School Expands Horizon for Children of Vernon Workers

February 26, 2015 by · 1 Comment 

Tucked in the middle of all the factories, warehouses and rendering plants in Vernon is an elementary school with more students than there are residents in the city.

Most of the students who attend Vernon City Elementary are the children of workers who travel to the city from outlying cities and nearby neighborhoods. For many of the workers, time and money are often in short supply.

As parents, they find comfort knowing their child is close by in case of an emergency and that the school offers after-school programs they would be hard pressed to enroll them in closer to home.

Brian Tzep, 9, practices signing “I love you” with fellow Woodcraft Ranger Ashey Castillo, 8, Monday during after-school American Sign Language class. (EGP photo by Nancy Martinez)

Brian Tzep, 9, practices signing “I love you” with fellow Woodcraft Ranger Ashey Castillo, 8, Monday during after-school American Sign Language class. (EGP photo by Nancy Martinez)

A large number of Vernon Elementary students stay on campus after the 2:30 p.m. school bell rings to take part in Woodcraft Rangers after-school program, where they spend the afternoon learning about robotics, gardening and even American Sign Language.

For the last 20 years, Woodcraft Rangers, an after-school program designed for low-income neighborhoods that offer limited opportunities to its youth, has allowed kindergarten through sixth grade students at Vernon Elementary to participate in programs that would otherwise be out of their reach.

Unlike many other afterschool programs that only offer homework help, arts and crafts and play time, students in Woodcraft Rangers also participate in clubs organized around specific themes, such as dance, gardening, American Sign Language and robotics. They can also participate in structured sports programs like soccer and basketball.

“A lot of these kids can’t do the extra curricular activities because parents don’t have the time,” Principal Fabiola Hernandez said.

That was the case for nine-year old Dulce Lupita Camarena who wanted to take dance classes and play a sport, but whose mother Guadalupe Herrera says her work schedule and the expense would have made it impossible if it were not for the after-school program.

The help Herrera’s daughter gets with her homework is also a big deal too for the Mexican-born mother, whose grasp of English is limited and who like many other immigrant parents has trouble reading and understanding homework assignments.

Students in the program can stay at the school until 6 p.m., an added blessing to working parents who don’t have anyone to pick up or care for their child when school lets out.

It’s a “big help,” says Herrera, who lives in Compton and doesn’t end her workday at a local factory until 4:30 p.m. It also helps her very tight budget, saving about $100 week in added childcare costs which she must already pay for her youngest child.

Like most children at Vernon Elementary, Dulce is able to attend the small Los Angeles Unified District school on permit because her mother works in the city. Students travel to the school from Downey, Lynwood, Huntington Park, Boyle Heights, Bell, Bell Gardens, Montebello, Los Angeles and beyond.

“If we didn’t have this program I don’t think we would have that many children enrolled in this school,” said Principal Hernandez, adding that when most parents inquire about the school they want to know if there is after-hours childcare.

It also helps that all activities, clubs, fieldtrips, supplies and uniforms are free.

Things that children from more affluent backgrounds neighborhoods might take for granted are a very big deal for Woodcraft Rangers participants like Roberto Carlos of Long Beach, who was thrilled to have his name printed on his basketball jersey.

The 11-year old also learned to build and program a small robot during the robotics club, something he says he never thought he would be able to do.

“It was a new experience,” he said. “I learned a lot.”

Clubs like robotics and gardening are an example of STEM (Science Technology, Engineering and Mathematics) infused into the curriculum of Woodcraft Rangers.

In the gardening club, students have grown beans, cilantro, kale, onions, potato, lettuce and corn in the school’s first community garden. They are allowed to take some of the vegetables home.

The school’s principal told EGP the after-school experience has other added benefits and “ has helped shy students excel beyond the classroom.”

“I can introduce myself” in sign language, said Analy Carrillo proudly, emphasizing the point.

Vernon City Elementary students rehearse their dance recital during the Woodcraft Rangers afterschool program Monday. (EGP photo by Nancy Martinez)

Vernon City Elementary students rehearse their dance recital during the Woodcraft Rangers afterschool program Monday. (EGP photo by Nancy Martinez)

The 10-year old said she didn’t know what sign language was before taking the class but she has quickly picked it up and has even performed Christmas carols and participated in a “Frozen” themed recital, all in sign language.

“Anything you teach to younger kids they are going to pick up fast, so long as we make it fun,” emphasized American Sign Language instructor Marla Vargas.

As part of Woodcraft’s dance club, Dulce has learned salsa, cumbia, break-dance and African-inspired routines. The dance team recently won first place in a local dance competition and now the young dancer is considering a career in the arts.

“I hope we win again,” she said enthusiastically.

“It motivates them and motivates us as parents to work harder,” said her mother, reflecting on the competitions and parades her daughters have been a part of because of the program.

Woodcraft Ranger site coordinator Jerry Garcia says the dance recitals, sports tournaments and other presentations have also helped “build a community in Vernon,” bringing residents from all over the region to the resident-poor city.

