Commerce Council Must Follow CEQA

April 21, 2016 by · Leave a Comment 

As one of the State’s most impacted environmental justice areas, Commerce has suffered the brunt of cumulative impacts of heavy manufacturing in conjunction with decades of pollution from truck and train traffic.

These impacts have a chilling public health legacy measured in high incidences of respiratory illnesses, cardiovascular disease, cancer and countless other chronic conditions. Every resident knows someone who has suffered from these conditions.

The Bandini neighborhood is now in the unlikely position of receiving some small measure of relief thanks to the long overdue cleanup of contamination from the Exide lead battery recycling plant.

Ironically, this relief comes seemingly just in time to coincide with a proposed Walmart center which will bring additional truck traffic, pollution and traffic safety issues on a busy arterial street and the likely loss of nearby homes due to the I-710 Expansion Project.

The City cannot ignore or override CEQA consideration to address these significant impacts.

In fact, as currently proposed, the City is on the hook to pick up most of the costs to install an unproven traffic control system to mitigate some of these safety issues. That Walmart would pay only 3% of this cost equates to corporate welfare for a company whose business practices force a significant portion of their workforce to seek public assistance in order to make ends meet. In effect, the proposed Commerce Walmart will be ripping off taxpayers twice.

In addition, the property is contaminated with volatile organic compounds. After the Exide debacle, the public deserves to know how the community’s health will be protected.

Furthermore, Walmart has proven to be an untrustworthy business partner to cities across the United States. Washington D.C. spent $90 million to make a similar project viable only to have Walmart pull the plug and stick taxpayers with the bill. “I’m blood mad,” said D.C. Mayor Muriel E. Bowser.

Closer to home the Walmart store in Pico Rivera closed abruptly for eight months last year due to alleged plumbing issues without notice. With this unprecedented action, Walmart put approximately 500 people out of work and caused the loss of hundreds of thousands of dollars in revenue to the City of Pico Rivera. According to a published news report in the LA Times, this action caught the city administrator and mayor of Pico Rivera by complete surprise.

Add to that the recent closures of stores across the country including the one in our neighboring City of Bell Gardens, it paints a clear picture of Walmart’s “here today gone tomorrow” business practices that leave in its wake blighted urban sprawl, lost revenue and in Commerce’s case the distinct possibility of Bandini residents losing their homes.

Finally, it is of note that large groups of people have been bused in from outside of the community to the last two Planning Commission Meetings wearing yellow shirts touting “More Jobs for Commerce.” While it is uncertain who was footing the bill for this effort two things are clear. The first is that someone stands to gain financially. The second is that this deliberate effort to create the perception of support for the project and mislead residents is an insult to this community.

Commerce was founded as “The Model City.” I believe that standard still matters in what we do to improve our community. Based on the way this corporate giant destroys small businesses, mistreats their workers and exploits cities like Bell Gardens, Pico Rivera and now Commerce for profit at any cost, Walmart does not meet that standard.

Jason Gardea-Stinnett is a Commerce resident and former Commerce Public Information Officer.

Commerce: Where Interest and Opportunity Meet

April 21, 2016 by · Leave a Comment 

Walmart is always looking for opportunities to better serve our customers in the Southern California region. We give a great deal of thought in selecting our locations and there are many factors that weigh in our decisions. The City of Commerce is an attractive location with its business friendly environment and close proximity to many of the local manufacturers and distributors we work with daily. In fact, last year alone Walmart purchased more than $219 million worth of goods and services from Commerce suppliers. Perhaps most importantly though is that a Walmart in Commerce would provide the community with convenient access to fresh, affordable groceries, pharmacy services, and a broad assortment of general merchandise.

A Walmart in Commerce will also bring local job growth and economic revitalization. The new store will create approximately 300 new jobs that provide competitive pay, benefits including paid time off and much more, as well as opportunities for advancement. A Walmart in Commerce would keep sales tax revenue in the city to help support important community services like the city’s after-school park program, libraries, and public safety services.

Currently, the best opportunity for a Walmart in Commerce is at the proposed retail center at the corner of Washington and Atlantic Boulevards. This particular area is well positioned for revitalization and that is why the proposed Commerce Retail Center project is now moving its way through the public approval process. It won’t come easy as the site is mostly industrial use now and will require environmental clean-up but it is an area in need of a plan and there are interested parties ready to invest in a transformation.

A great example of a former industrial area revitalization that we’ve been part of is South Gate. Our South Gate Walmart has been a major anchor in the thriving Azalea Shopping Center for about two years. According to a recent South Gate city staff memo the Azalea Shopping Center generated approximately $2.6 million in sales tax revenue for the 2014-15 fiscal year, its first year in existence. Previously, there had been virtually no sales tax reported for

that location. The best part is that South Gate’s nearby Tweedy Mile business district also grew during this time increasing their sales tax revenue significantly. This is exactly the kind of direct and indirect economic development we know is possible in Commerce.

