty ever against a sitting local elected official, Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca Del Rio could ultimately see her fine for campaign ethics violations reduced by nearly half under a tentative settlement agreement with the Fair Political Practices Commission.

Baca Del Rio is accused of illegally transferring $8,000 in campaign funds into her personal bank account, using campaign funds to pay for expenses related to a kitchen remodel and failing to file contributions and campaign statements in a timely manner.

Citing Baca Del Rio’s past history of similar violations and fines, the FPPC’s enforcement division proposed fining the councilwoman $104,000 for 24 violations of the Political Reform Act.

As reported by EGP in 2011, the FPPC fined Baca Del Rio “after concluding her filing practices showed a ‘pattern of negligence’ and ordered her to pay $26,000 out of a maximum of $35,000 in administrative penalties.

News of the new allegations prompted calls for Baca Del Rio’s ouster at the July 19 Commerce City Council meeting, just two days before FPPC commissioners were scheduled to vote on the fine recommendation. The councilwoman was noticeably absent at the meeting, the first since the FPPC’s allegations were made public.

“Tina Baca Del Rio should resign from the city council immediately,” demanded Charlie Calderon during the public comment portion of the meeting.

Baca Del Rio was in Sacramento July 21, the same day FPPC commissioners were scheduled to vote on the proposed fine. Informed that the councilwoman was meeting with enforcement division officials and a settlement deal could be in the works, commissioners agreed to push back their decision until later in the meeting.

In a July 18 letter to the Commission, Baca Del Rio states she was scared when served with the FPPC’s accusations before a Commerce council meeting, She attributed her unresponsiveness to election regulators to not being able to find a qualified attorney to represent her that she could afford.

“I did not know what to do and did not understand all of the allegations,” Baca Del Rio writes in the letter. “Some of the allegations were true, but there were also a number of inaccuracies,” her letter claims.

Baca Del Rio denied she misappropriated campaign funds, claiming to have been paying herself back for campaign loans. FPPC investigators said they found no evidence to support her claim.

In the letter, Baca Del Rio also admits to not following the FPPC’s process for challenging or settling the charges, writing that she was unaware she was required to submit a Notice of Defense.

“I did not really read that document carefully,” she confesses.

An FPPC attorney informed commissioners they had reached a tentative agreement with Baca Del Rio under which she would admit to 12 of the 24 charges against her, and pay a significantly reduced fine of $55,000. Only one of the four charges for misuse of campaign funds would be dropped, said Virginia Castillo, senior attorney for the department. Castillo asked the Commission to hold off its decision until their next meeting on Aug. 18, giving staff more time to finalize a formal agreement.

“I was prepared to accept the default decision order based on the history of this case,” responded Commission Chairwoman Jodi Remke, who pointed out that she and the other commissioners were not expecting a last minute settlement given the history of the case.

Commissioners expressed reluctance to allowing a settlement without assurances that the agreement was fully enforceable. In the past, officials in these types of cases would come with check in hand, noted Commissioner Gavin Wasserman.

“The settlement should be firm enough that there is no doubt to it,” emphasized Remke.

Without going into details of the tentative agreement, Enforcement Division Chief Galena West said the department encouraged the settlement because it took the burden off collections.

Commissioners agreed to take up the case again in 30 days, but not before reserving their right to reject the agreement if they conclude the penalties are not strong enough.

Back in Commerce, former city councilwoman Sylvia Munoz – a longtime political rival of Baca Del Rio — repeatedly asked the council and city staff whether Baca Del Rio was going to step down.

“The community would like to know what the attorney or city clerk are going to do about it,” she said.

The questioning prompted Councilwoman Lilia Leon to interrupt Munoz, reminding her that the council is not allowed to respond to public comments.

Councilman Hugo Argumedo’s campaign finances also came under attack during the meeting when former Commerce parks and recreation worker and Mayor Sam blog writer Scott Johnson, read for the record a letter he said was from the Leading Edge political consulting firm stating that Argumedo has never used or paid the firm for services as stated in his campaign disclosures. Argumedo responded to the allegations by assuring the gallery he personally knows the firm’s owner and would get to the bottom of the issue.

“I’m not sure who you called, who provided the information they gave you, but it seems to be inaccurate, it’s wrong,” he said.

Falsely reporting campaign donations or payments for services is a violation of election regulations.

Argumedo was first elected to the council in 1996 but pleaded guilty to a misdemeanor charge of signing a false statement during a civil lawsuit in 2010. He was barred from holding office for three years, and reelected in 2015 after his prohibition to holding office ended.