“This is the heart of the community,” he said.

Vernon Opens Lottery for New Affordable Housing

February 19, 2015 by · Leave a Comment 

Employers in the city of Vernon are encouraging their workers to apply for a chance to make the industrial city their home, by applying for one of the soon to open new affordable housing units being built in the city.

While as many as 55,000 workers commute to Vernon every day from cities as close as Maywood to more distant locations throughout L.A. County, only about 100 or so people can currently call themselves residents. But that will change in a few months when the city doubles its population with the opening of a new housing complex in late April or May.

Businesses have been making a push to get their employees to apply, but applications are open to anyone who meets the income qualifications for the Vernon Village Park project, located at 4675 East 52nd Dr., near the city’s southeast border with Maywood.

The deadline to apply for one of the 45-units — 9 one-bedroom apartments, 22 two-bedroom units and 14 three-bedroom units — is 6 p.m., Friday, Feb. 27.  A lottery is scheduled for Tuesday, March 3 at 6p.m at City Hall.

Construction of the Vernon Village Park housing project continues on the 4600 block of 52nd Drive.   (EGP photo by Nancy Martinez)

Construction of the Vernon Village Park housing project continues on the 4600 block of 52nd Drive. (EGP photo by Nancy Martinez)

Marisa Olguin of the Vernon Chamber of Commerce encouraged the city’s 1,800 companies to share the information with their employees.

“Who wouldn’t want to live close to work,” said Olguin in a city newsletter. “I can easily imagine there would be many Vernon workers who will find Vernon Village Park an attractive option to their present housing situation.”

Olguin added that the move would relieve the stress for commuters who would go from gridlocked freeways to a 10-minute commute.

Melissa Hansen of Hansen Cold Storage Construction, said the Vernon company made sure they put that information on display for their employees when they heard about the project.

Councilmember-elect Melissa Ybarra told EGP she wants to make sure everyone is encouraged to apply.

“Remember, we want to be transparent and increase that [voter] population,” she said. “If not, it will eliminate what we fought for,” she said, referring to city near disincorporation in 2011.

United Steel Fence Company co-owner Alma Arredondo, however, said she did not think there was a need to encourage their employees to apply for the housing, since many of their workers already have homes.

“They love coming here to work, but they love where they live,” she said.

Luis Saavedra is the general manager for Tapatio Foods. He told EGP most of their employees are already local and live in adjacent cities such as Maywood.

According to a survey conducted by the chamber 80 percent of the city’s 55,000 employees live within 5 miles of their job.

Meta Housing Corporation is building and will operate the apartment complex through Solari Enterprise Inc. The city agreed to lease the two-acre property to the developer for $1 a year for 65 years.

The gated community will be non-smoking and have amenities such as onsite management, community building, a laundry room, computer lab, tot lot and onsite parking.

To qualify, applicants must meet household gross annual income restrictions based on the number of occupants.

Gross annual incomes may not exceed $34,260 for a one-person household; $39,120 for a two-persons; $44,040 for a three-persons; $48,900 four-persons; $52,860 for a five people and $56,760 for a six-person household.

Rent is expected to range from $687 for a one-bedroom to $1,272 for a three-bedroom. Section 8 will be accepted.

The project has been in the works since 2013, in response to criticism that Vernon lacked a true electorate and was prone to corruption. The new residents will also help double the city’s voting population. During Tuesday’s election only 26 of the city’s 63 registered voters submitted their mail-in-ballot, according to preliminary results.

For application information, call (800) 801-8440 ext. 7203.

DTSC Accused of ‘Environmental Racism’

February 19, 2015 by · Leave a Comment 

Hundreds of people took to the streets of Vernon last week to call for the closure of Exide Techonologoes, an embattled lead-acid battery recycler in the city.

“Stand by our side, shut down Exide,” chanted residents and environmental activists from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park.

The protest was in response to recent hazardous waste violations issued against Exide by the Department of Toxic Substance Control. The citations included unauthorized tanks filled with contaminated sludge and failure to “sufficiently protect against spills.”

Residents from Boyle Heights, Maywood and Huntington marched down Vernon streets protesting Exide.   (East Yard Communities )

Residents from Boyle Heights, Maywood and Huntington marched down Vernon streets protesting Exide. (East Yard Communities )

For the protesters, the problems go beyond Exide. They accused DTSC of engaging in flagrant environmental racism, saying the regulatory agency has not shut down Exide, despite its long history of air quality violations and arsenic emissions, because the affected communities are home to working-class Latinos.

“DTSC’s actions show that it has placed Exide’s and the State’s financial interests above the Latino community’s human right to breath clean air and live in safe communities,” said Milton Hernandez-Nimatuj, a youth organizer with CBE, Communities for a Better Environment.

The participants pointed to the nearly identical Exide facility that was shut down in the white-affluent city of Frisco, Texas as proof of their claim.