We join with local residents who would like to see the corner of Washington and Atlantic Boulevards transformed into a robust commercial center that contributes to the economic vitality of the city.

That’s why we support the plan for the Commerce Retail Center and are working to raise awareness of the possibilities for this location, including a future Walmart Supercenter as the anchor tenant.
So, yes, Walmart is interested in the City of Commerce and we believe this is the right project at the right time in the right place. We are excited about a future serving this great city, its residents and visitors.

Chad Donath is Regional Vice President of Walmart.

Centro Comercial Propuesto Divide a Residentes de Commerce

April 7, 2016 by · Leave a Comment 

Una propuesta para construir un centro comercial en Washington Boulevard, cerca de la autopista Long Beach 710 en la Ciudad de Commerce está causando furor en un grupo ambiental local, al mismo tiempo que otros en la ciudad dicen que el desarrollo traerá empleos y añadirá ingresos a la ciudad.

Los planes para el desarrollo incluyen una tienda de ventas al por menor de gran superficie de 122.450 pies cuadrados con restaurantes y otras tiendas contiguas.

Read this article in English: Proposed Retail Center Splits Commerce 

La Comisión de Planificación de la ciudad revisó los planes para el Proyecto Centro Comercial de Commerce localizado en Washington, que va desde la autopista 710 al bulevar Atlantic, y desde el bulevar Washington a la calle Sheila, pero dividió sus votos 2-2 para recomendarlo o no al Concejo de la ciudad.

Uno de los cinco comisionados tuvo que abstenerse de votar debido a un conflicto de intereses.

La especulación entre los oponentes del proyecto es que el promotor Venture Retail Group, planea arrendar el sitio a Walmart, aunque ningún minorista específico se denomina en el proyecto, sólo una descripción que describe un modelo de comercio minorista que se encuentra en muchas de las grandes tiendas de Walmart.

El comisionado de planificación de Commerce Mike Alvarado le dijo a EGP que apoya firmemente el proyecto, diciendo que logrará que Commerce sea una vez más la “Ciudad Modelo”, refiriéndose al lema de la ciudad.

“La ciudad como esta ahora, se ve horrible, está decayendo”, dijo explicando que los ingresos generados del proyecto pueden ayudar a pagar las reparaciones de las calles, banquetas y otras infraestructuras que se han hecho a un lado por años.

Opositores al proyecto dicen que el suelo está contaminado debido a los desechos químicos tóxicos de la planta de reciclaje de baterías Exide en Vernon la cual ya se encuentra cerrada y dicen que es “irresponsable” avanzar sin crear primero un plan de limpieza.

El local propuesto para el proyecto tendrá una entrada en la esquina de los bulevares Washington y Atalntic.

El local propuesto para el proyecto tendrá una entrada en la esquina de los bulevares Washington y Atalntic.

Mark Lopez, director de East Yard Communities para la Justicia Ambiental, le dijo a EGP que la propiedad también fue el hogar de una empresa de maquinaria pesada. La propiedad contiene materiales tóxicos conocidos como percholorethylene (PCE) y tetracloroetileno (TCE) que podrían afectar el movimiento y el control del cuerpo, dijo López.

Un Informe Final de Impacto Ambiental (EIR) para el proyecto del Centro Comercial fue publicado el 3 de marzo de este año y está a la espera de aprobación. López cree que la revisión de los posibles problemas ambientales, incluyendo riesgos para la salud son inadecuados.

Dice que el Departamento de Control de Sustancias Tóxicas (DTSC) aún no ha caracterizado los niveles elevados de contaminación del suelo, agregando que la organización no “confía” en que DTSC haga un buen trabajo de revisión debido a las fallas que tuvo con la contaminación de Exide.

DTSC sin embargo, citando su “gran cantidad de experiencia y conocimientos que supervisa la investigación y la limpieza de este tipo de propiedades en todo el estado”, le dijo a EGP en un comunicado vía email que la agencia está utilizando su “experiencia para garantizar que el trabajo en el sitio de Gatwick en la Ciudad de Commerce sea hecho propiamente para que la propiedad sea segura para su uso previsto”.

La agencia dijo que ha revisado y evaluado los planes de evaluación de riesgos y de la limpieza de los urbanistas y “mandamos nuestros comentarios de regreso al urbanista para su revisión”, dijo a EGP Sandy Nax portavoz de DTSC.

“Adicionalmente, el desarrollador ha adquirido recientemente una nueva parcela de terreno dentro de la misma cuadra de la Ciudad de Commerce. DTSC ha requerido la investigación del subsuelo en la nueva parcela y el proponente estará llevando a cabo muestras del suelo pronto”.

