Social Gathering Connects Residents to City

June 29, 2017 by · Leave a Comment 

VERNON – Summer was in full swing last week at the Vernon Village Park Apartments, where residents enjoyed a variety of fun activities and food, courtesy of city officials.

Members of the city council and city staff “turned out to flip burgers, paint faces, play catch and provide valuable sidewalk CPR demonstrations to adults and children,” the city said in a statement to EGP.

The June 20 gathering was one of several events being planned as part of a Vernon initiative to get residents more engaged in their hometown and with their neighbors.

Activities included a special “Chat with the City Administrator,” Carlos Fandino, who used the occasion to listen to residents’ concerns and to let them know about the myriad of services and resources available through the city. Information was also provided on local jobs, registering to vote and the city’s vote-by-mail process.

Modeled after the successful nationwide “Coffee with a Cop” campaign, residents were able to meet informally with city staff to raise concerns, ask for help or just get to know the city’s employees, according to the city’s statement.

As a special treat, Vernon Police K9, Doby, greeted children from the apartment complex and Vernon firefighters gave them a tour of the fire truck. The youngsters were even allowed to try on a uniform.

The outing was a “great opportunity” for council members and city staff to get to know residents, Fandino said.

“Vernon Village is our newest community and we want to make sure they feel connected with the City as a whole.”

Vernon Outreach: ‘Work in Progress’

May 18, 2017 by · Leave a Comment 

Since moving 3 years ago to the Vernon Village apartment complex, where half of Vernon’s residents live, Emilia Bernal says she has yet to attend a council meeting, vote in an election or speak with a city official. Her reason: She doesn’t feel a part of the industrial city.

Bernal has a long list of concerns and wishes the city would make it easier for residents like her to get involved by holding meetings at the apartment complex, preferably in the late afternoon or on the weekend when people are more likely to be home. With just 200 residents it should be easy to do, Bernal said Monday, explaining it’s hard to get to council meetings held at 9 a.m. on a weekday.

“It would be nice if they came out here once in a while, with coffee and treats.”

“You would think it would be less expensive than sending flyers,” agrees 32-year-old Edith Alarcon, who said she only hears from council members at election time.

The Vernon Village residents’ comments come as city officials looks for ways to engage residents in a city where there are nearly 20 times as many businesses and warehouses as there are households.

For years, Vernon officials welcomed their anonymity, preferring to do their work out of the public eye, behind closed doors at City Hall. With just 100 actual residents, it wasn’t hard to do.

City officials visit students at Vernon Elementary School Monday. (EGP photo by Nancy Martinez)

City officials visit students at Vernon Elementary School Monday. (EGP photo by Nancy Martinez)

But the city says times have changed; the number of residents has doubled and Vernon’s new crop of leaders is working to involve residents through special events and other forms of outreach.

On Monday, there were signs the invisible wall that once divided City Hall and the rest of the community could be coming down, as public works employees walked across the street to Vernon Elementary where they made a science presentation to students.

(EGP photo by Nancy Martinez)

(EGP photo by Nancy Martinez)

City staff visiting classrooms is becoming a regular thing, boasted City Manager Carlos Fandino.

Principal Diane Espino told EGP these types of interactions, which have included visits from firefighters and police officers, help create a partnership between the city and the people it serves.

“Most parents work in the city and these children are part of the city’s daytime population,” said Espino, who hopes businesses in the city will be inspired to also invest in the small school.

“Our community is so small, it’s important not just for the city to come out but for our neighboring businesses to get to know who we are,” she said.

Mayor Melissa Ybarra and Councilwoman Yvette Woodruff-Perez last year told EGP they would like to see more recreational and cultural opportunities in Vernon, but on Tuesday Ybarra admitted the goal is still “a work in progress.”

“There’s room for improvement,” acknowledges Ybarra. “There’s a lot of ideas here and we’re doing them now.”

In the meantime, residents of Vernon Village, located on the city border, a stone’s throw from Maywood, say they feel isolated from what’s going on across the city at Vernon City Hall.