The group accused DTSC of imposing lighter fines and entering into settlement agreements instead of shutting down the plant that up until recently had been operating on a temporary permit.

But DTSC continues to say the agency is fully aware of the community’s concerns and they are holding Exide accountable.

“We are carefully and thoroughly evaluating Exide’s compliance record, including these most recent violations, as part of our decision on their permit application. We will make a decision before the end of the year, and in the meantime, wherever we see non-compliance, we will issue violations,” DTSC Spokesman Sandy Nax said in a statement to EGP.

The Vernon plant has been closed since March 2014 to make equipment improvements to meet South Coast Air Quality Management District air quality standards. DTSC must decide whether to issue a permit by the end of the year or Exide would face closure.

Gladys Limon, staff attorney at CBE, said Exide does not deserve that permit.

“DTSC has a duty to initiate a permit denial process based on Exide’s historical and ongoing violations,” she said at Monday’s rally. “It is reckless and creates dangerous precedent to allow such a facility…to continue to operate.”

DTSC countered that the permit process has been transparent and open to the public and a public comment portion will be considered before the agency’s final decision.

Representatives of L.A. County Supervisor Hilda L. Solis and the County’s Department of Community and Senior Services also took part in the rally and the supervisor pledged the County’s support to “protect the health and safety of communities threatened by pollution from the Vernon plant.” She pledged assistance to workers who could be displaced if Exide is closed permanently.

According to Solis, the county will be leading three special orientations for Exide dislocated workers in Huntington Park, Santa Fe Springs and East Los Angeles.

Students from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park protested against Exide on the streets of Vernon. (East Yard Communities )

Students from Boyle Heights, Maywood and Huntington Park protested against Exide on the streets of Vernon. (East Yard Communities )

On Feb. 10, she told her fellow supervisors that county health officials should make department staff available to follow up on the lead blood testing program, both to discuss the results of tests already taken and to encourage more people to get tested by the end-of-the –month deadline.

“No community should receive less of what they are entitled to. Let’s level the playing field,” Solis said during the board meeting.

Exide, however, continues to say the company is committed to working with regulators to meet permit requirements and health and safety standards, and to get their approximately 135 employees back to work.

“We recognize the community’s concerns and are committed to engaging openly and transparent with local residents,” said Tom Strang, vice president for Exide’s Evironment and Safety, in a statement.

Exide officials say the company has invested $35 million in environmental, health and safety measures since 2010.

Monsignor John Moretta of Resurrection Church in Boyle Heights said re-training Exide employees is key.

“Surely our political leadership agrees that the safety and health of 100,000 people is more important than 100 jobs which pose grave danger to workers,” he said at the Vernon rally.

AQMD previously found that 110,000 people in the area were exposed to cancer-causing chemical emissions from Exide.

Vernon Councilmember-elect Melissa Ybarra told EGP that she drives by Exide everyday on her way to work but she has yet to take a stance on the controversial topic.

However, like her father before her, she too is concerned about the plant.

“My concern is making sure the employees are healthy,” said Ybarra, who was elected Tuesday to fill out her late father’s term.

Mark Lopez, director of East Yard Communities for Environmental Justice, is not satisfied by the company’s efforts to remediate the health concerns. He said his mother and grandmother fought against environmentl justice in the 1990s, and things haven’t change.

“I’m standing here, fighting to shut down Exide permanently, so my toddler daughters won’t have to fight Exide to protect their children’s health in the future.”

Election of Melissa Ybarra Makes Vernon History

February 19, 2015 by · Leave a Comment 

For the first time in Vernon’s history, two women will be on the city council at the same time and be responsible for making decisions in southeast industrial city.

On Tuesday, voters elected the daughter of late councilman Michael A. Ybarra who died unexpectedly in September last year. Melissa Ybarra will hold the seat for the remainder of her father’s term, which expires in April 2017.

“I’m excited to start this new chapter in my life and look forward to working with the city, businesses and residents to help the city grow,” she told EGP Wednesday.

Ybarra, 37, who ran unopposed, received 26 votes out of the 63 registered voters in the city, according to preliminary results.

She will join Luz Martinez who was reelected to office last year, as the third woman to ever serve on the Vernon City Council.

The lifelong resident has worked as an operations manager for the last 18 years.

She will be sworn into office in March.

“The city council has been all male and now there will be two Latinas,” she said excitedly. “I plan to work with everyone to get the city back on the prosperous way with businesses wanting to come to Vernon.”

Exide Violates Hazardous Waste Laws

January 29, 2015 by · Leave a Comment 

A recent inspection led the Department of Toxic Substance Control Wednesday to issue eight new violations to embattled Exide Technologies related to their handling of hazardous waste.

The most serious violation observed at the Vernon facility by DTSC and Environmental Protection Agency (EPA) inspectors was unauthorized tanks filled with contaminated sludge. The inspectors also found that the plant failed to “sufficiently protect against spills” in an area where battery acid is stored.

Other alleged violations include: improperly labeling and not closing containers with hazardous waste, a lack of adequate secondary containment and placing hazardous waste with liquids in a building without a functioning leak detention.