Baca Del Rio was first elected in 2005, recalled in 2008 and reelected a few months later in 2009 and again in 2013.

FPPC commissioners said last week that they expected Baca Del Rio to pay the $55,000 fine before they would agree to final approval of the reduced charges. Election regulations prohibits Baca Del Rio from using campaign funds to pay the portion of the penalties associated with the misappropriation charges; those funds have to be paid out of her own pocket.

Commerce Councilwoman Facing Heavy FPPC Fines

July 14, 2016 by · Leave a Comment 

Commerce Mayor Pro Tem Tina Baca del Rio is facing the state’s largest proposed judgment against a sitting local official over allegations she illegally transferred campaign funds into her personal bank account and failed to report contributions in a timely manner, among other violations.

The Fair Political Practices Commission (FPPC) is proposing to fine Baca Del Rio $104,000 for some 24 different violations of the Political Reform Act, which regulates campaign finances, conflict of interests, lobbying and ethics. Of those fees, $20,000 must be paid out of her pocket and cannot be funded by campaign monies or donations. Her campaign committee, “Tina Baca Del Rio for Commerce City Council 2013” is responsible for the additional $84,000 in fines, and could seek donations to pay it off.

Lea este artículo en Español: Alcaldesa Interina de Commerce Enfrenta Duras Penalidades de la FPPC

The proposed judgment goes to the FPPC July 20 for final approval. Baca Del Rio’s penalty dwarfs a $40,000 fine levied in 2011 on former L.A. Mayor Antonio Villaraigosa, who agreed to a settlement, for failing to disclose free tickets to sports and entertainment events.

Baca Del Rio was reelected to the Commerce City Council in March 2013. She was first elected in 2005 but recalled in November 2008.

Elected officials are required to file routine statements twice a year, and multiple statements prior to an election.

The Mayor Pro Tem was re-elected to office months later in March 2009. She served as treasurer for her campaign committees during the periods in question, according to the FPPC.

(City of Commerce)

(City of Commerce)

The 500-page complaint against Baca Del Rio includes accusations that she used campaign funds for personal use and failed to timely file and properly disclose financial activity on three semiannual campaign statements, one pre-election campaign statement and fourteen 24-hour contribution reports. The document also states Baca Del Rio failed to pay the Secretary of State Office her 2013 and 2014 annual fees.

In the document filed June 30, Baca Del Rio is accused of transferring a total of $8,134 into her bank account between April 2011 and August 2011, claiming to repay herself for a loan made to her campaign committee. According to the FPPC’s Enforcement Division, there is no evidence she ever made such a loan.

Baca Del Rio also admitted in October 2014 her husband accidently used the campaign committee’s bankcard to pay for $1,400 in kitchen remodeling expenses but that he paid the committee back. According to the FFPC, however, she never provided evidence of repayment.

The Commerce City Clerk, the Secretary of State’s Office and a formal complaint referred the case to the FPPC.

Baca Del Rio did not respond to EGP’s call for comment, but in an interview with the LA Times, she claims she was “responsive to commission officials, that the proposed judgment took her by surprise.”

This is not the first time Baca Del Rio has been charged with violating campaign reporting regulations.

As reported by EGP in 2011, the FPPC fined Baca Del Rio “after concluding her filing practices showed a ‘pattern of negligence’ and ordered her to pay $26,000 out of a maximum of $35,000 in administrative penalties.

“Voters in Commerce were ‘deprived of important information’ about a city official’s campaign fundraising and spending habits because she failed to file multiple disclosure documents on time, according to the FPPC’s judgment.

As in 2011, Baca Del Rio’s case was aggravated by her failure to file even after multiple notifications to do so.

In determining its fines, the Commission considers past penalties involving similar cases, and noted in its complaint that “Baca Del Rio had reason to be aware of her filing obligations, as she had been previously fined for failing to file campaign statements.”

According to the FPPC’s report, the purpose of disclosing campaign finance activity is “to ensure that receipts and expenditures in election campaigns are fully and truthfully disclosed in order that the voters may be fully informed and improper practices may be inhibited.”

Baca Del Rio was notified of her violations and provided a summary of the evidence and her right to go before the Commission to determine if she truly violated the Act. She was given multiple opportunities to respond to the report or come to a settlement but failed to respond in a timely manner, prompting the default judgment.

If the commission approves the $104,000 judgment, fines would be paid directly to the state’s general fund.

The FPPC told EPG the commission does not comment on ongoing cases.