East Yard y otros se oponen al proyecto que podría afectar negativamente el impacto del Proyecto del Corredor de la I-710 para mejorar una distancia de 18 millas en la 710 de Long Beach a la autopista 60 Pomona. El objetivo del proyecto 710 es “mejorar la calidad del aire y la salud pública, mejorar la seguridad del trafico, modernizar el diseño de la autopista” para acomodar un crecimiento proyectado en el área.

El proyecto ha estado bajo revisión por años, y en un momento contenía una propuesta para tomar más de 100 viviendas en el vecindario de Ayers para hacer espacio para la expansión. Si se construye, el centro comercial estaría localizado cerca de la autopista 710, donde López dijo que lucharon para poner la rampa de salida en dirección norte evitando así, la toma de la zona de Ayers.

“Así que parte de nuestra lucha fue rediseñar el proyecto para que no se tomaran esas casas y lo que hicimos en lugar de tener la rampa de salida [al lado este de la autopista], fue cambiarla al otro lado donde quieren poner el ‘Walmart’”, explicó agregando que ellos saben que es un hecho, que la tienda principal en esa localidad es un Walmart.

“Así que si construyen un Walmart, ¿quién va a tener una mejor protección de los abogados, Walmart o las viviendas?”, Preguntó López.

Lauren Wonder, vocera de Caltrans Distrito 7, le dijo a EGP que actualmente no existe una alineación de proyecto para la I-710. No se ha decidido, dijo. “El marco de tiempo para el informe de impacto ambiental final es para principios de 2017”.

Hasta que se publique el informe de impacto ambiental de la I-710, los comentarios sean recibidos y el documento éste finalizado, cualquier discusión de los impactos futuros “será sólo una especulación”, dijo Maryam Babaki, directora del departamento de Obras Públicas de Commerce.

Boceto muestra como se quedaría el Centro Comercial de Commerce. (Commerce)

Boceto muestra como se quedaría el Centro Comercial de Commerce. (Commerce)

Babaki y Alvarado acordaron que seguir adelante con el proyecto I-710 podría tardar hasta 10 años o más y la ciudad no puede esperar.

Alvarado dijo que, aunque no se ha confirmado si el negocio será una tienda Walmart, él no ve ningún problema, siempre y cuando se trate de un negocio que va a atraer más gente y al mismo tiempo beneficiará a los negocios alrededor.

El Plan General de Commerce permite un servicio comercial, comercial general y usos industriales ligeros en la zona. Una tienda de “grandes superficies” como un Walmart o Target podría generar  de $600.000 a $800.000 en ingresos adicionales al año para la ciudad, de acuerdo con Babaki.

El alcalde Iván Altamirano le dijo a EGP que no ha decidido si apoyar el proyecto, diciendo que, “esta no es una decisión para tomar a la ligera”.

“Quiero conocer todas las partes y piezas de este proyecto y francamente no creo que toda esa información se ha dado a conocer”, dijo. “Nuestra comunidad está dividida en este proyecto. Parece que todos en la ciudad están llamando a este proyecto Walmart excepto los desarrolladores”.

Altamirano dijo que varios factores deben ser tomados en consideración, tales como el impacto en el tráfico y el número de empleos bien pagados que traerá para los residentes. También tenemos que ver la delincuencia en la zona, y si hay suficientes agentes del alguacil para patrullar el área, le dijo a EGP.

Alvarado dijo a EGP que la ciudad ya está trabajando en la mejora del tráfico en la zona, incluyendo la ampliación del bulevar Washington. Los oponentes son “un grupo de personas que quieren detener el progreso de la comunidad”, dijo. Él y otros creen que el verdadero problema del grupo es que están en contra de Walmart.

East Yard cree que Walmart es una empresa “problemática” que ofrece salarios bajos, mantiene a las personas que trabajan bajo el límite de 40 horas para evitar ciertos beneficios y abre y cierra las tiendas, sin preocuparse por el futuro de sus empleados.

Sin embargo, Alvarado dice que otras empresas de la zona, como Citadel, comienzan pagando a sus empleados el salario mínimo y “nadie se queja”.

Aunque, no ha habido una fecha específica de cuando la propuesta de proyecto irá al Consejo para la votación, se espera que sea en las próximas semanas, dijo Alvarado.

Altamirano dijo que no quiere apresurarse a tomar una decisión que tendrá un impacto tan significativo en la comunidad.

“Una vez que se proporcione toda la información, entonces podemos avanzar en lo que sea mejor para los residentes de Commerce”, dijo el alcalde.

“Aquellos que no quieren un Walmart están preocupados con justa razón por los efectos negativos que Walmart ha tenido históricamente en las comunidades. Los que están a favor del proyecto creo que en realidad sólo quieren una opción de compras, sea un Walmart o no”.

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