The two-day inspections took place Jan. 20 and Jan 21 as part of the company’s application for a permanent hazardous waste permit.

Newly appointed DTSC Director Barbara A. Lee told EGP the results from the recent inspections will be taken into consideration when she makes a decision on Exide’s permit. Exide must receive a permanent permit by Dec. 31, as required by Senate Bill 712, or face closure.

“I felt it was important we confirm [Exide’s] applications accurately reflects the present conditions of the site,” she said of the inspection.

This is the first set of violations issued since Lee was appointed to her position in December.

Exide must address all violations within 10 days or face penalties and additional enforcement actions.

“These violations represent our commitment to the community that we will keep a close watch on Exide and ensure that the facility is in compliance with all pertinent laws,” said DTSC Deputy Director Elise Rothschild.

Exide officials said the company will continue to work with state regulators.

“The company is already taking action pursuant to the notice and will continue to work with the DTSC so that all applicable standards and protocols are met. We intend to operate a premier recycling facility,” said Tom Strang, Exide’s Vice-President of Environment Health and Safety.

Smelting operations have been shut down at the Vernon facility since March 2014 as the company works to install equipment upgrades to comply with state air quality standards.

The plant located at 2700 S. Indiana St. is one of the only two lead-acid battery-recycling plants west of the Rockies. The facility has been a target by state regulators after years of arsenic emissions and numerous air quality violations.

Los Últimos Problemas de Exide son Buenas Noticias para Residentes Cercanos

August 21, 2014 by · Leave a Comment 

Un pequeño convivio se llevó a cabo el lunes en la Iglesia de la Resurrección en Boyle Heights, lugar que usualmente da la bienvenida a residentes para expresar sus preocupaciones sobre asuntos de la comunidad y discutir su ira en contra de Exide Technologies localizada en Vernon.

Pero esta semana el estado de ánimo era diferente. Era de celebración, victorioso. Hubo pizza y pastel.

Los miembros del grupo de Vigilancia Vecinal Resurrección estaban celebrando la noticia de los más recientes problemas legales que enfrenta la planta controversial de reciclaje y fundido de baterías de plomo-ácido, que creen ha puesto la salud de sus familias, amigos y vecinos en riesgo.

  “Esta es una vista previa de la verdadera fiesta”, dijo Monseñor John Moretta, en referencia a la gran celebración que probablemente tendría lugar si Exide se ve obligado a cerrar de forma permanente.

Residentes de Boyle Heights celebraron las últimas noticias sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Residentes de Boyle Heights celebraron las últimas noticias sobre Exide. (EGP foto por Nancy Martínez)

Múltiples agencias han estado atacando a la fabricante de baterías y de reciclaje sobre sus repetidas violaciónes de emisión del aire y la presentación de la semana pasada  de la Comisión de Seguridad y Cambios de EE.UU. a Exide reveló que un jurado federal está investigando la planta ante posibles cargos criminales.

El citatorio del juez federal exige “documentos relacionados con transportación de materiales y emisiones a la atmósfera”. Los fiscales federales de Los Ángeles están detrás de la investigación que se dirige a Exide y a algunas “personas no identificadas”, según los documentos presentados.

Funcionarios de la compañía dijeron que cooperarían con la investigación, pero “no pueden estimar la cantidad del rango de pérdida, si existieran” que serían causadas por la investigación federal, de acuerdo con los documentos presentados.

Exide se declaró en bancarrota en junio del 2013 para darle espacio a la compañía para reestructurar su deuda. Los rumores de una posible quiebra en abril provocaron un gran venta masiva de acciones, pero las acciones de la compañía ya habían estado en constante disminución desde su alta en el 2011 debido al aumento de los costos de producción, los problemas de liquidez y la pérdida de cuota de mercado para sus baterías de plomo Exide y North Star a Johnson Controls Inc. Varias demandas colectivas relacionadas con seguridad han sido presentadas contra Exide por los inversores alegando que la compañía no dio a conocer la información relacionada con sus problemas de emisión de arsénico y plomo y una quiebra inminente.

Read this article in English: Exide’s Latest Troubles is Good News to Locals

Noticias de la investigación es exactamente lo que Moretta y grupos locales de justicia ambiental han estado esperando oír desde que se reveló el año pasado que hasta 110.000 residentes y trabajadores del área este y sureste fueron expuestos a productos químicos que causan cáncer.

“Una vez que tiene a los federales encima, es lo más alto que puede llegar”,  dijo Moretta. “Para mí eso significa que ellos están en una gran persecución”.

La última investigación del gran jurado viene de la mano de la carta al gobernador Brown por parte de la Junta de Supervisores del Condado de Los Ángeles instándole a ordenar la limpieza del suelo contaminado alrededor de las casas cercanas a la planta.