It’s hard to feel like Vernon is it’s own community, observed Erika Sianez,

“It would help if the city hosted holiday events or activities for our children, just so we start to get to know who they are,” she suggested.

Ybarra understands and says the city plans to host three different events this summer at the housing complex.

Councilwoman Leticia Lopez assures the council is listening, as are the members of the various city commissions that advocate for residents, which they can join. She notes that residents can always write a letter or email councilmembers if they cannot make it to a meeting.

Vernon’s new council members and department heads truly care about the community, and that’s why the city has hired an in-house public information officer to help improve city outreach, according to Fandino, who added, “It takes time” to get it all done.

There are 86 registered voters in the city, and last month, it took a mere 23 voters to derail a proposed utility user tax, crimping the industrial city’s plan for shoring up its budget shortfall. Fourteen people voted in favor.

It was a disappointing outcome, considering city staff had descended on Vernon Village to register more voters, but only succeeded in adding 10 people to voter rolls.

“If we know what’s going on in the city and they know what’s going on here, it would make us want to vote,” suggests Sianez.

Fandino sees a silver lining: the utility tax failing is proof democracy works in a city that many once believed had too few residents to properly govern itself.

Vernon is adding new tools to make the city more accessible, including a new social media presence and an emergency opt-in communication alert system to be rolled out later this month.

Vernon Village property manager and resident, Merna Tovar, says she has witnessed city officials attempt to reach out to residents without great results, but told EGP she thinks that will change as city sponsored events and meetings become more regular and residents begin to feel more like neighbors.

“[Residents] will come to the meetings,” she predicted, but warned city officials, “Just don’t forget to bring the coffee.”


Alcance de Vernon ‘Obra en Marcha’

May 18, 2017 by · Leave a Comment 

Desde que Emilia Bernal se mudo al complejo de viviendas, Vernon Village, hace tres años, en dónde casi la mitad de los residentes de Vernon viven, ella dice que aún no ha podido asistir a una reunión del consejo, votar en una elección o hablar con un funcionario de la ciudad. La razón: Ella no se siente parte de la ciudad industrial.

Bernal tiene una larga lista de preocupaciones y anhela que la ciudad le facilitara el involucramiento a los residentes como ella, ofreciendo reuniones en el complejo de apartamentos, por ejemplo, preferiblemente en la tarde o durante el fin de semana, cuando las personas tienen más probabilidades de estar en casa. Con sólo 200 residentes, esto debería ser fácil de hacer, dijo Bernal el lunes, explicando que es difícil asistir a reuniones del consejo a las 9 de la mañana en un día laborable.

“Fuera bueno que salieran de vez en cuando, con café y golosinas”.

“Creería que eso fuera menos costoso que enviar folletos”, comenta Edith Alarcón, de 32 años, quien dijo que sólo escucha sobre los miembros del consejo durante las elecciones.

Los comentarios de los residentes de Vernon Village llegan en un momento en el que los funcionarios de la ciudad buscan maneras de involucrar a los residentes de una ciudad en dónde hay casi 20 veces más negocios y bodegas que hogares.

Por años, los funcionarios de Vernon prefirieron mantenerse en el anonimato, eligiendo trabajar fuera de la atención del público, a puertas cerradas en el Ayuntamiento. Con sólo 100 residentes reales, eso no fue difícil de alcanzar.


Funcionarios municipales visitan a estudiantes en la Escuela Elemental Vernon, el lunes. Foto de EGP por Nancy Martínez.

Pero la ciudad dice que los tiempos han cambiado; El número de residentes se ha duplicado y la nueva cosecha de líderes de Vernon está trabajando para involucrar a los residentes a través de eventos especiales y otras formas de alcance.

El lunes, se percibió que el muro invisible que una vez dividía al Ayuntamiento del resto de la comunidad podría caer, mientras los empleados de las obras públicas cruzaron la calle hacia la Escuela Elemental de Vernon para una presentación científica a los estudiantes.