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Alcaldesa Interina de Commerce Enfrenta Duras Penalidades de la FPPC

July 14, 2016 by · Leave a Comment 

La alcaldesa interina Tina Baca del Río enfrenta el mayor fallo propuesto por el Estado contra un funcionario local en oficina con alegaciones de que ella transfirió ilegalmente fondos de campaña a su cuenta bancaria personal y no informó de sus contribuciones a tiempo, entre otras violaciones.

La Comisión Federal de Prácticas Políticas Justas (FPPC) propone multar a Baca del Río $104,000 por 24 diferentes violaciones de la Ley de Reforma Política, la cual regula las finanzas de campaña, conflicto de intereses, grupos de presión y ética.

Read this article in English: Commerce Councilwoman Facing Heavy FPPC Fines

De esos honorarios, $20,000 deberán ser pagados de su bolsillo y no pueden correr a cargo de los fondos de campaña. “Tina Baca Del Río para el Ayuntamiento de Commerce 2013” es responsable por los $84.000 cobros adicionales y podría pedir donaciones para pagarlos.

El fallo propuesto se presentará a la FPPC 20 de julio para su aprobación final. La penalidad de Baca Del Río empequeñece una multa de $40,000 impuesta en 2011 al ex alcalde de Los Ángeles Antonio Villaraigosa, quien llegó a un acuerdo, por no revelar entradas gratuitas para eventos deportivos y de entretenimiento.

Baca Del Río fue re-elegida para formar parte del consejo de la ciudad de Commerce en marzo de 2013. Ella fue elegida por primera vez en 2005, pero destituida en noviembre de 2008. Fue reelegida meses más tarde al cargo en marzo de 2009. Se desempeñó como tesorera de sus comités de campaña durante los períodos en cuestión, de acuerdo con la FPPC.

Los funcionarios electos están obligados a presentar declaraciones de rutina dos veces al año, y múltiples declaraciones antes de una elección.

Tina Baca del Río es la alcaldesa internia de Commerce.

Tina Baca del Río es la alcaldesa internia de Commerce.

La queja de 500 páginas contra la alcaldesa interina de Commerce incluye acusaciones de que utilizó fondos de su campaña para uso personal y no presentó sus declaraciones a tiempo ni divulgó actividad financiera en tres declaraciones de campaña semestrales, un estado de pre-elección de campaña y 14 informes de contribución de 24 horas. El documento también establece que Baca Del Río falló para pagar a la Oficina de la Secretaría de Estado sus cargos anuales de 2013 y 2014.

En el documento presentado el 30 de junio Baca Del Río está acusada de transferir un total de $8,134 en su cuenta bancaria entre abril de 2011 y agosto de 2011, alegando que devolvería a sí misma un préstamo hecho por su comité de campaña. Según la División de Cumplimiento de la FPPC, no hay evidencia que demuestre que la alcaldesa interina de Commerce efectuó dicho préstamo.

Baca Del Río también admitió en octubre de 2014 que su marido utilizó accidentalmente la tarjeta bancaria del comité de campaña para pagar $1,400 en gastos de remodelación de su cocina, pero que pagó el gasto al comité. De acuerdo con la FPPC, sin embargo, nunca se demostró evidencia de pago.

Una queja formal ante la Secretaría de la ciudad de Commerce, la Secretaría de la oficina del Estado refirieron el caso a la FPPC.

Baca Del Río no respondió a una llamada de EGP para hacer comentarios, pero en una entrevista con el LA Times, ella dijo que estaba “muy sensible a funcionarios de la Comisión, que el juicio propuesto la tomó por sorpresa”.

Esta no es la primera vez que Baca Del Río ha sido acusada de violar las normas de presentación de informes de campaña.

Según reportó EGP en 2011, la FPPC multó a Baca Del Río “después de concluir que sus prácticas de presentación mostraron un ‘patrón de negligencia’ y le ordenó pagar $26.000 de un máximo de $35,000 en sanciones administrativas.

“Los votantes de Commerce estuvieron ‘privados de información importante’ sobre los hábitos de recaudación de fondos y gastos de campaña de un funcionario de la ciudad porque ella no presentó varios documentos de información a tiempo”, de acuerdo con el juicio de la FPPC.

Tal como en el 2011, el caso de Baca Del Río se vio agravado por su falta de presentación, incluso después de varias notificaciones para hacerlo.

Al determinar sus multas, la Comisión considera sanciones anteriores que envuelven casos similares, y señaló en su denuncia que “Baca Del Río tenía razones para estar al tanto de sus obligaciones tributarias, ya que anteriormente había sido multada por no presentar declaraciones de campaña”.