Un equipo de ataque de amenaza tóxica establecido por el condado ha identificado 39 viviendas en Boyle Heights y Maywood, donde se encontraron niveles elevados de plomo en los patios. El Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) ordenó a Exide la limpieza de sólo dos propiedades donde muestras del suelo revelaron altos niveles de plomo de lo usual.

En respuesta, la Supervisora Gloria Molina acusó a DTSC de ser un “obstáculo” para la justicia ambiental en las comunidades locales, citando el “fracaso” de la agencia para pedir una limpieza de los 39 sitios.

Sin embargo, los funcionarios de DTSC dijeron a EGP vía email que la agencia ha tenido una comunicación frecuente con el condado y “les dijo claramente que [DTSC] se ha comprometido a examinar el suelo en esos 39 hogares y la limpieza de las propiedades si es necesario”.

El diario Los Angeles Times informó la semana pasada que los reguladores estatales tienen previsto ampliar las pruebas de 144 viviendas en un área de 2 millas cuadradas al norte y al sur de la planta, incluyendo partes de Boyle Heights, Maywood, Huntington Park y el área no incorporada del Este de Los Ángeles.

En la reunión del lunes, el Alcalde de la Ciudad de Bell Nestor Valencia dijo que le gustaría ver que el área de prueba sea expandido para incluir a más comunidades del sureste, incluyendo a Bell, su ciudad natal.

Pero para Valencia y muchos de los residentes de Boyle Heights, las pruebas y limpieza por sí solas nunca serán suficiente.

“Esto no ha terminado hasta que Exide deje esta comunidad”, dijo Valencia.

“A la larga, el cierre es lo mejor para la comunidad”, hizo eco de Moretta.

Para residentes como Miguel Alfaro, las últimas noticias significan el comienzo del fin para la instalación en Vernon.

“Esta es la punta del iceberg, más está por venir”, dijo Moretta, anticipando más problemas legales para Exide.

La planta, que recicla cerca de 25.000 baterías al día en el 2700 S. Indiana St., ha estado cerrada desde mediados de marzo, mientras que la compañía trabaja para reducir las emisiones al aire con el fin de cumplir con los requisitos estatales y locales. La planta se cerró temporalmente el año pasado debido a violaciónes de las emisiones de arsénico y recientemente demandado por el Distrito de Administración de la Calidad del Aire de la Costa Sur sobre presuntas violaciónes de calidad del aire.

Además, la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. anunció que la planta violó los límites federales sobre emisiones de plomo en más de 30 ocasiones entre septiembre y abril.

“Ustedes han estado en esto por mucho tiempo”, dijo Moretta a los residentes. “La corriente está subiendo finalmente a nuestro favor”.

Información City News Service fue utilizada en este reporte.


Residentes de Boyle Heights No Confian en Exide

July 17, 2014 by · Leave a Comment 

Para reabrir la planta de baterías de reciclaje de plomo en Vernon se tendrá que cumplir con dos órdenes de mitigación que requieren las instalaciones para mejorar los controles de contaminación del aire o de lo contrario corre el riesgo de ser cerrada permanentemente.

En una reunión en Boyle Heights el lunes, residentes de la comunidad y sus alrededores dijeron que no están contentos con un acuerdo que permitirá a Exide Technologies otra oportunidad para permanecer abierta, pese a años de violaciones de emisiones tóxicas.

Read this article in English: Residents Don’t Trust Exide to Live Up to Deal

“Estoy decepcionado de que fueron capaces de llegar a un acuerdo, pero no me sorprende”, dijo la activista de la coalición eastside Doelorez Mejía, quien dijo que la decisión de la Junta de Audiencias casi independiente del Distrito de Administración de Calidad del Aire de la Costa Sur (SCAQMD) fue el resultado de una “declaración de culpabilidad”.

Según el acuerdo, Exide Technologies hará mejoras “sustanciales” en su planta de fundición de plomo con sede en Vernon. También será necesario realizar y superar las pruebas de emisiones completas antes de que pueda reanudar sus operaciones.

Como parte del acuerdo, Exide ha accedido a abandonar su demanda contra las nuevas reglas de la Junta de Calidad aérea que fijan normas de emisión más estrictas. SCAQMD, sin embargo, se ha reservado el derecho de continuar con su demanda solicitando $40 millones en multas de Exide relacionada con numerosas violaciones de la contaminación del aire estándar, incluidas las emisiones tóxicas ilegales de plomo y arsénico.

“Estos pedidos pondrán en orden medidas adicionales para proteger la salud pública durante la mejora de las instalaciones, así como las operaciones diarias—si la planta nunca se vuelve a abrir”, dijo Barry Wallerstein, funcionario ejecutivo de SCAQMD, sobre la decisión de la Junta de Audiencias.

Residentes de Boyle Heights discutieron el nuevo desarrollo de la compañía Exide el Lunes. (EGP foto por Nancy Martinez)

Residentes de Boyle Heights discutieron el nuevo desarrollo de la compañía Exide el Lunes. (EGP foto por Nancy Martinez)

La compañía de reciclaje de baterías se vio obligada a suspender las operaciones en marzo con el fin de instalar equipos actualizados para cumplir con la nueva norma de la agencia. Si la planta cumple con todos los requisitos podría reabrir tan pronto como a finales de este año o principios del próximo año, según SCAQMD.