El que el personal de la ciudad visite las aulas se está convirtiendo en un habito, presumió el Gerente de la Ciudad, Carlos Fandino.

La directora de la escuela, Diane Espino, le dijo a EGP que este tipo de interacciones, que incluyen visitas de bomberos y policías, ayudan a crear una asociación entre la ciudad y la gente a la que sirve.

“La mayoría de los padres trabajan en la ciudad y estos niños son parte de la población diurna de la ciudad”, dijo Espino, quien espera que los negocios de la ciudad se motiven a invertir también en la pequeña escuela.

“Nuestra comunidad es tan pequeña, que es importante que no sólo la ciudad salga, sino que también participen los negocios vecinos y conozcan quiénes somos”, dijo.

La alcaldesa Melissa Ybarra y la concejal Yvette Woodruff-Pérez le dijeron a EGP, el año pasado, que les gustaría ver más oportunidades recreativas y culturales en Vernon. Sin embargo, Ybarra admitió el martes, que el objetivo sigue siendo “una obra en marcha”.

“Hay espacio para mejorar”, reconoce Ybarra. “Hay muchas ideas aquí y las estamos implementando”.

Mientras tanto, los residentes de Vernon Village, ubicados en la frontera de la ciudad, a pasos de Maywood, dicen que se sienten aislados de lo que está sucediendo en el Ayuntamiento de la Ciudad de Vernon.

Es difícil considerar que Vernon es su propia comunidad, observó Erika Sianez.

“Sería oportuno que la ciudad organizara eventos durante días festivos o actividades para nuestros hijos, simplemente para conocer quiénes son”, sugirió.

Ybarra entiende y dice que la ciudad planea presentar tres eventos diferentes este verano en el complejo de viviendas.

La concejal Leticia López asegura que el consejo está escuchando, al igual que los miembros de las diversas comisiones municipales que abogan por los residentes, a la cuales se pueden unir. Ella señala que los residentes siempre se pueden comunicar con los miembros del consejo por mensaje electrónico o por cartas escritas, en caso de que no puedan asistir a una reunión.

Los nuevos miembros del consejo y los jefes del departamento de Vernon realmente se preocupan por la comunidad, y por eso la ciudad ha contratado a un oficial interno de información pública para ayudar a mejorar el alcance de la ciudad, de acuerdo con Fandino, quien agregó que: “Toma tiempo” .

86 de los residentes de la ciudad están registrados para votar, y el mes pasado, sólo 23 votantes descarrilaron un propuesto impuesto a los usuarios de servicios públicos, bloqueando el plan de la ciudad industrial para reforzar su déficit presupuestario. Catorce personas votaron a favor.

Fue un resultado decepcionante, considerando que el personal de la ciudad había visitado Vernon Village para registrar a más votantes, pero sólo logró agregar 10 personas a la listas de votantes.

“Si supiéramos lo que está pasando en la ciudad y ellos supieran lo que está pasando aquí, nos motivaría a votar”, sugiere Sianez.

No obstante, Fandino ve un lado positivo: el fracaso del impuesto a las utilidades demuestra de que la democracia funciona en una ciudad en la que muchos creían que tenía muy pocos residentes para gobernarse adecuadamente.

Vernon también está agregando nuevas herramientas para que la ciudad sea más accesible, incluyendo una nueva presencia en los medios sociales y un sistema de alerta de comunicaciones de emergencia opcional, que será lanzado a finales de este mes.

Merna Tovar, dueña de la propiedad de Vernon Village, dijo que ella ha visto de que los funcionarios de la ciudad han intentado alcanzar a los residentes sin grandes resultados, pero le dijo a EGP que piensa que eso cambiará a medida que los eventos y reuniones, patrocinados por la ciudad, ocurran más a menudo. Así, los residentes comenzarán a sentirse más como vecinos, agregó.

“[Los residentes] llegarán a las reuniones”, predijo, pero le advirtió a los funcionarios de la ciudad: “No se les olvide traer el café”.

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