De acuerdo con el informe de la FPPC, el propósito de divulgar la actividad de finanzas de la campaña es “para garantizar que los ingresos y gastos en las campañas electorales se den a conocer plenamente y con la verdad con el fin de que los electores puedan estar plenamente informados y las prácticas inadecuadas puedan ser inhibidas”.

Baca Del Río fue notificada de sus violaciones y proporcionó un resumen de la evidencia y su derecho a acudir ante la Comisión para determinar si realmente violó la Ley. Se le dio múltiples oportunidades para responder al informe o llegar a un acuerdo, pero no pudo responder de manera oportuna, lo que provocó el fallo por falta.

Si la comisión aprueba la sentencia de $104.000 en multas, estas serán pagadas directamente al fondo general del estado.

La FPPC le dijo a EGP que la comisión no hace comentarios sobre casos en curso.

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Commerce: Altamirano Takes Over as Mayor

March 17, 2016 by · Leave a Comment 

Ivan Altamirano is Commerce’s new mayor following the city council’s annual reorganization Tuesday night.

Accompanied by his family, an emotional Altamirano praised his Cuban mother and Mexican father for deciding decades ago to raise him and his siblings in the “Model City.”

Tina Baca Del Rio, absent from the meeting due to illness, will continue on as mayor pro tem. Outgoing Mayor Lilia Leon’s years of service to the city was recognized with a bouquet of flowers and a plaque.

Altamirano told EGP he plans to act as the bridge between residents and the city when it comes to transparency.

“It’s time to rebuild trust, unity and peace in order to create amazing results for our community,” he said.

He also wants to focus more time on the city’s safety issues, and to work on opening a full-service Sheriff’s station in Commerce, which is currently patrolled by officers assigned to the East Los Angeles Sheriff’s Station.

“Our city boundaries do not keep crime nor pollution out of our city, so we must work with our residents, neighboring cities, East Yards Environmental Justice and our Sheriffs department to create solutions that will better serve our communities,” Altamirano said.

Newly appointed Mayor Ivan Altamirano and his parents Tuesday at the annual reorganization of the City Council.  (EGP photo by Jacqueline Garcia)

Newly appointed Mayor Ivan Altamirano and his parents Tuesday at the annual reorganization of the City Council. (EGP photo by Jacqueline Garcia)

Altamirano, 42, started his involvement in city politics in 2005 as a planning commissioner. He was appointed to the council in 2012 to fill the seat left vacate when former Councilman Robert Fierro was forced to resign after pleading guilty to federal conspiracy charges. He was elected for the first time in 2013.

In 2014, Altamirano and fellow council members Del Rio, Leon and former mayor Joe Aguilar survived a recall attempt when backers were unable to gather enough signatures to get the issue on the ballot.

Commerce is a beautiful, well-maintained city, thanks to the efforts of the City Council and staff, Altamirano said. He said the city reminds him of Anaheim, “where Disneyland it located.”

“When I see the Southeast community, in its entirety, it brings me to believe that the City of Commerce is the ‘Anaheim’ of the Southeast area, and it is filled with tremendous potential” said the new mayor, who also recognized city businesses, the Commerce Casino, Citadel Outlets and others, for their contributions to the city.

“I can see a very clear picture of what is possible for the City of Commerce. I can see us creating a beautiful city without harming any of our programs for the residents,” he said enthusiastically.

Per tradition, Leon will continue as mayor at city events through the end of March, while Altamirano will preside over the council responsibilities, according to Commerce Spokesperson Herlinda Chico.

Chico told EGP this is done so the outgoing mayor can participate in “the biggest event in the city,” the crowning of the new Miss Commerce on March 26.

Miembros del Concilio en Commerce; Peticiones para Destituirlos Fueron “Fraude”

May 8, 2014 by · Leave a Comment 

Concilio de Commerce durante una junta el martes 6 de mayo.  (Foto de EGP por Ana Gonzalez)

Concilio de Commerce durante una junta el martes 6 de mayo. (Foto de EGP por Ana Gonzalez)

Miembros del concilio de la ciudad de Commerce dijeron estar indignados al encontrar más de 4,000 firmas descalificadas que se entregaron para su destitución. “El problema se investigará y nos aseguraremos que la ciudad se encargue de quien trató de defraudar a los votantes de California sea responsable”, dijo el Concejal Ivan Altamirano, uno de los cuatro miembros del concilio quien estaba en la lista de destitución.

Read the Full Story in English: Commerce recall Fails: City Councilmember Calls Fraud

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