Esa posibilidad no le agradó a la Vice-Alcaldesa de Huntington Park Karina Macias.

“La comunidad ha dado muchas oportunidades [a Exide] para cumplir plenamente”, dijo. No tiene sentido “que tengan otra oportunidad”.

“Estas agencias gubernamentales no se supone que deben negociar, se supone que deben proteger a la comunidad”, hizo eco la residente de Boyle Heights, Teresa Márquez.

Exide ha estado bajo escrutinio extremo por las agencias estatales, funcionarios electos y grupos comunitarios que luchan por la compañía en múltiples frentes, algunos con la esperanza de forzar un cierre definitivo de la empresa.

Una evaluación de riesgo para la salud en el 2013 encontró que Exide estaba creando un riesgo inaceptable para la salud a los residentes cercanos en Vernon, Maywood, Huntington Park, Commerce, Boyle Heights y el Este de Los Ángeles. Niveles más altos de lo normal de plomo fueron encontrados recientemente en las muestras de suelo tomadas de los patios de casas y parques cerca de la planta.

Exide Technologies ha afirmado continuamente que sus emisiones de arsénico se han reducido significativamente. Bajo las nuevas órdenes de reducción, se requerirá que la planta lleve a cabo una nueva evaluación de los riesgos de salud, cuando se cumplan todas las mejoras.

Exide también pagará por un consultor ambiental que supervisará que la planta este controlando el plomo y otros contaminantes tóxicos del aire. El consultor proporcionará informes de estado semanales a la Junta de Audiencias, Exide y SCAQMD, quienes lo pondrán a disposición del público en su sitio web.

De acuerdo con Exide, este es el primer paso para que la instalación vuelva a plena producción.

“Exide se ha comprometido a cumplir las nuevas normas de calidad del aire. Completando este plan [de mejora] destacará el desempeño ambiental de nuestras instalaciones de Vernon y nos permitirá reanudar nuestro papel como parte de la economía verde de California”, dijo Thomas Strang, vicepresidente de Medio Ambiente Salud y Seguridad de Exide.

El Reverendo John Moretta, de la Iglesia de la Resurrección en Boyle Heights le dijo a EGP que la compañía de reciclaje debería haber hecho estas mejoras hace años.

“Durante años nos dijeron que no podían hacer las mejoras y ahora, de repente, lo están haciendo ya que ven que hay una posibilidad de un cierre”.

El lunes durante la reunión semanal comunitaria en la Iglesia de la Resurreción, muchos residentes de Boyle Heights expresaron sus sentimientos de decepción y el sentimiento de derrota por la decisión de AQMD de no cerrar definitivamente la planta.

“A menos que ustedes utilicen un martillo para cerrarla, son sólo palabras”, dijo Frank Villalobos de Barrio Planners.

“¿Cuántas oportunidades y esperanza [AQMD] le ha dado a Exide?”, preguntó Miguel Alfaro. “¿Dónde estamos? Ellos no nos dan esperanza”.

Sin embargo, para algunos residentes, no todo esta perdido. El Departamento de Control de Sustancias Tóxicas y (DTSC) y la Agencia de Protección Ambiental (EPA) mantienen la fe de Exide.

El mes pasado DTSC no aprobó la solicitud de permiso de operación de Exide. Exide recicla ocho millones de baterías de plomo por año y ha operado con un permiso temporal por los últimos 32 años, un punto que ha enfurecido a la comunidad.

“Ninguna comunidad debe sufrir todos estos años después de violación tras violación, tras violación” dijo Moretta. “Ellos deberían haber sido clausurados hace años. Estamos pagando por ello ahora con la salud de las personas”.

Una reciente legislación estatal promovida por el Senador Ricardo Lara, que representa a las comunidades cerca de Exide, ya no permitirá que la planta siga funcionando con un permiso provisional y se cerrará si no cumple con todos los permisos para el año 2015.

La desconfianza en la comunidad es evidente, y muchos, como Márquez, sienten que la empresa no ha asumido la responsabilidad por la eliminación de las emisiones tóxicas de los hogares y de los suelos.

“Esta compañía no ha hecho otra cosa que huir” de la responsabilidad, dijo en referencia a la compañía de la declaración de quiebra, lo que ella dice es una forma de evitar realmente el pago de la comunidad por el daño que han hecho.

“Queremos ver a dónde irán los $40 millones [de demandas] y si van a ir realmente a la comunidad”, dijo Moretta.

Mientras tanto, el residente de Boyle Heights espera que la EPA lance su propia investigación.

El mes pasado, la EPA anunció que Exide violó los límites federales de emisión de plomo en al menos 30 ocasiones en el último año.

La agencia previamente reconoció que la “cantidad ilegal de plomo en el aire puso la salud y el bienestar de los residentes cercanos a los riesgos”.

“Por primera vez sentimos que teníamos la oportunidad de cerrar Exide … por fin alguien dijo lo que queremos oír”, dijo la residente de Boyle Heights Aurora Bañuelos.

Exide ha dicho que planean gastar más de $5 millones en mejoras durante los próximos dos años en las instalaciones de la calle Indiana, para un total de $20 millones desde el 2010.

Mejía dice que quiere ver a una total y una completa limpieza de la comunidad antes de que se haga cualquier acuerdo adicional y espera que al menos una de las otras agencias involucradas en última instancia, cierren la planta.

“El impulso está de nuestro lado”, dijo Moretta.

“Sólo que no quiero poner todos mis huevos en una sola canasta”, advirtió Mejía.


Twitter @nancyreporting

Negocios de Vernon Sienten el Peso de un Presupuesto Balanceado

June 26, 2014 by · Leave a Comment 

Después de años de inestabilidad financiera la ciudad de Vernon continua lentamente retomando sus finanzas en orden, para equilibrar su presupuesto de este año fiscal.

Pero el presupuesto balanceado podría venir ante el costo de la reputación de los negocios-amigables de la ciudad, de acuerdo a Peter Corselli de U.S. Growers Cold Storage. En la reunión del 17 de junio, Corselli dijo que Vernon se esta convirtiendo “poco amigable ante los negocios” y depende de un alto incremento de costos para lidiar con sus problemas financieros, incluyendo el incremento del 2% en gastos en general en su último presupuesto de la ciudad.

Read this Article in English: Vernon Businesses Feel Sting of Balanced Budget

“En cualquier momento que la ciudad necesita dinero vamos a los negocios”, dijo Corselli.

Vernon anticipa que sus $343,302,500 de ingresos serán suficientes para cubrir los gastos de la ciudad durante el año fiscal 2014-2015, incluyendo costos operacionales altos. Sin embargo, no tendrán superávit—casi siempre vistos como una señal de estabilidad financiera—y por el segundo año consecutivo no habrá una nueva cantidad para agregar al fondo de reserva de la ciudad, el cual según el Director Financiero William Fox dijo que esta ahora en $13.6 millones.

“Estamos saliendo de un mal año…tenemos un desafió ante nosotros para poder balancear el presupuesto”, dijo Fox. Los gastos de Vernon han incrementado $6.7 millones sobre el año pasado y de acuerdo al Supervisor de la Ciudad Mark Whitworth, los altos costos de la gasolina se llevan la mayor parte de culpa.

Marisa Olguin, presidenta de la Cámara de Comercio de Vernon dice que el 2% de incremento no le gusta, puesto que ella advirtió al concejo y al personal de la ciudad que al compensar esos incrementos para levantar los gastos y tarifas pagadas por negocios podría ser una “mayor preocupación” para la comunidad de negocios, la cual en Vernon en números son 1,800 negocios en una ciudad de tan solo 100 residentes promedio.

Aproximadamente 50,000 personas trabajan en Vernon.

Vernon City Hall localizado en 4305 S. Santa Fe Ave. (EGP foto por Nancy Martinez)

Vernon City Hall localizado en 4305 S. Santa Fe Ave. (EGP foto por Nancy Martinez)

“Las cosas están escalando rápidamente y lentamente matando la mano que ha estado alimentando a la ciudad”, Olguin le dijo al concejo.

El concejo ha aprobado un nuevo programa de gastos para los servicios de la ciudad que se empata con el índice del precio del consumo. La decisión llega ante un estudio de que algunos gastos cobrados por la ciudad no cubren el costo para proveer servicios, dijo Fox.

Los gastos de negocios, tales como aquellos que deben pagar por revisión de planos se espera sean “un poco más altos que antes”, dijo Fox. “La ciudad esta cobrando muy poco…cuando tu cobras muy poco el servicio es subsidiado con impuestos”, agregó  Fox, enfatizando que la ciudad todavía cobra el 65% de lo que podría cobrar legalmente.

Se espera que los incrementos de pagos generen $1 millón más en ingresos para la ciudad. También agregando a las preocupaciones de negocios locales es el 5% de incremento de pago de electricidad que tomará efecto en julio. La ciudad dice que fondos adicionales serán para reunir los requisitos de la energía estatal renovable para utilidades públicas, el cual debe tener un total de 33% para 2020.

Fox le dijo a EGP que la ciudad no tiene el deseo de ser una carga financiera para los negocios y enfatizó que aunque con las recientes alzas de honorarios, Vernon todavía cobra menos que sus ciudades vecinas y por debajo del precio del actual valor del mercado. Él agregó que sabe que el personal de la ciudad tiene que hacer un mejor trabajo de comunicar las razones de los incrementos, algo que ellos intentarán hacer en un estudio durante una sesión futura.

“Todavía queremos ser amigables con los negocios”, enfatizó Fox. “Estamos tratando de cubrir una porción de nuestros costos”. Él dijo que es recomendable que la ciudad conduzca estudios de honorarios de cada tres a cuatro años para estar seguros que los pagos están en línea con los costos.

El portavoz de Vernon, Mac Farlane le dijo a EGP que la nueva estructura de precios de la ciudad refleja un costo más equitativo y compartido entre la ciudad y los negocios cuando se compara con años anteriores.

Fox agrega que la ciudad ha puesto de su parte para reducir gastos por los pasados siete años, incluyendo el reducir personal de 322 a 249.

“Estamos tratando de mantener la línea para que no afecte nuestros servicios” pero después de años de un reducido personal, tiempos extras y horarios en responsabilidad, Fox dice que es hora para que la ciudad comience a llenar algunas posiciones vacantes.

En el 2013, los votantes de Vernon aprobaron un impuesto de negocios, pero Fox le dijo a EGP que no hay planes para pedirle a la ciudad de 80 residentes que aprueben los impuestos adicionales.

Como parte de la ley de reforma de buen vecino de la ciudad que se trabajó con el Senador Kevin de León, el nuevo presupuesto de Vernon incluye más de $2.1 millones para el fondo CommUNITY de Vernon.

El presupuesto 2014-2015 llama por un plan que mire a los estados financieros de la ciudad por los siguientes cinco a diez años y que identifique formas de cómo Vernon puede ahorrar dinero e incrementar el flujo de efectivo, tales como refinanciar algunas de sus deudas.

La ciudad también planea apuntar a mejoras de su capital como en infraestructura vieja, vehículos de seguridad pública, y reparaciones de calles y servicios públicos.

“Esto es algo que no mantuvimos por pocos años por la desaceleración de la economía”, dijo Whitworth.

Olguin dijo que la racionalización de servicios de la ciudad es que ha mantenido los costos bajos en el pasado “un paso en la dirección correcta”, pero agregó que sus miembros esperan que la ciudad considere otras opciones ante los incrementos de compensación de pagos.

“Al final del día, [el presupuesto] representa un crecimiento de 2% y lo que queremos es ser capaces de ver un descenso del 2%”, dijo Olguin.


Twitter @nancyreporting


Exide Emite Avisos de Despido Temporal a Más de 100 Empleados

April 24, 2014 by · Leave a Comment 

Puesto a que la compañía de reciclaje de baterías en Vernon continúa cerrada gracias a los reguladores que disputan la calidad del aire, el lunes Exide Technologies emitió avisos de despido temporal a más de 100 empleados.

Funcionarios de Exide recientemente fueron rechazados por el Distrito de Supervisión de la Calidad de Aire de la Costa Sur (AQMD) y un juez, cuando pidieron continuar sus operaciones en la planta mientras actualizaban hornos de “presión negativa” designados para mejor control de emisiones de arsénico.

La compañía ha estado cerrada por semanas mientras continúa algunas mejoras, pero los funcionarios de Exide dijeron que necesitan más tiempo para instalar equipo nuevo para cumplir los requisitos de las emisiones más severas. Sin una discrepancia por AQMD, la compañía no puede reabrir la planta.

“Como nuestra planta de Vernon no está operando actualmente y no podemos reunir los estándares de operación sin el tiempo necesario para comprar, instalar y examinar el equipo requerido, no tenemos otra opción que tomar esta difícil decisión de descansar temporalmente a la mayoría de nuestros trabajadores—algunos son segundas o terceras generaciones—de Exide”, dijo el Director de Exide, Robert M. Caruso.

Los funcionarios de Exide dijeron que han hecho arreglos con compañías de fuera para continuar las operaciones de reciclaje de baterías.

Según Exide, los despidos temporales afectarán a 20 empleados a sueldo y 104 trabajadores por hora.

Funcionarios de la empresa han dicho que se han comprometido a invertir más de $5 millones en la planta durante los próximos dos años, completando una inversión total a más de $20 millones desde 2010 en la empresa, y la reducción de las emisiones de arsénico a un 95 por ciento.

La planta de Exide, sin embargo, no ha dejado de ser el blanco de las autoridades de salud y los reguladores de la calidad del aire. Pruebas recientes encontraron niveles elevados de plomo en los patios de 39 viviendas cerca de la planta. La planta se vio obligada a cerrar temporalmente el año pasado debido a las emisiones de arsénico, y el AQMD demandó a la compañía en enero alegando numerosos violaciones de calidad del aire .

La planta de reciclaje de baterías ha estado operando bajo un permiso temporal del Departamento de Control de Sustancias Tóxicas del estado en los últimos 32 años y es el único centro que queda en el estado que ha obtenido un permiso permanente, dijeron funcionarios de DTSC el año pasado.

La compañía que se encuentra en 2700 S. Indiana St. en Vernon es una de las dos únicas plantas de reciclaje de baterías y de plomo al oeste de las Montañas Rocosas. Esta en funcionamiento desde 1922 reciclando de 23.000 a 41.000 baterías al día.

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